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¿Debo tomar vitamina E?

Esta historia forma parte de La Guía Elemental de las Vitaminas. Aquí están las vitaminas y suplementos que se cubren: multivitaminas, vitamina D, vitamina C, calcio, vitaminas del grupo B, omega-3, vitamina E, fibra, proteínas y probióticos.

AMucha gente asume que los suplementos vitamínicos son todo ventajas. En el peor de los casos, se orina lo que el cuerpo no necesita. Pero la historia de un ensayo del Instituto Nacional del Cáncer llamado SELECT debería borrar esas suposiciones.

SELECT significa ensayo de prevención del cáncer con selenio y vitamina E, que comenzó en 2001. Por aquel entonces, los investigadores habían encontrado pruebas “considerables” de que la vitamina E y el selenio, tomados solos o juntos, podían prevenir algunas formas de cáncer. El objetivo del ensayo era concretar estos beneficios. Los investigadores reclutaron a más de 35.000 hombres de 50 años o más y los dividieron en grupos. Algunos tomaron un suplemento diario de 400 UI de vitamina E, sola o con selenio, mientras que otros tomaron placebos. La esperanza era que los hombres que tomaban vitamina E experimentaran menores tasas de cáncer de próstata.

Los resultados preliminares del ensayo fueron tan alarmantes que los investigadores pusieron fin al experimento antes de tiempo. En lugar de prevenir el cáncer de próstata, los hombres que tomaban vitamina E parecían desarrollar el cáncer a un ritmo mayor. El equipo del estudio determinó finalmente que la ingesta de vitamina E aumentaba el riesgo de cáncer de próstata de los hombres en un 17%, lo que se traducía en 11 casos más de cáncer de próstata por cada 1.000 hombres.

En las secuelas del ensayo, los investigadores que lo dirigieron escribieron que sus hallazgos “enfatizan la importancia de los ensayos aleatorios a gran escala, basados en la población, para evaluar con precisión los beneficios y los daños de los micronutrientes como suplementos dietéticos”. Señalaron que, en ese momento, más de la mitad de los adultos estadounidenses de 60 años o más tomaban un suplemento que contenía al menos 400 UI de vitamina E. También subrayaron el hecho de que la mayor parte de los riesgos de cáncer que reveló su estudio no aparecieron hasta siete años después de que los hombres empezaran a tomar los suplementos, lo que significa que los estudios de suplementos a corto plazo podrían pasar por alto estos y otros riesgos para la salud.

Incluso ahora, los expertos todavía no están seguros de cómo la vitamina E puede contribuir al desarrollo del cáncer de próstata. Hay algunas pruebas de que los suplementos interactuaron con variantes genéticas que desempeñan un papel en el riesgo de cáncer de próstata. Pero hay otras teorías.

El libro sobre la vitamina E no es del todo malo. Por un lado, existen ocho formas naturales de vitamina E. El ensayo de prevención del cáncer había incluido acetato de dl-alfa tocoferol, por lo que es posible que otros tipos de vitamina E no presenten los mismos riesgos de cáncer. De hecho, algunos se han relacionado con beneficios.

“La vitamina E es como el cuento de las dos ciudades”, dice el doctor Mark Moyad, director de medicina preventiva y alternativa Jenkins/Pokempner de la Universidad de Michigan. Mientras que la ingesta de algunas formas de vitamina E aumenta los riesgos de cáncer, “parece que ayuda en grandes ensayos de personas con la enfermedad de Alzheimer”, afirma.

Las pruebas sobre la vitamina E para el Alzheimer son algo contradictorias. Pero algunos estudios sobre la vitamina E han descubierto que sus efectos antioxidantes parecen ralentizar la progresión del Alzheimer y mejorar el funcionamiento cognitivo en algunos pacientes. Cuando se combina con otros suplementos, también se ha demostrado que la vitamina E reduce el riesgo de que una persona desarrolle degeneración macular, que es la causa más común de ceguera en la vejez.

Además de sus efectos antioxidantes, la vitamina E también interviene en el funcionamiento inmunitario, la señalización celular, la expresión genética y el metabolismo. Por tanto, sus beneficios potenciales son muy variados. Pero los Institutos Nacionales de Salud señalan que los datos sobre la ingesta adecuada de vitamina E -ya sea a través de los alimentos o de los suplementos- están llenos de “gran incertidumbre”. La mayoría de los alimentos que contienen vitamina E son saludables. Entre ellos están los frutos secos, las semillas, los aceites vegetales y las verduras de hoja verde. Los cereales enteros “germinados” son una fuente especialmente buena de tocotrienoles, una categoría de vitamina E que suele faltar en otros alimentos y que las investigaciones han relacionado con los beneficios inmunológicos.