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Trabajar bajo luces brillantes y llevar batas pesadas puede hacer que la cirugía sea incómoda para los médicos y las enfermeras. Por ello, los quirófanos se mantienen tradicionalmente bastante fríos. Eso hace que el paciente quirúrgico también esté bastante frío, incluso ligeramente hipotérmico. La temperatura corporal puede bajar 4 grados. Los médicos solían pensar que la hipotermia leve era realmente buena para el paciente porque el frío retrasa el crecimiento de las bacterias en el aire. Pero según un nuevo estudio, las bajas temperaturas de los quirófanos en realidad triplican el riesgo de infección.

Lo que causa la infección de las heridas no son realmente las bacterias que flotan en el aire, sino la menor resistencia del paciente a las bacterias en la piel o en el interior del cuerpo, dice Daniel Sessler, anestesista de la Universidad de California en San Francisco y de la Universidad de Viena. Para averiguar cómo afecta la temperatura del quirófano a esa resistencia, Sessler y sus colegas estudiaron a 200 pacientes sometidos a cirugía colorrectal. En 104 pacientes, el líquido intravenoso calentado y las mantas de aire forzado (que son como edredones con aire caliente soplado a través de ellos) mantuvieron la temperatura corporal normal. A los otros 96 pacientes no se les calentó durante la cirugía, y su temperatura corporal descendió a una media de 94,5 grados.

Las infecciones de las heridas, descubrió Sessler, se produjeron en el 19 por ciento de los pacientes a los que se les permitió la hipotermia, pero sólo en el 6 por ciento de los pacientes calentados. Los pacientes no calentados también permanecieron en el hospital casi tres días más.

La hipotermia probablemente reduce la resistencia del cuerpo de dos maneras, dice Sessler. En primer lugar, la baja temperatura corporal reduce el flujo de sangre -y su carga de oxígeno- hacia la herida. El oxígeno es esencial para combatir las infecciones, dice. El sistema inmunitario del cuerpo descompone el oxígeno molecular en oxígeno atómico altamente reactivo. Las células inmunitarias liberan este oxígeno cerca de las bacterias. Eso es lo que las mata, dice Sessler. La hipotermia también inhibe directamente muchas funciones del sistema inmunitario. Las células y enzimas responsables de la inmunidad simplemente no funcionan bien cuando el cuerpo está frío, dice Sessler.

Creo que el calentamiento se convertirá en el estándar de atención en poco tiempo, dice Sessler. Nada de esto es difícil y nada es caro. Mantener a la gente caliente cuesta menos de 30 dólares, que no es nada en el esquema de una operación. Pero supone una gran diferencia en términos de resultados, no entraña riesgos y reduce los costes. Así que es obvio que hay que mantener a la gente caliente.