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Biografía de Luis Jiménez

Las esculturas públicas a gran escala del artista estadounidense Luis Jiménez (1940-2006) -míticas, violentas, políticas, chillonas, sexys, divertidas y, a menudo, profundas, reflejaban la visión que su creador tenía de la cultura mexicoamericana y su visión, a menudo crítica, de las culturas más amplias del suroeste y de Estados Unidos en las que viven los mexicoamericanos.

Jiménez trabajó en el medio industrial y descaradamente comercial de la fibra de vidrio, y se basó en tradiciones artísticas tan comunes como las impresiones de calendarios de pared mexicanos, las imágenes de vaqueros y la decoración de camiones “lowrider”. Sin embargo, su obra refleja un conocimiento detallado de las tradiciones artísticas mexicanas y europeas. Realizaba esculturas para lugares públicos, destinadas a ser vistas y comprendidas por los miles de personas corrientes, en muchos casos de ascendencia latina, que pasaban por delante de ellas todos los días, pero también tenía muchos seguidores entre los coleccionistas de arte sofisticados. El arte de Jiménez tenía muchos aspectos, pero quizá su característica más distintiva era la forma en que estaba estructurado para atraer a una variedad de públicos. “Mis raíces obreras tienen mucho que ver con ello; quiero crear un arte popular con el que se pueda relacionar tanto la gente corriente como los licenciados en arte”, explicó Jiménez a Chiori Santiago de Smithsonian. “Eso no significa que tenga que ser aguado. Mi filosofía es crear una obra de varias capas, como El viejo y el mar de Hemingway . La primera vez que lo leí, era una emocionante historia de aventuras sobre la pesca. La última vez, me conmovió profundamente”.

Criado por un rotulista y un artista frustrado

Luis Alfonso Jiménez Jr. nació en El Paso, Texas, el 30 de julio de 1940, y creció en el Segundo Barrio de la ciudad. Su abuelo había sido soplador de vidrio en México, y su padre, Luis padre, inmigrante indocumentado, tenía una tienda de letreros y esperaba convertirse en un artista profesional. Había ganado un concurso de arte a nivel nacional en la década de 1930, pero el dinero del premio prometido fue víctima de los recortes de la época de la Depresión en la organización patrocinadora y nunca se entregó. En su lugar, volcó su creatividad en los carteles que aparecían por todo El Paso. “Aquí mismo estaba el Fiesta Drive-In”, le dijo Jiménez a Santiago mientras le enseñaba El Paso. “Tenía un cartel de neón que hizo de una mujer bailando con falda flamenca delante de dos tipos sentados en el suelo con sombreros. Con cada destello de luz en el circuito, su vestido parecía subir más y más, hasta que al final los sombreros de los chicos volaban por los aires. Eso era típico de los carteles de mi padre: mucha acción y color”.

Jiménez empezó a trabajar en el taller a los seis años, familiarizándose con materiales industriales como la fibra de vidrio y las pinturas que se podían utilizar en ellos. La familia apreciaba el arte allí donde lo encontraba. A veces, en sus viajes a México, visitaban museos o edificios públicos con gigantescas pinturas históricas de José Orozco o de otros grandes muralistas del país. Sin embargo, Jiménez veía pocas perspectivas en El Paso, cuyo ambiente para los mexicanos comparaba con el de la Sudáfrica del apartheid para los negros. Aprovechó la oportunidad de asistir a la Universidad de Texas en Austin en 1960. “La universidad fue realmente una gran experiencia para mí, porque si no hubiera ido a Austin, nunca habría tenido el tipo de contacto con el mundo que acabé teniendo”, dijo en una entrevista con el Alcalde de Texas citada por el Austin American-Statesman. Su padre se enfureció cuando cambió la carrera de arquitectura por la de arte, pero él persistió y se licenció en Bellas Artes en 1964.

Tras dos años estudiando arte en Ciudad de México, Jiménez se dirigió a Nueva York. Allí sintió una nueva sensación de libertad: en una ciudad con gente y artistas de todo el mundo, su etnia chicana no destacaba. Sin embargo, como artista desconocido que competía con otros cientos o miles de personas, se enfrentó a grandes dificultades. Consiguió un trabajo como asistente del escultor Seymour Lipton y también trabajó de 1966 a 1969 para la ciudad de Nueva York como coordinador de programas artísticos. Su matrimonio con su mujer, Vicky, que había comenzado en 1961 y del que nació una hija, Elisa, se rompió en 1966. Se casó de nuevo al año siguiente con Mary Wynn, pero ese matrimonio también terminó en divorcio después de tres años. Jiménez visitó numerosas galerías, intentando que se interesaran por su obra, pero no consiguió nada.

Finalmente, en 1969, Jiménez aparcó su camión frente a la prestigiosa galería Leo Castelli, de la que había oído que ofrecía obras de artistas emergentes. Esta vez, en lugar de recurrir a la venta verbal, arrastró tres grandes esculturas por la puerta principal. El director de la galería, Ivan Karp, se indignó al principio, pero luego quedó impresionado. Envió a Jiménez a la Graham Gallery, que organizó la primera exposición individual del artista. El personal de la galería se sorprendió cuando las esculturas de Jiménez encontraron un buen mercado entre los compradores de arte, y la carrera de Jiménez se aceleró cuando el poderoso y malhumorado crítico de arte del New York Times, Hilton Kramer, elogió las obras de Jiménez expuestas en una segunda exposición de la Graham Gallery.

Trabajó en fibra de vidrio

Para entonces, Jiménez había empezado a crear obras con la característica imaginación transcultural que le hizo famoso. “Hombre en llamas” (1969) era una escultura de un hombre en llamas que sugería tanto a los monjes budistas que se prendieron fuego en protesta contra la guerra de Vietnam como a la historia del emperador azteca Cuauhtémoc, que fue torturado con fuego a manos de los conquistadores españoles. American Dream (1967) de Jiménez, que ahora se encuentra en el Museo Hirshhorn de Washington D.C., representaba un acoplamiento sexual entre una mujer y un Volkswagen Beetle. Más controvertido fue Barfly (1969), una representación de la Estatua de la Libertad como un bebedor de cerveza con sobrepeso. Jiménez trabajó en fibra de vidrio, que para él tenía un toque más popular que el mármol o el bronce.

También era un material con el que había trabajado desde la infancia, pero en aquel momento sólo lo utilizaban un puñado de artistas. El arte de Jiménez estaba enraizado en esas primeras experiencias. “Tal vez por la experiencia de trabajar en el taller de rotulación, me di cuenta pronto de que quería hacerlo todo: pintar, dibujar, trabajar con la madera, el metal y la arcilla”, explica a Santiago. Aunque su carrera volaba alto, se sentía desconectado de sus raíces. Regresó temporalmente a El Paso a principios de la década de 1970, y en 1972 se dirigió a Roswell, Nuevo México, y mostró sus obras al coleccionista de arte Donald Anderson, que le ofreció a Jiménez un trabajo en su museo privado. Jiménez se trasladó allí, y viviría en Nuevo México el resto de su vida. Más tarde se trasladó a la ciudad rural de Hondo, donde vivió en una escuela reconvertida y cazó pequeños animales en los valles secos de los alrededores, comiendo siempre su presa. En 1985 Jiménez se casó con Susan Brockman y tuvo un hijo más.

Jiménez siguió creando pequeñas esculturas, pinturas y dibujos, algunos de los cuales fueron adquiridos por instituciones como el Museo de Arte Moderno y el Museo Metropolitano de Arte de Nueva York, y el Instituto de Arte de Chicago. Al vivir en el suroeste, comenzó a concentrarse en temas del oeste y del suroeste. Su serie Progress de 1974, junto con otras obras, exploraba la violenta realidad que había detrás de las historias convencionales del Oeste; Progress I mostraba a un cazador indio atravesando un búfalo con una flecha mientras la saliva sangrienta goteaba de la boca del animal. Debido a su creciente prestigio y a su nuevo enfoque regional, Jiménez empezó a recibir encargos de esculturas de gran tamaño para montarlas en espacios públicos de las ciudades en expansión del suroeste. Su primer encargo público fue una escultura llamada Vaquero , que se instalaría en el Parque de la Tranquilidad de Houston, junto al ayuntamiento.

Las obras suscitaron polémica

Las esculturas públicas, con su numeroso público, a menudo se convierten en pararrayos de la controversia, y las obras de Jiménez, con su áspero realismo y sus agudas agendas sociales, fueron quizás más controvertidas que la mayoría. El vaquero que aparece en Vaquero era mexicano, y además agitaba una pistola mientras montaba a caballo. Ambas imágenes eran históricamente exactas; Jiménez pretendía que la escultura corrigiera la imaginería tradicional de los vaqueros, que generalmente los representaba como angloamericanos y asimilaba la violencia inherente a la vida del Oeste. Pero las autoridades municipales se opusieron a la instalación de la escultura en su emplazamiento original y sugirieron una ubicación en Moody Park, en un barrio predominantemente latino. También allí la escultura recibió críticas. Sin embargo, Jiménez se reunió con activistas locales para discutir la obra, y el resultado fue un fuerte apoyo de la comunidad para mantener la escultura. El patrón de desaprobación oficial seguido de apoyo popular se repetiría varias veces a lo largo de la carrera de Jiménez. Más tarde se instaló un molde de Vaquero frente al Museo de Arte Americano de la Institución Smithsoniana en Washington, D.C.

Entre las esculturas más famosas de Jiménez se encuentra la Piedad del Sudoeste (1984), que fusionaba imágenes cristianas y nativas americanas. Mostraba a los amantes mitológicos Popocatépetl e Ixtacihuatl, que dan nombre a los dos grandes volcanes cercanos a Ciudad de México; la difunta Ixtacihuatl yace en el regazo de su amante, en una pose que recuerda a la famosa escultura de Miguel Ángel de la Virgen María sosteniendo el cuerpo sin vida de Jesús. Las figuras están incrustadas en el lomo de un águila calva. Esta escultura también recibió críticas de los activistas. “Los críticos, que dicen que representa las consecuencias de la violación de una doncella india por parte de un conquistador español, afirman que es ofensiva para las personas de herencia española”, señala un artículo del Albuquerque Journal citado por Santiago. La escultura fue trasladada al barrio Martineztown de Albuquerque.

Algunas de las esculturas de Jiménez abordaban directamente las experiencias de los mexicanos-americanos, como Border Crossing (1989), que mostraba a un hombre cargando a su familia sobre los hombros mientras cruzaba el Río Grande (Rí Bravo del Norte) hacia los Estados Unidos. Pero a medida que crecía el renombre de Jiménez, empezó a recibir encargos en partes del país con poca población hispana. Sodbuster , que se montó durante muchos años en Fargo, Dakota del Norte, mostraba a un musculoso agricultor detrás de dos enormes bueyes. Una escultura de Pittsburgh, Pennsylvania, llamada Hunky-Steel Worker volvió a suscitar la polémica después de que algunos se opusieran al término “Hunky” por considerarlo un insulto étnico a los descendientes de Europa del Este. Jiménez también tenía sus partidarios en Pittsburgh, pero finalmente aceptó eliminar la palabra de la escultura, que posteriormente se trasladó a la Universidad de Massachusetts en Boston. Jiménez presentó una rica visión de la música country y de su cultura con Honky Tonk , una gran interpretación, en parte de madera, de un bar y de las interacciones entre sus clientes.

A pesar de las controversias que acompañaron a sus esculturas, Jiménez llegó a ser ampliamente reconocido en sus últimos años como uno de los escultores más importantes de Estados Unidos. Entre los diversos honores que recibió se incluye una invitación a cenar en la Casa Blanca con el presidente George W. Bush, quien al parecer admiraba su obra. Jiménez se presentó con un par de botas rojas de vaquero. Sin embargo, la infelicidad personal persiguió los últimos años del artista; su tercer matrimonio se estaba disolviendo y sufría problemas de salud. Un ojo herido en un accidente con una pistola de aire comprimido en su infancia tuvo que ser sustituido por uno de cristal. Jiménez se esforzó por terminar una enorme escultura de un caballo de fibra de vidrio y acero llamada Mustang, encargada en 1992 por la ciudad de Denver para su nuevo aeropuerto. El 14 de junio de 2006, la escultura se resbaló de un polipasto y se descontroló, inmovilizando a Jiménez contra una viga y seccionando una arteria principal. A 28 millas del hospital más cercano, murió en la ambulancia por la pérdida de sangre resultante. “Conocer a Luis es saber que, para él, el trabajo era la vida”, dijo su esposa, Susan, al Rocky Mountain News. “Alguien dijo que no podía salir de otra manera. Este era el Mustang de la crianza; Luis murió en la batalla, la batalla de crear”.