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Luis Jiménez Biografie

Die großformatigen öffentlichen Skulpturen des amerikanischen Künstlers Luis Jiménez (1940-2006)-mythisch, gewalttätig, politisch, schrill, sexy, lustig und oft tiefgründig – spiegeln die Vision ihres Schöpfers von der mexikanisch-amerikanischen Kultur und seine oft kritischen Ansichten über die breitere südwestliche und amerikanische Kultur wider, in der die mexikanischen Amerikaner leben.

Jiménez arbeitete mit dem industriellen, unverschämt kommerziellen Medium Fiberglas und griff auf so alltägliche Kunsttraditionen wie mexikanische Wandkalenderdrucke, Cowboy-Symbole und “Lowrider”-Truck-Dekorationen zurück. Dennoch spiegeln seine Arbeiten eine detaillierte Kenntnis der mexikanischen und europäischen Kunsttraditionen wider. Er schuf Skulpturen für den öffentlichen Raum, die von den Tausenden von einfachen Menschen, oft lateinamerikanischer Abstammung, die täglich an ihnen vorbeikamen, gesehen und verstanden werden sollten, aber er hatte auch eine starke Anhängerschaft unter anspruchsvollen Kunstsammlern. Jiménez’ Kunst hatte viele Aspekte, aber ihr vielleicht markantestes Merkmal war die Art und Weise, wie sie strukturiert war, um eine Vielzahl von Zielgruppen anzusprechen. “Meine Wurzeln in der Arbeiterklasse haben viel damit zu tun; ich möchte eine populäre Kunst schaffen, mit der sich normale Menschen ebenso identifizieren können wie Menschen mit einem Kunststudium”, erklärte Jiménez gegenüber Chiori Santiago vom Smithsonian . “Das bedeutet nicht, dass sie verwässert werden muss. Meine Philosophie ist es, ein vielschichtiges Werk zu schaffen, wie Hemingways Old Man and the Sea . Als ich es das erste Mal las, war es eine spannende Abenteuergeschichte über das Fischen. Beim letzten Mal war ich tief bewegt.”

Aufgewachsen bei einem Schildermacher und einem frustrierten Künstler

Luis Alfonso Jiménez Jr. wurde am 30. Juli 1940 in El Paso, Texas, geboren und wuchs im Stadtviertel Segundo Barrio auf. Sein Großvater war in Mexiko Glasbläser gewesen, und sein Vater, Luis Senior, ein Einwanderer ohne Papiere, betrieb einen Schilderladen und hoffte, selbst ein professioneller Künstler zu werden. In den 1930er Jahren hatte er einen landesweiten Kunstwettbewerb gewonnen, aber das versprochene Preisgeld fiel den Kürzungen der Sponsorenorganisation während der Depression zum Opfer und wurde nie ausgezahlt. Stattdessen ließ er seine Kreativität in Schilder einfließen, die in ganz El Paso zu sehen waren. “Genau hier war das Fiesta Drive-In”, sagte Jiménez zu Santiago, als er sie durch El Paso führte. “Dort gab es eine Leuchtreklame, die eine Frau im Flamenco-Rock zeigte, die vor zwei Männern mit Sombreros auf dem Boden saß. Mit jedem Lichtblitz im Kreis schien ihr Kleid höher und höher zu werden, bis am Ende die Hüte der Männer in die Luft flogen. Das war typisch für die Zeichen meines Vaters – viel Action und Farbe.”

Jiménez begann im Alter von sechs Jahren in der Werkstatt zu arbeiten und machte sich mit industriellen Materialien wie Fiberglas und den Farben, die man dafür verwenden konnte, vertraut. Die Familie schätzte Kunst, wo immer sie sie fand. Auf Reisen nach Mexiko besuchten sie manchmal Museen oder öffentliche Gebäude mit riesigen historischen Gemälden von José Orozco oder einem anderen großen Wandmaler des Landes. Jiménez sah jedoch wenig Perspektiven für sich in El Paso, dessen Atmosphäre für Mexikaner er mit derjenigen im Südafrika der Apartheid-Ära für Schwarze verglich. Er ergriff die Chance, 1960 die University of Texas in Austin zu besuchen. “Das College war wirklich eine großartige Erfahrung für mich, denn wäre ich nicht nach Austin gegangen, hätte ich nie die Art von Kontakt mit der Welt gehabt, die ich letztendlich hatte”, sagte er in einem Interview mit dem Texas Alcalde, das im Austin American-Statesman zitiert wurde. Sein Vater war wütend, als er sein Hauptfach von Architektur auf Kunst umstellte, aber er blieb hartnäckig und erhielt 1964 einen Abschluss in Bildender Kunst.

Nach zwei Jahren des Kunststudiums in Mexiko-Stadt ging Jiménez nach New York. Dort spürte er ein neues Gefühl der Freiheit – in einer Stadt mit Menschen und Künstlern aus der ganzen Welt, in der seine chicanoide Herkunft nicht auffiel. Als unbekannter Künstler, der mit Hunderten oder Tausenden von anderen konkurrierte, hatte er jedoch große Chancen. Er bekam eine Stelle als Assistent des Bildhauers Seymour Lipton und arbeitete von 1966 bis 1969 für die Stadt New York als Koordinator für Kunstprogramme. Die Ehe mit seiner Frau Vicky, die 1961 begonnen hatte und aus der eine Tochter, Elisa, hervorging, ging 1966 in die Brüche. Im folgenden Jahr heiratete er erneut Mary Wynn, aber auch diese Ehe wurde nach drei Jahren geschieden. Jiménez besuchte zahlreiche Galerien und versuchte, sie für seine Arbeiten zu interessieren, aber er kam nicht weiter.

Schließlich parkte Jiménez 1969 seinen Lastwagen vor der angesehenen Galerie Leo Castelli, von der er gehört hatte, dass sie Werke von aufstrebenden Künstlern ausstellte. Diesmal verließ er sich nicht auf verbale Verkaufsgespräche, sondern schleppte drei große Skulpturen durch die Eingangstür. Galeriedirektor Ivan Karp war zunächst empört, dann aber beeindruckt. Er schickte Jiménez zur Graham Gallery, die die erste Einzelausstellung des Künstlers veranstaltete. Die dortigen Mitarbeiter zeigten sich überrascht, als Jiménez’ Skulpturen bei den Kunstkäufern reißenden Absatz fanden, und Jiménez’ Karriere beschleunigte sich, als der mächtige und notorisch schrullige Kunstkritiker der New York Times, Hilton Kramer, die in einer zweiten Ausstellung der Graham Gallery gezeigten Werke von Jiménez lobte.

Arbeiten aus Fiberglas

Zu diesem Zeitpunkt hatte Jiménez begonnen, Werke mit der charakteristischen kulturübergreifenden Vorstellungskraft zu schaffen, die ihn berühmt machte. “Man on Fire” (1969) war eine Skulptur eines brennenden Mannes, die sowohl an die buddhistischen Mönche erinnerte, die sich aus Protest gegen den Vietnamkrieg selbst in Brand setzten, als auch an die Geschichte des Aztekenkaisers Cuauhtemoc, der von spanischen Eroberern mit Feuer gefoltert wurde. Jiménez’ American Dream (1967), das heute im Hirshhorn Museum in Washington, D.C., zu sehen ist, zeigt eine sexuelle Verbindung zwischen einer Frau und einem Volkswagen Käfer. Noch umstrittener war Barfly (1969), eine Darstellung der Freiheitsstatue als übergewichtige Biertrinkerin. Jiménez arbeitete mit Fiberglas, das für ihn einen populäreren Touch hatte als Marmor oder Bronze.

Es war auch ein Material, mit dem er seit seiner Kindheit gearbeitet hatte, das aber zu dieser Zeit nur von einer Handvoll Künstler verwendet wurde. Jiménez’ Kunst war in diesen frühen Erfahrungen verwurzelt. “Vielleicht lag es an der Erfahrung, in der Schilderwerkstatt zu arbeiten, dass ich schon früh erkannte, dass ich alles machen wollte – malen, zeichnen, mit Holz, Metall und Ton arbeiten”, sagte er zu Santiago. Obwohl es mit seiner Karriere steil bergauf ging, fühlte er sich von seinen Wurzeln abgekoppelt. Anfang der 1970er Jahre kehrte er vorübergehend nach El Paso zurück. 1972 fuhr er nach Roswell, New Mexico, und zeigte seine Werke dem Kunstsammler Donald Anderson, der Jiménez einen Job in seinem Privatmuseum anbot. Jiménez zog dorthin und lebte für den Rest seines Lebens in New Mexico. Später zog er in die ländliche Stadt Hondo, wo er in einem umgebauten Schulhaus lebte und in den trockenen Tälern der Umgebung Kleintiere jagte, wobei er seine Beute immer aß. 1985 heiratete Jiménez Susan Brockman und bekam ein weiteres Kind, einen Sohn.

Jiménez schuf weiterhin kleine Skulpturen, Gemälde und Zeichnungen, von denen einige von Institutionen wie dem Museum of Modern Art und dem Metropolitan Museum of Art in New York sowie dem Art Institute of Chicago angekauft wurden. Als er im Südwesten lebte, begann er, sich auf westliche und südwestliche Themen zu konzentrieren. Seine Serie Progress aus dem Jahr 1974 und andere Werke untersuchten die gewalttätige Realität hinter konventionellen Westerngeschichten; Progress I zeigte einen indianischen Jäger, der einen Büffel mit einem Pfeil durchbohrt, während blutiger Speichel aus dem Maul des Tieres tropft. Aufgrund seines wachsenden Ansehens und seiner neuen regionalen Ausrichtung begann Jiménez, Aufträge für große Skulpturen zu erhalten, die auf öffentlichen Plätzen in den expandierenden Städten des Südwestens aufgestellt werden sollten. Sein erster öffentlicher Auftrag war die Skulptur “Vaquero”, die im Tranquility Park in Houston neben dem Rathaus aufgestellt werden sollte.

Die Werke erregten Kontroversen

Öffentliche Skulpturen mit ihrem großen Publikum werden oft zu Blitzableitern für Kontroversen, und Jiménez’ Werke mit ihrem rauen Realismus und ihrer scharfen sozialen Agenda waren vielleicht kontroverser als die meisten anderen. Der in Vaquero gezeigte Cowboy war Mexikaner, und auch er schwenkte eine Pistole, während er auf einem Pferd ritt. Beide Bilder waren historisch korrekt; Jiménez wollte mit der Skulptur die traditionelle Cowboy-Darstellung korrigieren, die Cowboys im Allgemeinen als angloamerikanisch darstellte und die Gewalt, die dem Leben im Westen innewohnt, beschönigte. Die Stadtverwaltung weigerte sich jedoch, die Skulptur an ihrem ursprünglichen Standort aufzustellen, und schlug stattdessen einen Standort im Moody Park vor, in einem überwiegend von Latinos bewohnten Viertel. Auch dort stieß die Skulptur auf Kritik. Jiménez traf sich jedoch mit lokalen Aktivisten, um das Werk zu besprechen, und das Ergebnis war eine starke Unterstützung der Gemeinschaft für den Erhalt der Skulptur. Das Muster der offiziellen Ablehnung, gefolgt von der Unterstützung durch die Bevölkerung, sollte sich im Laufe von Jiménez’ Karriere noch mehrmals wiederholen. Ein Abguss des Vaquero wurde später vor dem Smithsonian Institution’s Museum of American Art in Washington, D.C. aufgestellt.

Zu Jiménez’ berühmtesten Skulpturen gehört die Southwest Pietà (1984), die christliche und indianische Bilder miteinander verbindet. Sie zeigte das mythologische Liebespaar Popocatepetl und Ixtacihuatl, nach dem die beiden großen Vulkane in der Nähe von Mexiko-Stadt benannt sind; die verstorbene Ixtacihuatl liegt auf dem Schoß ihres Geliebten, in einer Pose, die an Michelangelos berühmte Skulptur der Jungfrau Maria erinnert, die den leblosen Körper Jesu hält. Die Figuren sind in den Rücken eines Weißkopfseeadlers eingebettet. Auch diese Skulptur stieß bei Aktivisten auf Kritik. “Kritiker sagen, sie stelle die Folgen der Vergewaltigung eines indianischen Mädchens durch einen spanischen Konquistador dar und sei eine Beleidigung für Menschen mit spanischem Erbe”, heißt es in einem von Santiago zitierten Artikel des Albuquerque Journal. Die Skulptur wurde in den Stadtteil Martineztown von Albuquerque gebracht.

Einige von Jiménez’ Skulpturen setzten sich direkt mit mexikanisch-amerikanischen Erfahrungen auseinander, wie etwa Border Crossing (1989), das einen Mann zeigt, der seine Familie auf den Schultern trägt, während er den Rio Grande (Rí Bravo del Norte) in die Vereinigten Staaten überquert. Doch als Jiménez’ Bekanntheitsgrad wuchs, erhielt er auch Aufträge in Teilen des Landes mit geringer hispanischer Bevölkerung. Sodbuster , das viele Jahre lang in Fargo, North Dakota, aufgestellt war, zeigte einen muskulösen Farmer hinter zwei massiven Ochsen. Eine Skulptur in Pittsburgh, Pennsylvania, mit dem Titel Hunky-Steel Worker löste erneut eine Kontroverse aus, nachdem einige den Begriff “Hunky” als ethnische Verunglimpfung von Menschen osteuropäischer Abstammung ablehnten. Jiménez hatte auch in Pittsburgh seine Anhänger, aber er erklärte sich schließlich bereit, das Wort von der Skulptur abzuschleifen, die später an die University of Massachusetts in Boston gebracht wurde. Mit Honky Tonk , einer großen, teilweise aus Sperrholz gefertigten Nachbildung einer Bar und der Interaktionen zwischen ihren Gästen, bot Jiménez einen umfassenden Einblick in die Country-Musik und ihre Kultur.

Trotz der Kontroversen, die seine Skulpturen begleiteten, wurde Jiménez in seinen späteren Jahren weithin als einer der wichtigsten Bildhauer Amerikas anerkannt. Zu den zahlreichen Ehrungen, die ihm zuteil wurden, gehörte eine Einladung zum Abendessen im Weißen Haus mit Präsident George W. Bush, der seine Arbeit bewundert haben soll. Jiménez erschien in einem Paar roter Cowboystiefel. Die letzten Jahre des Künstlers waren jedoch von persönlichem Unglück begleitet: Seine dritte Ehe ging in die Brüche, und er litt unter gesundheitlichen Problemen. Ein Auge, das bei einem BB-Gun-Unfall in der Kindheit verletzt worden war, musste durch ein Glasauge ersetzt werden. Jiménez kämpfte mit der Fertigstellung einer riesigen Pferdeskulptur aus Glasfaser und Stahl namens Mustang, die 1992 von der Stadt Denver für ihren neuen Flughafen in Auftrag gegeben worden war; sie lag hinter dem Zeitplan zurück und war Gegenstand rechtlicher Auseinandersetzungen. Am 14. Juni 2006 rutschte die Skulptur von einer Hebevorrichtung ab und geriet außer Kontrolle, wodurch Jiménez gegen einen Balken gedrückt wurde und eine Hauptschlagader durchtrennt wurde. Achtundzwanzig Meilen vom nächstgelegenen Krankenhaus entfernt starb er im Krankenwagen an den Folgen des Blutverlusts. “Wer Luis kennt, weiß, dass die Arbeit für ihn das Leben war”, sagte seine entfremdete Frau Susan gegenüber den Rocky Mountain News. “Jemand sagte, er hätte nicht anders sterben können. Dies war der aufziehende Mustang; Luis starb in der Schlacht, der Schlacht des Schaffens.”