Articles

Antares laukaisi Cygnus-rahtialuksen ISS:lle

ARCADIA, Kalifornia – Orbital ATK:n Antares-raketti laukaisi onnistuneesti Cygnus-rahtialuksen kansainväliselle avaruusasemalle 21. toukokuuta tehtävällä, joka saattaa olla yhtiön joutsenlaulu itsenäisenä yrityksenä.

Antares-raketti lähti matkaan Mid-Atlantic Regional Spaceportin Pad 0A:lta Wallops Islandilla, Virginiassa, kello 4.44 itärannikon aikaa, viiden minuutin laukaisuikkunan lopussa. Ohjaajat siirsivät laukaisua ikkunan alusta loppuun sääolosuhteiden vuoksi, jotka helpottivat lähtölaskennan edetessä.

Raketti asetti Cygnus-avaruusaluksen kiertoradalle yhdeksän minuuttia laukaisun jälkeen, ja Cygnus otti käyttöön kaksoisaurinkorakettinsa noin tuntia myöhemmin. Avaruusaluksen on määrä saapua ISS:lle toukokuun 24. päivän alussa.

“Laukaisu oli aivan loistava, loistava laukaisu”, sanoi NASA:n ISS-ohjelman johtaja Kirk Shireman laukaisun jälkeisessä tiedotustilaisuudessa. “Olen erittäin tyytyväinen siihen, miten operaatio alkoi ja miten operaatio etenee.”

Orbital ATK:n edesmenneen yritysjohtajan mukaan “S.S. J.R. Thompson” -nimellä nimetty Cygnus-avaruusalus kuljettaa 3350 kiloa lastia ISS:lle. Siihen sisältyy sekoitus ISS:n laitteistoja, tieteellisiä hyötykuormia ja miehistön tarvikkeita.

Avaruusaluksen tieteellisiin hyötykuormiin kuuluu muun muassa Cold Atom Lab, koe, jossa käytetään lasereita hidastamaan atomeja, kunnes ne ovat lähes liikkumattomia, ja jäähdyttämään niitä lämpötiloihin, jotka ovat paljon alhaisemmat kuin mitä maapallolla on mahdollista. Toinen, Biomolecule Extraction and Sequencing Technology -koe, testaa laitteita, joiden avulla voidaan helpommin sekvensoida DNA:ta, joka tukee painottomien ja pitkäkestoisten avaruuslentojen vaikutuksia koskevaa tutkimusta.

NASA aikoo myös testata Cygnuksen avulla sen kykyä nostaa aseman kiertorataa. Avaruusaluksen päätyöntömoottori suorittaa polttamisen ISS:llä oleskelunsa loppuvaiheessa, jolloin aseman kiertonopeus muuttuu 0,06 metriä sekunnissa.

Testin tarkoituksena on Shiremanin mukaan demonstroida, voidaanko Cygnusta käyttää myöhemmin vahvistamaan aseman kiertorataa tai lopulta poistamaan se kiertoradalta aseman käyttöiän lopussa. “Se ehdottomasti avaa meille vaihtoehtoja tulevaisuudessa”, hän sanoi.

Laukaisu voi olla Orbital ATK:lle viimeinen itsenäisenä yrityksenä. Northrop Grumman ilmoitti viime syyskuussa sopimuksesta ostaa Orbital ATK 9,2 miljardilla dollarilla. Northropin johtajat sanoivat huhtikuussa, että he odottavat kaupan toteutuvan tämän vuoden ensimmäisellä puoliskolla, kunhan se saa viranomaishyväksynnän Yhdysvaltain liittovaltion kauppakomissiolta. Orbitalin seuraava laukaisu, NASA:n avaruustutkimuslento Pegasus-raketilla, on suunniteltu kesäkuun puoliväliin.

Orbital ATK:n virkamiehet sanoivat, etteivät he odota muutoksia Antares- tai Cygnus-toimintoihin, kun fuusio toteutuu. “Odotamme rakentavamme, testaavamme ja käyttävämme niitä samalla tavalla kuin ennenkin”, sanoi Orbital ATK:n kehittyneiden ohjelmien osaston varatoimitusjohtaja ja toimitusjohtaja Frank DeMauro 20. toukokuuta ennen laukaisua pidetyssä tiedotustilaisuudessa. “En odota mitään muutoksia jatkossa.”

Tämä lento on yhdeksäs Orbital ATK:n alkuperäisen Commercial Resupply Services (CRS) -sopimuksen puitteissa NASAn kanssa. Kyseisen sopimuksen puitteissa on jäljellä vielä kaksi tehtävää, joista toinen on tarkoitus suorittaa tämän vuoden lopulla ja toinen vuoden 2019 alussa. Sen jälkeen yhtiö siirtyy jatkosopimukseensa CRS-2, joka sisältää vähintään kuusi Cygnus-lentoa vuoden 2019 jälkipuoliskolta alkaen.