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Biographie Luis Jiménez

Les sculptures publiques à grande échelle de l’artiste américain Luis Jiménez (1940-2006)-mythiques, violentes, politiques, criardes, sexy, amusantes et souvent profondes – reflétaient la vision de la culture mexico-américaine de leur créateur et ses vues souvent critiques des cultures plus larges du Sud-Ouest et des États-Unis dans lesquelles vivent les Mexicains américains.

Jiménez travaillait dans le médium industriel et sans complexe commercial qu’est la fibre de verre, et il s’inspirait de traditions artistiques aussi banales que les impressions de calendriers muraux mexicains, l’imagerie des cow-boys et la décoration des camions “lowrider”. Pourtant, son travail reflète une connaissance approfondie des traditions artistiques mexicaines et européennes. Il réalisait des sculptures pour des lieux publics, destinées à être vues et comprises par les milliers de personnes ordinaires, souvent d’origine latino-américaine, qui passaient devant elles chaque jour, mais il était également très apprécié des collectionneurs d’art sophistiqués. L’art de Jiménez avait de nombreux aspects, mais sa caractéristique la plus distinctive était sans doute la façon dont il était structuré pour attirer des publics variés. “Mes origines ouvrières y sont pour beaucoup ; je veux créer un art populaire auquel les gens ordinaires peuvent s’identifier, tout comme les personnes diplômées en art”, explique Jiménez à Chiori Santiago de Smithsonian. “Cela ne veut pas dire qu’il faut l’édulcorer. Ma philosophie consiste à créer une œuvre à plusieurs niveaux, comme le Vieil homme et la mer d’Hemingway. La première fois que je l’ai lu, c’était un récit d’aventure passionnant sur la pêche. La dernière fois, j’ai été profondément ému.”

Élevé par un fabricant de signes et un artiste frustré

Luis Alfonso Jiménez Jr. est né à El Paso, au Texas, le 30 juillet 1940, et a grandi dans le quartier Segundo Barrio de la ville. Son grand-père était souffleur de verre au Mexique et son père, Luis Sr., immigrant sans papiers, tenait un magasin d’enseignes et espérait devenir lui-même un artiste professionnel. Il a remporté un concours national d’art dans les années 1930, mais le prix promis a été victime des coupes budgétaires de l’organisation qui le parrainait pendant la dépression et n’a jamais été remis. Au lieu de cela, il a mis sa créativité au service de panneaux qui sont apparus dans tout El Paso. “C’est ici que se trouvait le Fiesta Drive-In”, dit Jiménez à Santiago en lui faisant visiter El Paso. “Il y avait une enseigne au néon qu’il avait fabriquée et qui représentait une femme dansant en jupe de flamenco devant deux types assis par terre et portant des sombreros. À chaque flash de lumière dans le circuit, sa robe semblait monter de plus en plus haut, jusqu’à ce qu’à la fin, les chapeaux des gars s’envolent en l’air. C’était typique des signes de mon père – beaucoup d’action et de couleurs.”

Jiménez a commencé à travailler dans l’atelier à l’âge de six ans, se familiarisant avec les matériaux industriels tels que la fibre de verre et les peintures qui pouvaient être utilisées sur eux. La famille appréciait l’art là où elle le trouvait. Parfois, lors de voyages au Mexique, ils visitaient des musées ou des bâtiments publics portant des peintures historiques géantes de José Orozco ou de l’un des autres grands muralistes du pays. Cependant, Jiménez ne voyait guère de perspectives d’avenir à El Paso, dont il comparait l’atmosphère pour les Mexicains à celle de l’Afrique du Sud de l’apartheid pour les Noirs. Il a sauté sur l’occasion d’entrer à l’université du Texas à Austin en 1960. “L’université a été une expérience formidable pour moi, car si je n’étais pas allé à Austin, je n’aurais jamais eu le genre d’exposition au monde que j’ai fini par avoir”, a-t-il déclaré dans une interview de Texas Alcalde citée par l’Austin American-Statesman . Son père était furieux lorsqu’il a changé de matière principale, passant de l’architecture à l’art, mais il a persisté et a obtenu un diplôme en beaux-arts en 1964.

Après deux années passées à étudier l’art à Mexico, Jiménez se dirige vers New York. Il y ressent un nouveau sentiment de liberté – dans une ville avec des gens et des artistes du monde entier, son ethnicité chicano ne se distingue pas. En tant qu’artiste inconnu en concurrence avec des centaines ou des milliers d’autres, il a cependant dû faire face à de grandes difficultés. Il a obtenu un emploi d’assistant du sculpteur Seymour Lipton et a également travaillé de 1966 à 1969 pour la ville de New York en tant que coordinateur de programmes artistiques. Son mariage avec sa femme, Vicky, qui a débuté en 1961 et a donné naissance à une fille, Elisa, se brise en 1966. Il se remarie l’année suivante avec Mary Wynn, mais ce mariage se termine également par un divorce au bout de trois ans. Jiménez visite de nombreuses galeries, essayant de les intéresser à son travail, mais il n’arrive à rien.

Finalement, en 1969, Jiménez gare son camion devant la prestigieuse galerie Leo Castelli, dont il avait entendu dire qu’elle présentait des œuvres d’artistes en devenir. Cette fois, au lieu de s’en remettre à la vente verbale, il a traîné trois grandes sculptures par la porte d’entrée. Le directeur de la galerie, Ivan Karp, d’abord outré, est ensuite impressionné. Il a envoyé Jiménez à la Graham Gallery, qui a organisé la première exposition personnelle de l’artiste. Le personnel de cette galerie a exprimé sa surprise lorsque les sculptures de Jiménez ont trouvé un marché facile parmi les acheteurs d’art, et la carrière de Jiménez s’est accélérée lorsque le puissant et notoirement grincheux critique d’art du New York Times, Hilton Kramer, a fait l’éloge des œuvres de Jiménez exposées dans une deuxième exposition de la Graham Gallery.

Travaille la fibre de verre

À cette époque, Jiménez avait commencé à créer des œuvres avec l’imagination interculturelle caractéristique qui l’a rendu célèbre. “Man on Fire” (1969) était une sculpture d’un homme en feu qui suggérait à la fois les moines bouddhistes qui s’immolaient par le feu pour protester contre la guerre du Vietnam et l’histoire de l’empereur aztèque Cuauhtemoc, qui a subi la torture du feu aux mains des conquistadors espagnols. American Dream (1967) de Jiménez, aujourd’hui conservé au Hirshhorn Museum de Washington, représente un accouplement sexuel entre une femme et une Volkswagen Beetle. Plus controversée, Barfly (1969) représente la Statue de la Liberté sous les traits d’un buveur de bière en surpoids. Jiménez a travaillé en fibre de verre, qui pour lui portait une touche plus populaire que le marbre ou le bronze.

C’était également un matériau avec lequel il travaillait depuis son enfance, mais à l’époque, il n’était utilisé que par une poignée d’artistes. L’art de Jiménez s’enracine dans ces premières expériences. “C’est peut-être grâce à cette expérience de travail à l’atelier d’enseignes que j’ai compris très tôt que je voulais tout faire : peindre, dessiner, travailler le bois, le métal, l’argile”, a-t-il déclaré à Santiago. Bien que sa carrière soit en plein essor, il se sent déconnecté de ses racines. Il retourne temporairement à El Paso au début des années 1970, puis en 1972, il se rend à Roswell, au Nouveau-Mexique, et montre ses œuvres au collectionneur d’art Donald Anderson, qui lui offre un emploi dans son musée privé. Jiménez s’y installe, et vivra au Nouveau-Mexique jusqu’à la fin de sa vie. Il s’est ensuite installé dans la ville rurale de Hondo, vivant dans une école reconvertie et chassant de petits animaux dans les vallées sèches environnantes, mangeant toujours ses proies. En 1985, Jiménez a épousé Susan Brockman et a eu un autre enfant, un fils.

Jiménez continue à créer de petites sculptures, des peintures et des dessins, dont certains ont été achetés par des institutions telles que le Museum of Modern Art et le Metropolitan Museum of Art de New York, ainsi que l’Art Institute of Chicago. Vivant dans le Sud-Ouest, il commence à se concentrer sur les thèmes de l’Ouest et du Sud-Ouest. Sa série Progress de 1974, ainsi que d’autres œuvres, explorent la réalité violente qui se cache derrière les histoires conventionnelles de l’Ouest ; Progress I montre un chasseur indien perçant un bison avec une flèche alors que de la salive sanglante s’écoule de la gueule de l’animal. En raison de son prestige croissant et de sa nouvelle orientation régionale, Jiménez commence à recevoir des commandes de grandes sculptures à installer dans les espaces publics des villes en expansion du Sud-Ouest. Sa première commande publique est une sculpture appelée Vaquero , qui sera installée dans le Tranquility Park de Houston, à côté de l’hôtel de ville.

Les œuvres ont suscité la controverse

Les sculptures publiques, avec leur grand public, deviennent souvent des paratonnerres pour la controverse, et les œuvres de Jiménez, avec leur réalisme brutal et leurs agendas sociaux tranchants, étaient peut-être plus controversées que la plupart. Le cow-boy représenté dans Vaquero était mexicain, et il brandissait également un pistolet tout en montant à cheval. Ces deux images étaient historiquement exactes ; Jiménez voulait que la sculpture corrige l’imagerie traditionnelle des cow-boys, qui les dépeignait généralement comme anglo-américains et aseptisait la violence inhérente à la vie dans l’Ouest. Mais les autorités municipales ont refusé d’installer la sculpture à son emplacement d’origine et ont proposé de la placer à Moody Park, dans un quartier majoritairement latino. Là aussi, la sculpture a été critiquée. Jiménez a cependant rencontré des activistes locaux pour discuter de l’œuvre, et le résultat a été un fort soutien de la communauté pour garder la sculpture. Le schéma de la désapprobation officielle suivie du soutien de la base se répétera plusieurs fois au cours de la carrière de Jiménez. Un moulage de Vaquero a été installé plus tard devant le musée d’art américain de la Smithsonian Institution à Washington, D.C.

Parmi les sculptures les plus célèbres de Jiménez figure la Pietà du Sud-Ouest (1984), qui fusionne l’imagerie chrétienne et amérindienne. Elle montrait les amants mythologiques Popocatepetl et Ixtacihuatl, dont les deux grands volcans près de Mexico portent le nom ; Ixtacihuatl, décédé, est allongé sur les genoux de son amant, dans une pose qui rappelle la célèbre sculpture de Michel-Ange représentant la Vierge Marie tenant le corps sans vie de Jésus. Les personnages sont encastrés dans le dos d’un aigle à tête blanche. Cette sculpture a également fait l’objet de critiques de la part des militants. “Les critiques, qui affirment qu’elle représente les conséquences du viol d’une jeune fille indienne par un conquistador espagnol, estiment qu’elle est offensante pour les personnes d’origine espagnole”, note un article de l’Albuquerque Journal cité par Santiago. La sculpture a été déplacée dans le quartier de Martineztown à Albuquerque.

Certaines des sculptures de Jiménez abordent directement les expériences mexico-américaines, comme Border Crossing (1989), qui montre un homme portant sa famille sur ses épaules alors qu’il traverse le Rio Grande (Rí Bravo del Norte) pour entrer aux États-Unis. Mais à mesure que la renommée de Jiménez grandit, il commence à recevoir des commandes dans des régions du pays à faible population hispanique. Sodbuster , qui a été monté pendant de nombreuses années à Fargo, dans le Dakota du Nord, montre un fermier musclé derrière deux bœufs massifs. Une sculpture de Pittsburgh, en Pennsylvanie, intitulée Hunky-Steel Worker a de nouveau suscité la controverse après que certains se sont opposés au terme “Hunky”, considéré comme une insulte ethnique à l’encontre des personnes d’origine est-européenne. Jiménez avait également ses partisans à Pittsburgh, mais il a finalement accepté de retirer le mot de la sculpture, qui a ensuite été transférée à l’université du Massachusetts à Boston. Jiménez a présenté un regard riche sur la musique country et sa culture avec Honky Tonk , une grande restitution en partie en contreplaqué d’un bar et des interactions entre ses clients.

Malgré les controverses qui ont accompagné ses sculptures, Jiménez est devenu largement reconnu dans ses dernières années comme l’un des sculpteurs les plus importants d’Amérique. Ses différents honneurs incluent une invitation à dîner à la Maison Blanche avec le président George W. Bush, qui aurait admiré son travail. Jiménez s’est présenté avec une paire de bottes de cow-boy rouges. Les dernières années de l’artiste ont toutefois été marquées par le malheur personnel ; son troisième mariage était en train de se dissoudre et il souffrait de problèmes de santé. Un œil blessé dans un accident de pistolet à billes dans son enfance a dû être remplacé par un œil en verre. Jiménez a du mal à terminer une énorme sculpture de cheval en fibre de verre et en acier appelée Mustang, commandée en 1992 par la ville de Denver pour son nouvel aéroport ; elle a pris du retard et a fait l’objet de litiges juridiques. Le 14 juin 2006, la sculpture a glissé d’un palan et s’est mise à osciller de manière incontrôlée, coinçant Jiménez contre une poutre et lui sectionnant une artère principale. À 30 km de l’hôpital le plus proche, il est mort dans l’ambulance des suites de la perte de sang. “Connaître Luis, c’est savoir que, pour lui, le travail, c’était la vie”, a déclaré sa femme Susan, dont il était séparé, au Rocky Mountain News. “Quelqu’un a dit qu’il n’aurait pas pu partir d’une autre manière. C’était le Mustang de l’élevage ; Luis est mort dans la bataille, la bataille de la création.”