Articles

AIDSin opetukset COVID-19-pandemiaa varten

“Olemme nyt mukana toisessa tappavassa episodissa historiallisessa taistelussa, jossa ihminen taistelee mikrobeja vastaan. Nämä taistelut ovat muokanneet ihmisen evoluution ja historian kulkua. Olemme nähneet vastustajamme kasvot, tässä tapauksessa pienen viruksen.” Puhuin nämä sanat todistaessani Yhdysvaltain senaatin alakomitealle 26. syyskuuta 1985. Puhuin silloin HIV:stä, mutta voisin sanoa saman tänään kohtaamastamme koronaviruksesta.

Kuten kaikki virukset, koronaviruksetkin ovat taitavia koodinmurtajia. SARS-CoV-2 on varmasti murtanut meidän koodimme. Ajattele tätä virusta älykkäänä biologisena koneena, joka tekee jatkuvasti DNA-kokeita sopeutuakseen asuttamaansa ekologiseen markkinarakoon. Tämä virus on aiheuttanut pandemian suurelta osin siksi, että se on vaikuttanut kolmeen inhimillisimpään haavoittuvuuteemme: biologiseen puolustuskykyymme, sosiaalisten käyttäytymismallien klusteroitumiseen ja kyteviin poliittisiin erimielisyyksiimme.

Miten vastakkainasettelu kehittyy seuraavien vuosien ja vuosikymmenten aikana? Mikä on inhimillinen hinta kuolemantapauksina, jatkuvina sairauksina, vammoina ja muina haittoina? Kuinka tehokkaasti uudet rokotteet ja hoidot pystyvät hillitsemään tai jopa hävittämään viruksen?

Kukaan ei osaa sanoa. Mutta useat opetukset pitkästä taistelusta HIV:n, aidsia aiheuttavan ihmisen immuunikatoviruksen, kanssa antavat viitteitä siitä, mitä voi olla edessä. HIV/AIDS on yksi pahimmista vitsauksista, joita ihmiset ovat kohdanneet. Koodinmurtajana HIV on asiantuntija. Vuoden 2019 loppuun mennessä tämän viruksen aiheuttamien kuolemantapausten määrä oli maailmanlaajuisesti noin 33 miljoonaa ihmistä. Kaikkiaan 76 miljoonaa ihmistä on saanut tartunnan, ja tutkijat arvioivat, että toiset 1,7 miljoonaa ihmistä saa viruksen joka vuosi.

Meidän on kuitenkin arvostettava sitä, mitä tieteelliset puolustuksemme ovat saaneet aikaan. Niistä lähes 38 miljoonasta ihmisestä, jotka elävät tällä hetkellä HIV:n/aidsin kanssa, 25 miljoonaa saa täydellistä antiretroviraalista hoitoa, joka ehkäisee tautia ja tukahduttaa viruksen niin hyvin, etteivät he todennäköisesti tartu siihen. Voisin lyödä vetoa, että vähintään 25 miljoonaa muuta tartuntaa ei koskaan tapahtunut, pääasiassa Saharan eteläpuolisessa Afrikassa, koska nämä hoidot tulivat saataville useimmissa maissa.

Taistelemalla tätä eeppistä sotaa aidsia vastaan lääkärit, virologit, epidemiologit ja kansanterveysasiantuntijat ovat oppineet ratkaisevan tärkeitä opetuksia, joita voimme soveltaa parhaillaan käytävään taisteluun. Näimme esimerkiksi, että rokotteet eivät koskaan ole tae, mutta että hoidot voivat olla tärkein aseemme. Huomasimme, että ihmisten käyttäytymisellä on ratkaiseva merkitys kaikissa tautien torjuntapyrkimyksissä ja että emme voi jättää huomiotta ihmisluontoa. Olemme myös nähneet, miten tärkeää on hyödyntää aiempien taudinpurkausten torjunnassa saatuja tietoja ja välineitä – tämä on mahdollista vain, jos jatkamme tutkimuksen rahoittamista pandemioiden välillä.

Rokotteen haasteet

Varhaiset havainnot siitä, miten hiv käyttäytyy elimistössämme, osoittivat, että tie rokotteen luomiseen olisi pitkä ja haastava. Epidemian edetessä aloimme seurata tartunnan saaneiden vasta-ainetasoja ja T-soluja (valkosoluja, jotka käyvät sotaa hyökkääjiä vastaan). Molempien korkeat tasot osoittivat, että potilaat saivat aikaan uskomattoman aktiivisen immuunivasteen, joka oli voimakkaampi kuin mikään muu tauti. Mutta vaikka elimistön immuunijärjestelmä toimisikin parhaalla mahdollisella tehollaan, se ei koskaan ollut tarpeeksi vahva poistaakseen viruksen kokonaan.

Toisin kuin poliovirus, joka aiheuttaa pitkäaikaisen immuniteetin tartunnan jälkeen, HIV on “nappaa se ja pidä se” – jos saat tartunnan, taudinaiheuttaja pysyy elimistössäsi, kunnes se tuhoaa immuunijärjestelmän ja jättää sinut puolustuskyvyttömäksi lieviäkin infektioita vastaan. Lisäksi HIV kehittyy jatkuvasti – se on ovela vastustaja, joka etsii keinoja kiertää immuunivasteemme. Vaikka tämä ei tarkoita, että rokotteen luominen olisi mahdotonta, sen kehittäminen ei varmasti olisi helppoa, varsinkaan kun virus iski 1980-luvulla. “Valitettavasti kukaan ei voi varmuudella ennustaa, että AIDS-rokotetta voitaisiin koskaan valmistaa”, todistin vuonna 1988 HIV-epidemiaa käsittelevälle presidentin toimikunnalle. “Tämä ei tarkoita sitä, että tällaisen rokotteen valmistaminen olisi mahdotonta, vaan ainoastaan sitä, ettemme ole varmoja sen onnistumisesta.” Yli 30 vuotta myöhemmin ei ole vieläkään olemassa tehokasta rokotetta HIV-infektion ehkäisemiseksi.

SARS-CoV-2:sta saamiemme tietojen perusteella se on vuorovaikutuksessa immuunijärjestelmämme kanssa monimutkaisilla tavoilla, ja se muistuttaa joiltakin osin poliota ja toisilta osin HIV:tä. Lähes 60 vuoden koronavirustarkkailun perusteella tiedämme, että elimistön immuunijärjestelmä pystyy poistamaan ne. Näin näyttää yleisesti ottaen olevan myös SARS-CoV-2:n kohdalla. Mutta flunssaa aiheuttavilla koronaviruksilla, aivan kuten HIV:llä, on myös omat temppunsa. Tartunta johonkin niistä ei näytä koskaan antavan immuniteettia saman viruskannan aiheuttamalle uudelle tartunnalle tai oireille – siksi samat flunssavirukset palaavat joka kausi. Nämä koronavirukset eivät ole polion kaltainen hit-and-run-virus tai HIV:n kaltainen catch-it-and-keep-it-virus. Kutsun niitä “hae se ja unohda” -viruksiksi: kun virus on hävinnyt, elimistö unohtaa yleensä, että se on koskaan taistellut tätä vihollista vastaan. SARS-CoV-2:lla tehdyt varhaiset tutkimukset viittaavat siihen, että se saattaa käyttäytyä serkkujensa tavoin ja antaa ohimenevän immuunisuojan.

Polku SARS-CoV-2 -rokotteeseen voi olla täynnä esteitä. Jotkut COVID-19-tautia sairastavat muodostavat neutraloivia vasta-aineita, jotka voivat poistaa viruksen, mutta kaikki eivät tee niin. Sitä, stimuloiko rokote tällaisia vasta-aineita kaikilla, ei vielä tiedetä. Emme myöskään tiedä, kuinka kauan nämä vasta-aineet voivat suojata jotakuta tartunnalta. Voi kulua kaksi tai kolme vuotta, ennen kuin meillä on tietoja, jotka kertovat sen, ja ennen kuin voimme luottaa tulokseen.

Toinen haaste on se, miten tämä virus pääsee elimistöön: nenän limakalvojen kautta. Mikään tällä hetkellä kehitteillä oleva COVID-19-rokote ei ole osoittanut kykenevänsä estämään tartuntaa nenän kautta. Kädellisillä jotkut rokotteet voivat estää tehokkaasti taudin leviämisen keuhkoihin. Nämä tutkimukset eivät kuitenkaan kerro paljon siitä, miten sama lääke toimii ihmisillä; tauti on meidän lajissamme hyvin erilainen kuin apinoilla, jotka eivät sairastu havaittavasti.

Hivin kohdalla opimme, että yritykset estää viruksen pääsy kokonaan eivät toimi hyvin – eivät HIV:n eivätkä monien muidenkaan virusten, kuten influenssan ja jopa polion, kohdalla. Rokotteet toimivat pikemminkin kuin palohälyttimet: sen sijaan, että ne estäisivät tulipalon syttymisen, ne kutsuvat immuunijärjestelmän apuun, kun tulipalo on syttynyt.

Maailman toiveet lepäävät COVID-19-rokotteen varassa. Näyttää todennäköiseltä, että tutkijat ilmoittavat “onnistumisesta” joskus tänä vuonna, mutta onnistuminen ei ole niin yksinkertaista kuin miltä se kuulostaa. Tätä kirjoittaessani Venäjän viranomaiset ovat ilmoittaneet hyväksyvänsä COVID-19-rokotteen. Toimiiko se? Onko se turvallinen? Onko se pitkävaikutteinen? Kukaan ei pysty antamaan vakuuttavia vastauksia näihin kysymyksiin minkään tulevan rokotteen osalta lähiaikoina, ehkä ei ainakaan moneen vuoteen.

Me olemme tehneet huomattavia parannuksia molekyylibiologisissa työkaluissamme 1980-luvulta lähtien, mutta lääkekehityksen hitaimmaksi osuudeksi jää kuitenkin ihmiskokeet. Tästä huolimatta HIV/aids-tutkimusta varten luotu infrastruktuuri nopeuttaa nyt testausprosessia. Kolmekymmentätuhatta vapaaehtoista ympäri maailmaa osallistuu verkostoihin, jotka National Institutes of Health on rakentanut uusien hiv-rokote-ehdokkaiden tutkimuksia varten, ja näitä verkostoja hyödynnetään myös COVID-19-rokotteiden alustavassa testauksessa.

Kun lääkärit hoitavat potilasta, joka todennäköisesti kuolee, he ovat valmiita ottamaan riskin siitä, että lääke saattaa sairastuttaa potilaan, mutta pelastaa silti tämän hengen. Lääkärit eivät kuitenkaan ole yhtä halukkaita tekemään niin tautien ehkäisemiseksi; mahdollisuus aiheuttaa potilaalle suurempaa haittaa on liian suuri. Tämän vuoksi vuosikymmenien ajan HIV-infektiota ehkäisevän rokotteen etsintä on jäänyt niin paljon jälkeen HIV:n terapeuttisten lääkkeiden kehittämisestä.

Keskitymme hoitoihin

Nyt nämä lääkkeet ovat uskomaton menestystarina.

Ensimmäiset HIV-lääkkeet olivat nukleiinihappojen estäjiä, niin sanottuja ketjujen lopettajalääkkeitä. Ne lisäsivät ylimääräisen “ketjun lopettavan” nukleotidin, kun virus kopioi viruksen RNA:ta DNA:han, estäen HIV:n DNA-ketjun pidentymisen.

1990-luvulle tultaessa olimme oppineet käyttämään paremmin lääkeyhdistelmiä HIV-infektioiden hallitsemiseksi pian sen jälkeen, kun potilaat olivat altistuneet. Ensimmäistä lääkettä, AZT:tä, voitiin soveltaa välittömästi terveydenhuollon työntekijöihin, jotka saivat vahingossa neulanpistovamman, joka tartutti heidät saastuneella verellä. Sitä käytettiin myös äidiltä lapselle tapahtuvan tartunnan vähentämiseen. Esimerkiksi aidsia sairastavien äitien synnytystä edeltävät hoidot vähensivät tuolloin tartunnan saaneiden vauvojen määrää jopa kahdella kolmasosalla. Nykyään yhdistelmäsytostaattihoito vähentää äidiltä lapselle tapahtuvan tartunnan havaitsemattomalle tasolle.

Seuraava lääkeryhmä oli proteaasin estäjät, joista yhtä olin mukana kehittämässä. Ensimmäinen otettiin käyttöön vuonna 1995, ja sitä yhdistettiin muiden lääkkeiden kanssa potilaiden hoidossa. Nämä lääkkeet estivät viruksen proteaasientsyymiä, joka vastaa viruksen lyhyiden aktiivisten komponenttien pidemmistä esiaste-proteiineista. Näissä lääkkeissä on kuitenkin perustavanlaatuinen ongelma, samoin kuin niissä lääkkeissä, jotka estävät viruspolymeraaseja, jotka auttavat luomaan viruksen DNA:ta. Myös elimistömme käyttää proteaaseja normaaliin toimintaan, ja tarvitsemme polymeraaseja replikoidaksemme omia nukleiinihappojamme. Samat lääkkeet, jotka estävät viruksen proteiineja, estävät myös omia solujamme. Terapeuttiseksi indeksiksi kutsutaan eroa sellaisen pitoisuuden välillä, jossa lääke estää viruksen kohdetta, ja sellaisen pitoisuuden välillä, jossa se vahingoittaa ihmisen proteiineja. Terapeuttinen indeksi antaa ikkunan, jossa lääke on tehokas virusta vastaan aiheuttamatta kohtuuttomia sivuvaikutuksia. Tämä ikkuna on melko kapea kaikille polymeraasi- ja proteaasi-inhibiittoreille.

AIDSin hoidon kultaista standardia kutsutaan nykyään antiretroviraaliseksi hoidoksi – periaatteessa potilaat ottavat cocktailia, joka koostuu vähintään kolmesta eri lääkkeestä, jotka hyökkäävät HIV-virukseen eri tavoin. Strategia perustuu aiempaan menestykseen syövän torjunnassa. Perustin 1970-luvun lopulla Harvardin yliopiston Dana-Farber Cancer Instituteen laboratorion kehittämään uusia lääkkeitä syöpäpotilaiden hoitoon. Syövät kehittivät ajan myötä vastustuskykyä yksittäisille lääkkeille, mutta lääkeyhdistelmät hidastivat, pysäyttivät tai tappoivat syövät tehokkaasti. Otimme saman oppitunnin yhdistelmäkemoterapiasta HIV:hen. Ensimmäiset yhdistelmähoidot pelastivat hiv-tartunnan saaneiden henkeä 1990-luvun alkuun mennessä. Nykyään infektio on kaukana siitä kuolemantuomiosta, joka se ennen oli – potilaat voivat nyt elää lähes ilman HIV:tä, ja sen vaikutus elinajanodotteeseen on suhteellisen vähäinen.

Me tiedämme jo nyt, että resistenssi yksittäisille lääkkeille tulee vaikeuttamaan COVID-19-hoitoja. Olemme nähneet resistenssin kehittyvän nopeasti yksittäisille SARS-CoV-2-lääkkeille varhaisissa laboratoriotutkimuksissa. Aivan kuten aidsin ja syövän kohdalla, tarvitsemme yhdistelmälääkkeitä tämän taudin hoitoon. Biotekniikka- ja lääketeollisuuden tavoitteena on nyt kehittää joukko erittäin tehokkaita ja spesifisiä lääkkeitä, joista jokainen kohdistuu viruksen eri toimintoihin. Vuosikymmeniä jatkunut HIV-tutkimus on viitoittanut tietä, ja se antaa meille luottamusta mahdolliseen onnistumiseen.

AIDS-muistopeitto, joka koostuu 48 000 paneelista, kunnioittaa AIDSiin liittyviin syihin kuolleiden henkilöiden muistoa. Credit: Karen Bleiber Getty Images

Human Behavior

Yritellessämme ymmärtää ja torjua AIDS-epidemiaa lääkäri ja virologi Robert Redfield (joka nykyään johtaa tautien torjunta- ja ehkäisykeskusta) ja minä ystävystyimme 1980-luvun alussa. Saimme nopeasti tietää, että vaikka monet poliitikot eri puolilla maailmaa kieltäytyivät tunnustamasta HIV:tä uhkana väestölleen, armeijat olivat poikkeus. Lähes kaikki maat pitivät aidsia vakavana uhkana joukoille ja sotilaalliselle valmiudelle sekä mahdollisena valtavana tuhlauksena tuleviin sotilasvaroihin. Heidän näkemyksensä oli: “Ei sokaista itseämme ja teeskennellä, että sotilaat ovat pyhimyksiä. He eivät ole. He ovat ihmisiä.” Redfield, joka tuolloin työskenteli Walter Reedin armeijan lääkintäkeskuksessa, auttoi suunnittelemaan ja johtamaan ohjelmaa, jolla testattiin koko Yhdysvaltain univormupukuiset joukot hiv-tartunnan varalta (tosin testin seuraukset olivat kiistanalaisia, ja positiivisen testituloksen saaneita alokkaita kiellettiin palvelemasta).

Tehokkaita lääkkeitä ei tuohon aikaan ollut olemassa; tauti tappoi yli 90 prosenttia tartunnan saaneista. Kun aviopareja testattiin ja toinen kumppani oli saanut tartunnan ja toinen ei, lääkärit kehottivat heitä mahdollisimman painokkaasti käyttämään kondomia. Olin tyrmistynyt kuullessani, että alle kolmannes noudatti neuvoja. “Jos ihmiset eivät reagoi siihen tappavaan vaaraan, jota suojaamaton seksi miehensä tai vaimonsa kanssa aiheuttaa, olemme todella pulassa”, ajattelin. Seuraavien viiden vuoden aikana yli kolme neljäsosaa tartuttamattomista kumppaneista sairastui HIV:hen.

Olen aina käyttänyt tätä kokemusta ohjenuorana asettaessani toivon ja todellisuuden vastakkain. Ihmisen seksuaalisuus – halu seksiin ja fyysiseen yhteyteen – on syvällä luonnossamme. Tiesin 1980-luvulla, että oli hyvin epätodennäköistä, että ihmiset muuttaisivat seksuaalista käyttäytymistään merkittävästi. 1800-luvulla kaikki tiesivät, miten kuppa tarttui ja että se oli vakava sairaus. Silti kuppa tarttui vielä 1900-luvun alussa ainakin 10-15 prosenttiin Yhdysvaltain kansalaisista. Kyse ei ollut siitä, että ihmiset olisivat olleet tietämättömiä siitä, miten sairastua; kyse oli siitä, että he eivät muuttaneet elämäntapojaan sen mukaisesti.

COVID-19:ssä on niin ikään seksuaalinen dynamiikka, joka jää usein mainitsematta. Se on osa sitä, mikä ajaa ihmiset ulos kodeistaan ja baareihin ja juhliin. Kuka tahansa, jolla on oluen himo, voi sammuttaa janonsa turvassa omassa kodissaan, mutta muiden halujen tyydyttäminen ei ole yhtä helppoa, varsinkin kun on nuori, sinkku ja yksin asuva. Kansanterveysstrategioissamme ei pitäisi jättää tätä tosiasiaa huomiotta.

Samat opetukset, jotka opimme hiv-epidemian keskellä auttaaksemme nuoria muuttamaan käyttäytymistään, pätevät nyt COVID-19:n kohdalla: tunne riskisi, tunne kumppanisi ja ryhdy tarvittaviin varotoimiin. Monet nuoret toimivat siinä väärässä uskossa, että vaikka he saisivat tartunnan, he eivät sairastu vakavasti. Tämä uskomus ei pidä paikkaansa, vaan jopa oireettomat tartunnat voivat aiheuttaa vakavia ja pysyviä haittoja. Mitä paremmin ihmiset ymmärtävät riskin – etenkin nuoret – sitä todennäköisemmin he ryhtyvät tarvittaviin toimiin suojellakseen itseään ja muita. Näimme tämän tapahtuvan AIDSin kohdalla.

Rahoitus

Kun kysyn maailman asiantuntijoilta, mitä he tietävät SARS-CoV-2:n tai ylipäätään minkään muun koronaviruksen yksityiskohtaisesta molekyylibiologiasta, heillä ei ole vastauksia, joita heidän pitäisi saada. Miksi? Hallitukset ja teollisuus lopettivat koronavirustutkimuksen rahoituksen vuonna 2006 ensimmäisen SARS-pandemian (vakava akuutti hengitystieoireyhtymä) häviämisen jälkeen ja uudelleen heti MERS-epidemian (Lähi-idän hengitystieoireyhtymä, joka on myös koronaviruksen aiheuttama) jälkeisinä vuosina, kun se näytti olevan hallittavissa. Rahoituslaitokset kaikkialla, ei vain Yhdysvalloissa vaan myös Kiinassa, Japanissa, Singaporessa, Hongkongissa ja Lähi-idässä – maissa, joihin SARS ja MERS vaikuttivat – aliarvioivat koronavirusten aiheuttaman uhan. Huolimatta monien SARSia ja MERS:ää vastaan läheltä taistelleiden tahojen selkeistä, sinnikkäistä ja äänekkäistä varoituksista rahoitus tyrehtyi. Lupaavien SARS- ja MERS-lääkkeiden kehittäminen, jotka olisivat voineet toimia myös SARS-CoV-2:ta vastaan, jäi rahan puutteen vuoksi kesken.

Elokuun puoliväliin mennessä maailmassa oli kuollut 776 000 ihmistä ja 22 miljoonaa sairastunutta, joten meillä on täysi syy nopeuttaa rahoitusta. Yhdysvallat avasi viime keväänä nopeasti rahoitusputket tutkimukselle rokotteiden ja lääkkeiden löytämisen nopeuttamiseksi. Mutta riittääkö se?

Hiv-kriisistä opimme, että on tärkeää, että tutkimusputket ovat jo valmiina. Syöpätutkimus 1950-, 1960- ja 1970-luvuilla loi perustan hiv/aids-tutkimuksille. Hallitus vastasi yleisön huolenaiheisiin lisäämällä jyrkästi liittovaltion rahoitusta syöpätutkimukseen noina vuosikymmeninä. Nämä ponnistelut huipentuivat siihen, että kongressi hyväksyi presidentti Richard Nixonin kansallisen syöpälain (National Cancer Act) vuonna 1971. Tämä 1,6 miljardin dollarin sitoumus syöpätutkimukseen, joka vastaa nykyrahassa 10 miljardia dollaria, loi tiedettä, jota tarvitsimme HIV:n tunnistamiseen ja ymmärtämiseen 1980-luvulla, vaikka kukaan ei tietenkään tiennyt, että voitto oli tulossa.

1980-luvulla Reaganin hallinto ei halunnut puhua aidsista tai sitoa paljon julkista rahoitusta HIV-tutkimukseen. Ensimmäisen kerran presidentti Ronald Reagan piti suuren puheen aidsista vuonna 1987. Hänen ensimmäisessä hallinnossaan HIV-tutkimuksen rahoitus oli niukkaa; harvat tutkijat olivat halukkaita panostamaan uransa molekyylibiologian selvittämiseen. Kun kuitenkin uutisoitiin, että näyttelijä Rock Hudson oli sairastunut vakavasti aidsiin, senaatin republikaanien puheenjohtaja Ted Stevens kampanjoi yhdessä demokraattisen senaattorin Ted Kennedyn, näyttelijä Elizabeth Taylorin, minun ja muutaman muun kanssa tehokkaasti sen puolesta, että vuoden 1986 talousarvioon lisättäisiin 320 miljoonaa dollaria aidstutkimukseen. Senaatin republikaanijohtajat Barry Goldwater, Jesse Helms ja John Warner tukivat meitä. Raha virtasi, ja erinomaiset tutkijat allekirjoittivat sopimuksen. Autoin suunnittelemaan tämän ensimmäisen kongressin rahoittaman aids-tutkimusohjelman yhdessä Anthony Faucin kanssa, lääkärin, joka nyt johtaa maamme taistelua COVID-19:tä vastaan. (Ja jos maailmassa on yksi henkilö, joka on antanut suurimman panoksen aidsin ehkäisyyn ja hoitoon, se on Fauci.)

Yksi ero 1980-luvun ja nykypäivän välillä on se, että kongressin republikaanijäsenet olivat halukkaampia vastustamaan presidenttiä ja Valkoisen talon henkilökuntaa, kun nämä eivät ryhtyneet tarvittaviin toimiin maailmanlaajuisen taudin torjumiseksi. Esimerkiksi Stevens päätti, että hänen tehtävänsä oli suojella Yhdysvaltain armeijaa ja muita asevoimien ja salaisen palvelun osastoja mahdollisimman hyvin HIV-tartunnoilta. Hän auttoi siirtämään 55 miljoonaa dollaria puolustusbudjetin sisällä ja osoittamaan sen alokkaiden seulontaan HIV:n/aidsin varalta.

Virus- ja lääketutkimuksen välineistömme on parantunut valtavasti viimeisten 36 vuoden aikana HIV:n löytymisen jälkeen. Tämä on yksi syy siihen, että olen varma, että meillä on tehokkaita viruslääkkeitä COVID-19-infektioiden hoitoon ensi vuoteen mennessä, ellei jo aikaisemmin. Se, mikä 1980- ja 1990-luvuilla vei monissa tapauksissa viisi tai kymmenen vuotta, voidaan nyt tehdä viidessä tai kymmenessä kuukaudessa. Voimme nopeasti tunnistaa ja syntetisoida kemikaaleja, jotta voimme ennustaa, mitkä lääkkeet ovat tehokkaita. Voimme tehdä kryoelektronimikroskopiaa virusten rakenteiden tutkimiseksi ja molekyylikohtaisten vuorovaikutusten simuloimiseksi muutamassa viikossa, mikä ennen kesti vuosia. Opetus on, että virustorjuntatutkimuksen rahoittamisessa ei pidä koskaan olla varuillaan. Meillä ei olisi mitään toivoa voittaa COVID-19:tä ilman aiempien virustaistelujen aikana saavuttamiamme molekyylibiologisia tuloksia. Se, mitä tällä kertaa opimme, auttaa meitä seuraavan pandemian aikana, mutta meidän on jatkossakin saatava rahaa.

Hyppy pimeyteen

Vietin marraskuussa 2019 useita päiviä Wuhanissa, Kiinassa, johtamassa Yhdysvaltain ja Kiinan terveyshuippukokousta. Ryhmämme suurin huolenaihe, joka uhkasi Yhdysvaltojen ja Kiinan välisen kauppasodan keskellä, oli tutkimuslöydösten jakamista koskevien rajoitusten uhka. Muuten se oli ihastuttavaa aikaa kauniissa kaupungissa.

Viikkoja myöhemmin, kotona New Yorkissa, en päässyt eroon Wuhanin matkalla saamastani viipyvästä flunssavirustulehduksesta. (Myöhemmin testini COVID-19-vasta-aineiden osalta oli negatiivinen, mutta tulos ei ole lopullinen). Kiinassa toimivan säätiöni johtaja soitti minulle eräänä päivänä ja kertoi kauheita uutisia. Kolme hänen isovanhempaansa oli kuollut johonkin outoon virukseen. “Kaikki, jotka saavat tämän, ovat todella sairaita”, kolmekymppinen kollegani sanoi. “Kaikki on suljettu. En voi mennä edes isovanhempieni hautajaisiin.”

Muutamaa viikkoa myöhemmin sain elävän omakohtaisen kertomuksen siitä, miten aggressiivisesti Kiina suhtautui taudin puhkeamiseen toiselta kollegaltani, joka oli juuri päässyt 14 päivän eristyksestä karanteenihotellissa. Hän kertoi, että kun yksi hänen Frankfurtista, Saksasta, Shanghaihin lähteneen lentonsa takapenkillä istunut henkilö sai positiivisen testituloksen koronaviruksen suhteen, kontaktinjäljittäjät soittivat ystävälleni päiviä myöhemmin ja määräsivät hänet eristykseen. Hänen ainoa ihmiskontaktinsa oli sen jälkeen vaarallisiin aineisiin pukeutuneiden tarkastajien kanssa, jotka kävivät päivittäin desinfioimassa hänen huoneensa ja toimittamassa ateriat.

Olemme vasta alkaneet hahmottaa, mitä COVID-19:n pitkäaikaiset seuraukset voivat olla. Tämä on uusi virus, joten saamme tarkemman käsityksen vasta muutaman vuoden kuluttua, mutta tiedämme, että se on hyvin korkea. Olemme hädin tuskin raapaisseet koronavirusten molekyylibiologian pintaa. Mitä tarinaa lapsemme ja lapsenlapsemme tulevat kertomaan onnistumisistamme tiedemiehinä ja yhteiskuntana sekä epäonnistumisistamme tämän pandemian – pahimman kohtaamamme pandemian sataan vuoteen – hillitsemisessä?

Tiede hyppää pimeyteen, inhimillisen tietämyksen äärirajoille. Siitä me lähdemme liikkeelle, ikään kuin syvällä luolassa hakkaamassa kovasta kivestä tehtyä seinää. Et tiedä, mitä löydät toiselta puolelta. Jotkut ihmiset hakkaavat koko elämänsä ajan ja keräävät vain kasan hiutaleita. Pandemia voi pitkittyä, tai meillä voi käydä tuuri, kun saamme pian tehokkaita hoitoja ja rokotteita. Olemme kuitenkin olleet tässä tilanteessa ennenkin ja kohdanneet tuntemattoman virusvihollisen, ja voimme nojata oppimaamme. Tämä ei ole ensimmäinen eikä tule olemaan viimeinen maailmanlaajuinen epidemia.