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¿Está bien que los niños lloren?

Keith Negley para NPR

Keith Negley para NPR

Keith Negley para NPR

Hace unas semanas, en un partido de fútbol que entrenaba, mi equipo fue derrotado. Tienen 7 años y no están acostumbrados a perder. En cuanto di por terminado el partido y se dieron cuenta de lo que acababa de pasar, dos de los chicos rompieron a llorar.

El primero lloraba fuerte, y desesperadamente. Estaba disgustado porque no había corrido lo suficiente o no había dado suficientes pases o no había marcado suficientes goles. Era el llanto de un comandante de batalla que había defraudado a sus tropas, y su padre lo abrazó con orgullo. El segundo niño lloraba por una pequeña lesión y una sensación general de agotamiento. Su madre le puso cara de mala leche y se lo llevó al coche.

¿Nos importa que nuestros hijos lloren? Cuando hice esa pregunta en Twitter, un puñado de madres me respondió inmediatamente para decir: ¡Claro que sí! ¡Quiero que mi hijo llore! Pero sospecho que eso sólo se aplica al tipo de padres que me siguen en Twitter, y menos aún a los padres. La respuesta más fulminante y posiblemente honesta que recibí (de un papá) fue: “No me molesta en absoluto que mi hijo de 11 años llore cuando le invade la emoción. Sí me importa cuando llora por pequeñas heridas”

Mi conclusión: Creo que nos importa mucho menos que antes el llanto de los chicos, pero más de lo que queremos admitir. O dicho de otro modo: los chicos pueden llorar, si lo hacen de la forma adecuada.

La investigación académica sobre los chicos y el llanto -o más exactamente, la vulnerabilidad- muestra que la sociedad se encuentra ahora mismo en un lugar precario. Un conjunto de investigaciones muestra que los chicos se quedarán más atrás en la escuela y en una sociedad cada vez más compleja si no les enseñamos a ser emocionalmente abiertos y honestos, capaces de reconocer y navegar por sus sentimientos en lugar de reprimirlos. Pero otro conjunto de investigaciones muestra que enseñar a los chicos a aceptar su propia vulnerabilidad es más difícil de lo que pensamos. A pesar de nuestras mejores intenciones, de nuestros instintos progresistas y de una sociedad cada vez más fluida en cuanto al género, el estigma del niño de mamá muere con fuerza.

La nueva norma

Las normas sociales determinan gran parte de nuestro comportamiento: cómo nos vestimos, hablamos, comemos e incluso lo que sentimos. Alix Spiegel y la nueva copresentadora Hanna Rosin examinan los experimentos que intentan cambiar estas normas en el primer episodio del podcast de NPR Invisibilia.

De hecho, llevamos un tiempo estancados en este punto. Hace casi 20 años, The Atlantic publicó un artículo de portada sobre la crisis de los niños en las escuelas. Los chicos se estaban quedando atrás en las puntuaciones de matemáticas y lectura, en las tasas de graduación de la escuela secundaria y la universidad. Para los hombres de clase trabajadora, esto se traducía en una posibilidad muy escasa de una vida fácil de clase media, como escribí en mi libro de 2012 El fin de los hombres. En un principio, los investigadores pensaron que lo que los chicos necesitaban era más… infantilismo, más juegos bruscos y más historias de aventuras.

Pero ahora parece que podrían necesitar lo contrario. En un informe de 2013, los sociólogos Thomas Di Prete y Claudia Buchmann escribieron que “el bajo rendimiento escolar de los chicos tiene más que ver con las normas de la sociedad sobre la masculinidad que con la anatomía, las hormonas o la estructura del cerebro.” Los chicos que practican actividades extraescolares como la música, el arte y el teatro tienden a sacar mejores notas, pero esas actividades suelen ser denigradas como “poco masculinas”, escriben. Y encontraron muchos ejemplos de chicos que se esfuerzan por sacar buenas notas y que son llamados “maricas” por sus compañeros.

¿Por qué en una época en la que el comportamiento aceptable para las mujeres se ha ampliado, los hombres siguen estancados? Después de todo, los estudios sobre bebés y niños pequeños muestran que los bebés y los niños muy pequeños son tan emotivos como las niñas. Entonces, ¿por qué lo socializamos? La socióloga Stephanie Coontz llama a esto la era de la mística masculina. En los años 50 y principios de los 60 eran las mujeres las que estaban encasilladas. Pero ahora son los hombres los que están atrapados en un estrecho estereotipo de género que “les impide explorar toda la gama de sus capacidades individuales”, escribe.

Tengo un libro de 1958 titulado The Decline of the American Male. En él aparece la imagen de una diosa perversamente indiferente que mueve los hilos de las marionetas de un niño. El capítulo uno se llama “¿Por qué lo dominan las mujeres?” El miedo a la dominación femenina es profundo. Se puede ver en el Gamergate, en Donald Trump, en la cultura bro en el campus. De hecho, es una cepa de misoginia que corre junto a la igualdad de género. Haz la pregunta: “¿Pueden llorar los chicos?” y lo único que se consigue es exacerbarla, confirmar el miedo a que los chicos se vean obligados a adaptarse a un mundo de chicas.

Mi opinión es que siempre ha habido una categoría aceptable de vulnerabilidad masculina y que siempre ha sido diferente a la femenina. Se puede ver en la eterna atracción de los chicos por los superhéroes, que son simultáneamente invencibles y tiernos. Se puede ver en el amor eterno de los chicos por Bruce Springsteen. Los chicos parecen magnetizados por los hombres que expresan toda la gama de emociones. Pero hemos perdido eso por el camino, o al menos se ha pervertido. En su libro de 1999 Stiffed: The Betrayal of the American Man, Susan Faludi dice que hoy en día los chicos se modelan a sí mismos en lo que ella llama “masculinidad ornamental”, la versión aplanada y cruda del macho que domina la televisión, la música y el porno.

Para mí, los esfuerzos más prometedores son los que abordan la vulnerabilidad masculina en sus propios términos, o al menos en términos neutrales de género. Resulta que algunas de las tendencias más interesantes de la educación en este momento son las que pueden apoyar los chicos. Las nuevas investigaciones sobre la motivación animan a los niños a fracasar. El nuevo concepto de moda, “grit”, implica una vida de interminables carreras de obstáculos y dureza, algo que los chicos también pueden poseer. Y mi favorito, el programa del psiquiatra Jonathan Shay para aliviar el trauma del combate con los clásicos griegos. Shay ve que los clásicos entendieron algo que hemos olvidado: que los hombres que vuelven de la guerra, o que acaban de perder un partido de fútbol, o que simplemente están cansados, naturalmente querrán llorar. Pero también ve que el mensaje es más fácil de asimilar viniendo de un héroe griego.

Hanna Rosin es copresentadora del podcast de NPR Invisibilia. Ha escrito para The Atlantic y Slate, y es autora de The End of Men.