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Antares startet Cygnus-Frachtraumschiff zur ISS

ARCADIA, Kalifornien – Eine Antares-Rakete von Orbital ATK hat am 21. Mai erfolgreich ein Cygnus-Frachtraumschiff zur Internationalen Raumstation gebracht, eine Mission, die der Schwanengesang für das Unternehmen als unabhängige Einheit sein könnte.

Die Antares hob vom Pad 0A des Mid-Atlantic Regional Spaceport auf Wallops Island, Virginia, um 4:44 Uhr Eastern ab, am Ende des fünfminütigen Startfensters. Die Fluglotsen verlegten den Start aufgrund von Wettereinflüssen, die sich im Laufe des Countdowns abschwächten, vom Anfang an das Ende des Zeitfensters.

Die Rakete brachte das Cygnus-Raumschiff neun Minuten nach dem Start in die Umlaufbahn, und das Cygnus-Raumschiff entfaltete seine Zwillingssolarzellen etwa eine Stunde später. Die Ankunft des Raumfahrzeugs an der ISS ist für den 24. Mai geplant.

“Es war ein hervorragender, hervorragender Start”, sagte Kirk Shireman, NASA-Programmmanager für die ISS, bei einem Briefing nach dem Start. “

Das Cygnus-Raumschiff, das von Orbital ATK nach dem verstorbenen Firmenchef “S.S. J.R. Thompson” benannt wurde, trägt 3.350 Kilogramm Fracht für die ISS. Dazu gehört eine Mischung aus Hardware für die ISS, wissenschaftlichen Nutzlasten und Vorräten für die Besatzung.

Zu den wissenschaftlichen Nutzlasten an Bord des Raumschiffs gehört das Cold Atom Lab, ein Experiment, bei dem Atome mit Hilfe von Lasern verlangsamt werden, bis sie fast bewegungslos sind, und so auf Temperaturen abgekühlt werden, die weit unter denen auf der Erde möglich sind. Ein weiteres Experiment, das Biomolekülextraktions- und Sequenzierungstechnologie-Experiment, wird Geräte testen, die eine einfachere Sequenzierung von DNA ermöglichen und die Forschung über die Auswirkungen der Schwerelosigkeit und der langen Dauer des Raumflugs unterstützen.

Die NASA plant auch, die Cygnus zu nutzen, um ihre Fähigkeit zu testen, die Umlaufbahn der Station zu erhöhen. Das Haupttriebwerk des Raumschiffs wird gegen Ende seines Aufenthalts auf der ISS eine Zündung durchführen, die die Umlaufgeschwindigkeit der Station um 0,06 Meter pro Sekunde verändert.

Der Test, so Shireman, soll zeigen, ob Cygnus später zum Reboosten der Station oder schließlich zum Deorbit der Station am Ende ihrer Lebensdauer eingesetzt werden kann. “Es eröffnet uns definitiv Optionen für die Zukunft”, sagte er.

Der Start könnte der letzte für Orbital ATK als unabhängiges Unternehmen sein. Northrop Grumman hatte im vergangenen September angekündigt, Orbital ATK für 9,2 Milliarden Dollar zu übernehmen. Northrop-Führungskräfte sagten im April, dass sie mit dem Abschluss des Geschäfts in der ersten Hälfte dieses Jahres rechnen, sobald die Genehmigung der US-Bundeshandelskommission vorliegt. Orbitals nächster Start einer NASA-Weltraumforschungsmission auf einer Pegasus-Rakete ist für Mitte Juni geplant.

Beamte von Orbital ATK sagten, dass sie keine Änderungen im Antares- oder Cygnus-Betrieb erwarten, sobald die Fusion abgeschlossen ist. “Wir gehen davon aus, dass wir sie auf die gleiche Weise bauen, testen und betreiben werden wie bisher”, sagte Frank DeMauro, Vizepräsident und General Manager der Abteilung für fortgeschrittene Programme von Orbital ATK, bei einem Briefing vor dem Start am 20. Mai. “

Diese Mission ist die neunte im Rahmen des ursprünglichen CRS-Vertrags (Commercial Resupply Services) von Orbital ATK mit der NASA. Zwei weitere Missionen verbleiben im Rahmen dieses Vertrags, eine davon ist für Ende dieses Jahres und die andere für Anfang 2019 geplant. Das Unternehmen wird dann zu seinem CRS-2-Nachfolgevertrag übergehen, der mindestens sechs Cygnus-Missionen ab der zweiten Jahreshälfte 2019 umfasst.