Articles

Antares opsendte Cygnus-rumfartøj til ISS

ARCADIA, Californien – En Antares-raket fra Orbital ATK opsendte med succes et Cygnus-rumfartøj til den internationale rumstation den 21. maj på en mission, der kan blive selskabets svanesang som en selvstændig enhed.

Atares-raketten lettede fra Pad 0A på Mid-Atlantic Regional Spaceport på Wallops Island, Virginia, kl. 4.44 om morgenen i østkysten, i slutningen af det fem minutter lange opsendelsesvindue. Kontrollørerne flyttede opsendelsen fra begyndelsen til slutningen af vinduet på grund af vejrforholdene, som lettede, efterhånden som nedtællingen skred frem.

Raketten placerede Cygnus-rumfartøjet i kredsløb ni minutter efter opsendelsen, og Cygnus udfoldede sine to solcellepaneler omkring en time senere. Rumfartøjet forventes at ankomme til ISS i begyndelsen af den 24. maj.

“Det var bare en fremragende, fremragende opsendelse,” sagde Kirk Shireman, NASA’s ISS-programleder, på en briefing efter opsendelsen. “Jeg er meget tilfreds med, hvordan missionen startede, og hvordan missionen skrider fremad.”

Cygnus-rumfartøjet, der af Orbital ATK er døbt “S.S. J.R. Thompson” efter den afdøde virksomhedsleder, har 3.350 kg last til ISS med sig. Det omfatter en blanding af hardware til ISS, videnskabelige nyttelast og forsyninger til besætningen.

Den videnskabelige nyttelast på rumfartøjet omfatter Cold Atom Lab, et eksperiment, der bruger lasere til at bremse atomer, indtil de er næsten ubevægelige, og køler dem ned til temperaturer langt under det, der er muligt på Jorden. Et andet, Biomolecule Extraction and Sequencing Technology-eksperimentet, skal teste udstyr, der gør det lettere at sekventere DNA, som støtter forskningen i virkningerne af vægtløs og langvarig rumflyvning.

NASA planlægger også at bruge Cygnus til at teste dens evne til at øge stationens bane. Rumfartøjets hovedpropeller vil udføre en forbrænding sent i sit ophold på ISS og ændre stationens kredsløbshastighed med 0,06 meter i sekundet.

Testen, sagde Shireman, har til formål at demonstrere, om Cygnus senere kan bruges til at booste stationen igen eller i sidste ende deorbitere den i slutningen af stationens levetid. “Det åbner helt klart op for muligheder for os i fremtiden,” sagde han.

Lanceringen kan blive den sidste for Orbital ATK som et uafhængigt selskab. Northrop Grumman annoncerede i september sidste år en aftale om at opkøbe Orbital ATK for 9,2 mia. dollars. Northrop-chefer sagde i april, at de forventede, at handlen ville blive afsluttet i første halvdel af i år, når den har fået myndighedernes godkendelse fra den amerikanske Federal Trade Commission. Orbitals næste opsendelse af en NASA-mission om rumforskning på en Pegasus-raket er planlagt til midten af juni.

Orbital ATK’s embedsmænd sagde, at de ikke forventer nogen ændringer i Antares- eller Cygnus-aktiviteterne, når fusionen er afsluttet. “Vi forventer at bygge og teste og drive dem på samme måde, som vi har gjort det før,” sagde Frank DeMauro, vicepræsident og administrerende direktør for Orbital ATK’s afdeling for avancerede programmer, på en briefing forud for lanceringen den 20. maj. “Jeg forventer ingen ændringer fremover.”

Denne mission er den niende under Orbital ATK’s oprindelige kontrakt om Commercial Resupply Services (CRS) med NASA. Der er endnu to missioner tilbage under denne kontrakt, hvoraf den ene er planlagt til slutningen af dette år og den anden i begyndelsen af 2019. Derefter vil selskabet overgå til den efterfølgende CRS-2-kontrakt, som omfatter mindst seks Cygnus-missioner, der starter i anden halvdel af 2019.