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Antares lance le vaisseau cargo Cygnus vers l’ISS

ARCADIA, Californie – Une fusée Antares d’Orbital ATK a lancé avec succès un vaisseau cargo Cygnus vers la Station spatiale internationale le 21 mai lors d’une mission qui pourrait être le chant du cygne de la société en tant qu’entité indépendante.

L’Antares a décollé du Pad 0A du Mid-Atlantic Regional Spaceport sur l’île de Wallops, en Virginie, à 4 h 44 (heure de l’Est), à la fin de sa fenêtre de lancement de cinq minutes. Les contrôleurs ont déplacé le lancement du début à la fin de la fenêtre en raison des contraintes météorologiques, qui se sont atténuées à mesure que le compte à rebours progressait.

La fusée a placé le vaisseau spatial Cygnus en orbite neuf minutes après le décollage, et le Cygnus a déployé ses panneaux solaires jumeaux environ une heure plus tard. L’engin spatial devrait arriver à l’ISS au début du 24 mai.

“C’était juste un lancement exceptionnel, exceptionnel”, a déclaré Kirk Shireman, directeur du programme ISS de la NASA, lors d’un briefing après le lancement. “Je suis très satisfait de la façon dont la mission a démarré et dont elle progresse.”

Le vaisseau spatial Cygnus, baptisé “S.S. J.R. Thompson” par Orbital ATK en l’honneur du défunt dirigeant de l’entreprise, transporte 3 350 kilogrammes de fret pour l’ISS. Cela comprend un mélange de matériel pour l’ISS, des charges utiles scientifiques et des fournitures pour l’équipage.

Les charges utiles scientifiques sur le vaisseau spatial comprennent le laboratoire d’atomes froids, une expérience qui utilise des lasers pour ralentir les atomes jusqu’à ce qu’ils soient presque immobiles, les refroidissant à des températures bien inférieures à ce qui est possible sur Terre. Une autre, l’expérience Biomolecule Extraction and Sequencing Technology, testera des équipements permettant de séquencer plus facilement l’ADN qui soutient la recherche sur les effets des vols spatiaux en apesanteur et de longue durée.

La NASA prévoit également d’utiliser le Cygnus pour tester sa capacité à augmenter l’orbite de la station. Le propulseur principal du vaisseau spatial effectuera une brûlure à la fin de son séjour sur l’ISS, modifiant la vitesse orbitale de la station de 0,06 mètre par seconde.

Ce test, a déclaré Shireman, vise à démontrer si Cygnus peut être utilisé plus tard pour rebooster la station ou, éventuellement, la désorbiter à la fin de la vie de la station. “Cela ouvre définitivement des options pour nous à l’avenir”, a-t-il dit.

Le lancement pourrait être le dernier pour Orbital ATK en tant que société indépendante. Northrop Grumman a annoncé un accord en septembre dernier pour acquérir Orbital ATK pour 9,2 milliards de dollars. Les dirigeants de Northrop ont déclaré en avril qu’ils s’attendaient à ce que l’opération soit conclue au cours du premier semestre de cette année, une fois qu’elle aura reçu l’approbation réglementaire de la Commission fédérale du commerce des États-Unis. Le prochain lancement d’Orbital, d’une mission de sciences spatiales de la NASA sur une fusée Pegasus, est prévu pour la mi-juin.

Les responsables d’Orbital ATK ont déclaré qu’ils ne s’attendaient à aucun changement dans les opérations d’Antares ou de Cygnus une fois la fusion conclue. “Nous prévoyons de les construire, de les tester et de les exploiter de la même manière que nous l’avons fait auparavant”, a déclaré Frank DeMauro, vice-président et directeur général de la division des programmes avancés d’Orbital ATK, lors d’un briefing préalable au lancement le 20 mai. “Je ne m’attends à aucun changement à l’avenir.”

Cette mission est la neuvième dans le cadre du contrat initial de services commerciaux de réapprovisionnement (CRS) d’Orbital ATK avec la NASA. Il reste encore deux missions dans le cadre de ce contrat, l’une prévue pour la fin de cette année et l’autre au début de 2019. L’entreprise passera ensuite à son contrat CRS-2 de suivi, qui prévoit au moins six missions Cygnus à partir du second semestre 2019.