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Región polar meridional del Cretácico

Al igual que en Australia en la actualidad, Gondwana Oriental albergaba muchos animales endémicos, entre los que se encontraban muchas especies relictas de familias que se habían extinguido en el resto del mundo cretácico. Es posible que las regiones polares del Cretácico Superior estuvieran habitadas por grupos de plantas y animales cuya ascendencia se remonta al Ordovícico. El aislamiento gradual de la Antártida en el Cretácico Superior creó un grupo distinto de criaturas acuáticas llamado Provincia Weddelliana.

DinosauriosEditar

AvesEditar

Los primeros pingüinos (Waimanu arriba) pueden haber existido en el Cretácico Superior.

Los restos del ancestro de las aves modernas, los Neornithes, son poco frecuentes en el Mesozoico, produciéndose una gran radiación en el Neógeno de la Antártida. Sin embargo, el descubrimiento del Vegavis del Cretácico tardío, un ave parecida al ganso, en la isla de Vega, indica que los principales grupos de aves modernas ya eran comunes en el Cretácico. También se descubrió en la isla de Vega un fémur perteneciente a un ave parecida a la seriema no identificada. En la Cala de los Dinosaurios se conservaron huellas de pájaros que, al ser más grandes que la mayoría de las especies de aves del Cretácico, indican una abundancia de aves enantiornitas u ornitinas de mayor tamaño durante el Cretácico temprano.

Dos aves buceadoras, posibles colimbos primitivos, fueron descubiertas en el Cretácico tardío de Chile y la Antártida: Neogaeornis y Polarornis. Polarornis puede haber sido capaz tanto de bucear como de volar. Los primeros pingüinos, Crossvallia y Waimanu, se conocen desde hace 61-62 Ma en el Paleoceno, pero los datos moleculares sugieren que los pingüinos evolucionaron por primera vez en el Cretácico Superior. Dado que estos pingüinos fueron datados tan cerca del evento de extinción del Cretácico-Paleógeno, el grupo evolucionó antes del evento o muy rápidamente después.

No avianoEditar

Australovenator es el terópodo más completo encontrado en Australia.

Los fósiles de dinosaurios son escasos en la región del Polo Sur, y los principales lugares con fósiles son el grupo de la isla James Ross; el glaciar Beardmore en la Antártida; Roma, Queensland; el arroyo Mangahouanga en Nueva Zelanda; y Dinosaur Cove en Victoria, Australia. Los restos de dinosaurios de esta región, como los encontrados en Victoria, consisten sólo en piezas fragmentarias, lo que hace que su identificación sea controvertida. Por ejemplo, se han realizado identificaciones controvertidas de un alosáurido que puede representar un abelisáurido, el ceratopsiano Serendipaceratops, que podría ser un anquilosaurio, y el terópodo Timimus, difícil de clasificar.

El supercontinente Pangea del Jurásico permitió que los principales clados de dinosaurios alcanzaran una distribución global antes de romperse, y varios cognados estrechamente relacionados existieron entre las formas del Polo Sur y las formas encontradas en otros lugares a pesar de la separación por el Océano Tetis. Sin embargo, los grupos de dinosaurios que alcanzaron una distribución panglobal en el transcurso del Cretácico tendrían que haber utilizado el puente de tierra que conecta Australia con Sudamérica a través de la Antártida en la región del Polo Sur. El iguanodonte del Polo Sur Muttaburrasaurus está muy relacionado con los rabdodóntidos europeos, que fueron el grupo dominante en Europa durante el Cretácico Superior. El Kunbarrasaurus del Cretácico Polar Sur se identifica como el anquilosaurio más basal (primitivo), lo cual es significativo ya que los anquilosaurios se conocen tanto en Gondwana como en Laurasia. Los Dromaeosauridae se conocen en la Antártida y representan una población relicta de una distribución mundial anterior. A pesar de estas aparentes migraciones transcontinentales, es poco probable que los dinosaurios del Polo Sur migraran fuera de los bosques polares durante el invierno, ya que eran demasiado masivos -como los anquilosaurios- o demasiado pequeños -como los troodóntidos- para viajar largas distancias, y un gran mar entre Gondwana Oriental y otros continentes impedía tales migraciones en el Cretácico Superior. Es posible que, para hacer frente a las condiciones invernales, algunos dinosaurios hibernaran, como el terópodo Timimus.

Ilustración del Diluvicursor hipsilofodonto

El grupo más común y diverso encontrado hasta ahora son los dinosaurios hipsilofodonto, que constituyen la mitad de los taxones de dinosaurios encontrados en el sureste de Australia, lo que no se ve en regiones más tropicales, tal vez indicando algún tipo de ventaja sobre otros dinosaurios en los polos. Al ser pequeños y con dentición trituradora, probablemente se alimentaban de vegetación de baja altura, como licopodios y vainas de semillas de podocarpos. El Leaellynasaura, parecido a un hipsilofodonte, tenía grandes cuencas oculares, más grandes que los dinosaurios hipsilofodontes más tropicales, y puede haber tenido una visión nocturna aguda, lo que sugiere que el Leaellynasaura, y tal vez otros dinosaurios similares al hipsilofodonte, vivían en las zonas polares durante todo el año o la mayor parte del mismo, incluyendo los inviernos polares. El crecimiento de los huesos era continuo a lo largo de su vida, lo que indica que no hibernaba, siendo posible que fuera endotérmico o poiquilotérmico, o que cavara madrigueras. Sin embargo, es posible que los ojos grandes se deban simplemente a la ontogénesis, es decir, las cuencas oculares relativamente grandes pueden haber sido una característica que sólo se ve en los jóvenes o tal vez fue un defecto de nacimiento, ya que sólo hay un espécimen conocido.

Aunque los restos son escasos y, en consecuencia, las descripciones taxonómicas pueden ser dudosas, los restos de terópodos de Victoria se han asignado a siete clados diferentes: Ceratosauria, Spinosauria, Tyrannosauroidea, Maniraptora, Ornithomimosauria y Allosauroidea. Sin embargo, los tiranosauroideos no se conocen en otros continentes gondwánicos, y son más conocidos en el norte de Laurasia. A diferencia de los otros continentes gondwánicos, cuyos depredadores principales eran los abelisáuridos y los carcarodontosáuridos, el descubrimiento de Australovenator, Rapator y una especie sin nombre en Australia sugiere que los megaraptoranos eran los depredadores principales de Gondwana oriental. Las vértebras de la cola de un terópodo desconocido, apodado “terópodo de Joan Wiffen”, fueron descubiertas en las rocas del Jurásico Tardío/Cretácico Temprano de Nueva Zelanda.

El Wintonotitan probablemente habitó la región del Polo Sur.

Tres titanosaurios -Savannasaurus, Diamantinasaurus y Wintonotitan- y un macronario -Austrosaurus- descubiertos en la Formación Winton conforman el conjunto de saurópodos del Cretácico australiano, aunque, probablemente, estas criaturas evitaron las regiones polares, ya que sus restos están completamente ausentes en el sureste de Australia, que estaba dentro de la región del Polo Sur en el Cretácico. Sin embargo, es probable que al menos los titanosaurios emigraran a Australia desde Sudamérica, lo que les habría obligado a pasar por la Antártida, ya que los titanosaurios evolucionaron en el Cretácico tras la ruptura de Pangea. Es posible que el Evento Bonarelli en el Cretácico Medio haya hecho que la Antártida sea más cálida y, por tanto, más hospitalaria para los saurópodos. Estos dinosaurios probablemente se alimentaron de las semillas carnosas de los podocarpos y tejos, así como de los habituales helechos bifurcados de la época. El Austrosaurus puede representar una reliquia de los saurópodos del Jurásico Medio, siendo aparentemente más primitivo que los saurópodos del Cretácico; se desconoce por qué los saurópodos más primitivos sobrevivieron a los saurópodos más derivados. Es posible que los dinosaurios, tras extinguirse localmente en el ecuador, prefirieran más las regiones polares.

PaleocenoEditar

Artículo principal: Dinosaurios del Paleoceno

Tras el impacto de un asteroide, el consiguiente invierno de impacto se cree que acabó con los dinosaurios junto con gran parte de la vida mesozoica en el evento de extinción del Cretácico-Paleógeno. Sin embargo, la ausencia de un horizonte de extinción abrupto en los sedimentos antárticos o australianos para los fósiles de plantas y bivalvos durante este período de tiempo indica un impacto menos potente en la región del Polo Sur. Dado que los dinosaurios y otra fauna de las regiones polares del Cretácico estaban bien adaptados para vivir en largos periodos de oscuridad y frío, se ha postulado que esta comunidad podría haber sobrevivido al evento.

Ríos y lagosEditar

Los últimos temnospóndilos -un grupo de anfibios gigantes que se extinguieron principalmente después del Triásico- habitaron la región del Polo Sur en el Cretácico temprano. Se cree que el Koolasuchus, tal vez el último de los temnospondilos, sobrevivió en regiones en las que hacía demasiado frío para que sus competidores, los neosuchios -un grupo de reptiles que incluye a los cocodrilos modernos-, que son inactivos en aguas por debajo de los 10 °C (50 °F), pudieran sobrevivir. Aunque se conocen neosuchianos de la Australia del Cretácico, se cree que se mantuvieron alejados de la región polar, llegando a Australia por mar y no por tierra.

Isisfordia era un neosuchiano que vivía en el interior del mar de Eromanga del Cretácico temprano.

Es probable que los temnospondilos habitaran los sistemas de agua dulce de la Australia polar hasta que el Evento Bonarelli en el Cretácico Medio, alrededor de 100 mya, aumentó las temperaturas y permitió a los neosuchianos habitar la Antártida. Estos neosuchios, con un tamaño adulto que no superaba los 2,5 metros de longitud, probablemente provocaron la extinción de los temnospondilos junto con peces con aletas de raya más desarrollados, que tal vez tenían como objetivo sus larvas. La migración de los neosuchios a la región sugiere que las temperaturas invernales medias eran superiores a 5,5 °C (41,9 °F), con una temperatura media anual de más de 14,2 °C (57,6 °F). Sin embargo, los neosuchios polares sólo se conocen a partir de un esqueleto casi completo de Isisfordia, y otros restos de neosuchios son de especies indeterminadas.

Los plesiosaurios habitaban sistemas de ríos y estuarios de agua dulce, dada la ubicación de sus restos, y probablemente colonizaron Australia en el Jurásico Temprano a Medio. Sus restos, principalmente dientes, se han documentado en el sureste de Australia y proceden del Cretácico Superior, aunque nunca se han descrito porque los restos son demasiado escasos para hacerlo. Los dientes comparten cierta afinidad con los pliosaurios, sobre todo con los romaleosáuridos y los Leptocleidus, que se extinguieron en el Cretácico temprano, lo que indica que los sistemas polares de agua dulce pueden haber sido un refugio para los pliosaurios del Cretácico. En contraste con los reptiles marinos modernos, estos plesiosaurios del Polo Sur probablemente tenían una mayor tolerancia a las aguas más frías.

OceansEdit

El Woolungasaurus australiano siendo atacado por un Kronosaurus

Los restos de reptiles marinos del Cretácico temprano a medio del sur de Australia incluyen cinco familias de plesiosaurios-Cryptoclididae, Elasmosauridae, Polycotylidae, Rhomaleosauridae y Pliosauridae, y la familia de ictiosaurios Ophthalmosauridae. El descubrimiento de varios restos de plesiosaurios juveniles sugiere que utilizaban las aguas ricas en nutrientes de la costa como zonas de parto protegidas, ya que el frío disuadía a depredadores como los tiburones. La mayoría de los plesiosaurios descubiertos tenían una distribución cosmopolita, aunque existían formas endémicas como Opallionectes y una posible nueva especie de criptocélido. En 1928 se nombró una dudosa especie de elasmosáurido Woolungasaurus, una de las primeras descripciones de un reptil marino australiano. También se han recuperado varios restos de moluscos, gasterópodos, ammonites, peces óseos, quiméridos y belemnites parecidos a calamares. Es posible que la zona costera sufriera heladas invernales y que estos reptiles, en respuesta, emigraran al norte durante el invierno, tuvieran un metabolismo más activo que el de los reptiles tropicales, hibernaran en zonas de agua dulce de forma muy parecida al actual caimán americano (Alligator mississippiensis) o fueran endotérmicos, como las actuales tortugas laúd (Dermochelys coriacea). El menor número de plesiosaurios y el mayor número de ictiosaurios y tortugas marinas en las zonas más septentrionales de Australia indica una preferencia por zonas más frías en los plesiosaurios.

Restauración del Kaiwhekea de Nueva Zelanda

Se han descubierto varios plesiosaurios y mosasaurios oceánicos del Cretácico Superior en Nueva Zelanda y la Antártida, siendo algunos, como el Mauisaurus, endémicos, mientras que otros, como el Prognathodon, tienen una distribución cosmopolita. De los elasmosaurios y pliosaurios se conocen de una a tres especies de esta zona. El descubrimiento de tres criptocélidos en el hemisferio sur -Morturneria de la Antártida, Aristonectes de América del Sur y Kaiwhekea de Nueva Zelanda- indica una diversificación de la familia en el Cretácico Superior de esta región y quizás un aumento de la productividad del Océano Austral temprano.

PterosauriosEditar

Pterosaurios similares al Anhanguera brasileño (arriba) habitaron la región del Mar de Eromanga

Dos clados de pterosaurios están representados en el Cretácico temprano de Australia, Pteranodontoidea y Ctenochasmatoidea, restos procedentes principalmente de la Formación Toolebuc y de zonas de Queensland y Nueva Gales del Sur. Se cree que al menos seis taxones de pterosaurios existieron en el Cretácico australiano, sin embargo, dada la naturaleza fragmentaria de los restos, muchos fósiles recuperados proceden de pterosaurios indeterminados. Los fósiles se encontraron en entornos de aguas poco profundas y en lagunas, lo que indica una dieta de peces y otra vida acuática. Los ctenochasmátidos fueron los únicos arqueopterodáctilos que sobrevivieron hasta el Cretácico. Los únicos restos de dientes de pterosaurio descubiertos en Australia procedentes del Cretácico temprano pertenecen a Mythunga y a un posible anhangérido del Cretácico tardío. Se estima que Mythunga tenía una envergadura de 4,5 metros, mucho mayor que cualquier otro arqueopterodáctiloide descubierto, aunque es posible que el pterosaurio esté más relacionado con los Anhangueridae o los Ornithocheiridae. Sin embargo, los restos de pterosaurios existentes en lo que eran las regiones no polares de Australia, dada su capacidad de migrar por aire, quizás no necesitaron cruzar un puente terrestre a través de las regiones polares para llegar allí, lo que significa que nunca habitaron la región del Polo Sur.

De los pterosaurios del Cretácico Superior, sólo los restos pertenecientes a la familia Azhdarchidae -encontrados en las cuencas de Carnarvon y Perth en Australia Occidental- fueron asignados a un taxón. Un posible representante de Ornithocheiridae fue encontrado en el Cretácico tardío de Australia Occidental, aunque anteriormente se pensaba que la familia se había extinguido en el Cretácico temprano.

MamíferosEditar

Restauración de Steropodon

Se han descubierto siete mamíferos del Cretácico temprano de Australia: un ornitórquido no descrito, Kryoryctes, Kollikodon, Ausktribosphenos, Bishops, Steropodon y Corriebaatar; todos ellos endémicos de Australia durante esta época. Es probable que los mamíferos cruzaran el puente terrestre antártico entre Australia y Sudamérica en el Cretácico temprano, y que los ancestros de los mamíferos endémicos de Australia llegaran durante el Jurásico a través del supercontinente Pangea.

InvertebradosEditar

Se conocen varios fósiles de insectos y crustáceos de los sedimentos del Cretácico polar sur de Nueva Zelanda. El conglomerado Mangaotanean Monro del Cretácico tardío estaba situado a 68°S y proporcionó fósiles de Helastia sp., y el cangrejo Hemioon novozelandicum se encontró en la Swale Siltstone, situada a 76°S durante el Albiano tardío. También se encontraron varios especímenes de insectos en la Formación Tupuangi de las Islas Chatham a una latitud de 79°S durante el Cenomaniano a Turoniano.