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Funcionarios: No toques ni recojas a los cachorros de foca

SEATTLE — En esta época del año nacen focas de puerto en el noroeste del Pacífico, los defensores de los mamíferos marinos de toda la costa oeste instan a la gente a no tocar ni recoger a los cachorros que llegan a las playas y costas para descansar.

Al menos cinco veces esta temporada, personas bien intencionadas han recogido ilegalmente cachorros de foca en Oregón y Washington pensando que estaban abandonados o que necesitaban ayuda, pero esa interferencia acabó provocando dos muertes, dijo Michael Milstein, un portavoz de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica.

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Los funcionarios de la fauna del estado tuvieron que aplicar la eutanasia a un cachorro de foca común el mes pasado después de que una mujer lo recogiera en una playa de Westport, Washington, y aparentemente lo llevara de vuelta a su casa en una bolsa de la compra. Otra pareja encontró un cachorro de foca en la playa de Garibaldi, Oregón, y temiendo que el animal estuviera solo o abandonado, lo envolvió en una toalla de playa, lo puso en su coche y lo colocó en la ducha de su casa, dijo Kristin Wilkinson, coordinadora regional de varamientos de la NOAA.

Los agentes de vida silvestre devolvieron la foca a la playa donde se encontraba, pero el animal fue encontrado muerto al día siguiente, dijo. Esa pareja recibió una advertencia por escrito.

“Es un problema continuo en toda la Costa Oeste”, dijo Justin Greenman, coordinador adjunto de varamientos de la NOAA para California. En los últimos años, con las altas tasas de mortalidad y varamientos de leones marinos y focas peleteras en la costa de California, ha habido algunos casos de personas que quieren recoger y rescatar a los leones marinos, dijo.

“Tratamos de hacer correr la voz de dejarlos en paz”, agregó. Los selfies con focas o leones marinos también son un problema creciente.

El impulso de la gente es precipitarse y ayudar, pero es mejor dejar que la naturaleza siga su curso, dijo. El riesgo de sacar a estos animales de la playa es que las focas adultas pueden abandonar a sus crías. “La mejor oportunidad que tienen de sobrevivir es permanecer en estado salvaje”, dijo Wilkenson.

Se detiene a un elefante marino tratando de colarse en un barco
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El mes pasado, en un caso que acaparó la atención nacional, un hombre canadiense y su hijo cargaron una cría de bisonte en su todoterreno en el Parque Nacional de Yellowstone porque pensaban que era un recién nacido abandonado que moriría sin su ayuda. La cría tuvo que ser sacrificada porque no pudo reunirse con su manada después de ser manipulada.

“Esta es nuestra versión del noroeste, aparentemente”, dijo Milstein.

La NOAA ha lanzado una campaña “Comparte la orilla” para recordar a los bañistas que dejen en paz a los mamíferos marinos, que se mantengan al menos a 100 metros de distancia y que reduzcan otras molestias, como llevar a los perros con correa. Es ilegal acosar, molestar o tratar de mover a las focas jóvenes u otros mamíferos marinos.

Wilkinson dice que suelen ver de seis a diez casos de manipulación ilegal de animales al año, pero la tendencia de este año es preocupante porque están ocurriendo más temprano en la temporada y dentro de un área más amplia.

Las crías de foca de puerto nacen a lo largo de la costa oeste, por lo general de febrero a mayo en California y desde finales de la primavera hasta el verano en el noroeste. Utilizan las playas, los muelles y otras zonas costeras para descansar, regular su temperatura corporal o esperar a sus madres, que suelen estar cerca pero pueden no acercarse a los cachorros si hay demasiada gente u otras molestias.

En abril, el Acuario de Seaside de Portland dijo a la cadena KOIN, afiliada a la CBS, que había dos informes de avistamientos de cachorros de foca en las playas de Oregón. Los funcionarios dijeron que si un cachorro de foca está solo en la playa, es probable que sólo esté descansando mientras su madre busca comida.

“Lo que sucede es que dejan a los bebés en la playa y van a alimentarse y vuelven a amamantar”, dijo Keith Chandler del Acuario a KOIN. “A veces los tienen en lugares donde hay mucha gente y ahí es cuando tenemos problemas, cuando los humanos intentan interactuar con ellos.”

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Los cachorros son adorables, son amistosos y se acercan a los humanos, pero tocar a una foca bebé perjudica las posibilidades de que se reúna con su madre, dijo Chandler. Subrayó que la gente debe sentirse libre de tomar fotos desde la distancia, pero que debe dar espacio al animal y dejarlo en paz.

Jeff Boehm, director ejecutivo del Centro de Mamíferos Marinos en el norte de California, dijo que en lo que va de año 18 mamíferos marinos han sido llevados a su centro porque fueron acosados o recogidos ilegalmente. La mayoría fueron finalmente liberados en la naturaleza después de ser tratados, pero tres han muerto.

“Estos animales tienen un encanto innato. Cuando ves uno en la playa, te atraen. Son pequeños. Son vulnerables”, dijo, pero la gente debería detenerse, dar un paso atrás y llamar a las autoridades locales, que son las que mejor saben qué hacer con ellos.

Los agentes de fauna salvaje de la NOAA en Washington están investigando varios casos, incluido uno en el que una cría de foca nacida prematuramente se estacionó en la playa y un propietario colocó al animal en una bolsa y lo retiró, preocupado por si las águilas calvas se cebaban con la foca y ensuciaban la playa, dijo Wilkinson.

El mes pasado, una foca no fue recogida ilegalmente, pero el cachorro fue sacrificado después de que los funcionarios de vida silvestre determinaron que el exceso de tráfico y la gente en la playa significaba que la madre no era probable que se reuniera con su cachorro.

En otro caso, una mujer recogió una foca y la puso brevemente en su coche antes de que otra persona le dijera que pusiera el animal de nuevo en la playa, dijo Marc Myrsell, que dirige el Acuario de Westport y cuyo personal respondió a ese incidente. El cachorro volvió al agua por sí mismo.

La semana pasada, un cachorro fue manipulado tanto durante todo el día por personas con perros en un parque de la playa que los socorristas determinaron que la constante interacción humana separó permanentemente al cachorro de su madre. La gente sostuvo al cachorro en su regazo, lo abrazó y acarició al animal durante muchas horas, añadió.

Esa foca fue finalmente llevada a un centro de PAWS en Lynnwood, pero los expertos dicen que la mejor oportunidad de un animal para sobrevivir es en la naturaleza.

Con la rehabilitación, “les estás dando un segundo comienzo, pero puede que no les estés dando todas las herramientas que necesitan”, dijo Joe Gaydos, un veterinario de vida silvestre con SeaDoc Society. “Probablemente tengan muchas más posibilidades si se quedan con sus madres”.