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Histoire de Trinidad

On sait peu de choses sur l’histoire de Trinidad ou de Tobago avant que Christophe Colomb ne débarque sur leurs côtes en 1498. Dans les années 1300, l’île était largement peuplée de populations indiennes arawak et caribes, dont il ne reste que peu de traces physiques. Ces populations ont été largement anéanties par le système espagnol de l’encomienda, qui obligeait les Indiens à se convertir au christianisme et à travailler comme esclaves sur les terres des missions espagnoles en échange de leur “protection”. En 1700, Trinidad, île de jungle faiblement peuplée, appartenait à la vice-royauté de Nouvelle-Espagne, qui comprenait à l’époque le Mexique, l’Amérique centrale et le sud-ouest des États-Unis. Dans le but de peupler l’île, le roi Carlos III a émis la Cedula de Poblacion de 1783 qui accordait des terres gratuites à tout colon étranger et à ses esclaves en échange d’un serment d’allégeance à la couronne espagnole. C’est ainsi que de nombreux planteurs créoles martiniquais se sont installés à Trinidad. Ce seront ces planteurs français, et d’autres Européens attirés par la promesse de terres gratuites, qui développeront les industries extrêmement rentables de la canne à sucre et du cacao de Trinidad.

Trinidad fait partie de l’Empire espagnol jusqu’en 1796, lorsque Sir Ralph Abercromby et ses 18 navires de guerre encerclent l’île, obligeant le gouverneur espagnol Don Jose Maria Chacon à céder l’île aux forces britanniques. En 1802, le territoire a été cédé à la Couronne britannique qui en a fait une filiale coloniale officielle. L’industrie sucrière de Trinidad, que les investisseurs anglais souhaitaient développer, s’est avérée extraordinairement rentable. Les esclaves africains, amenés de force sur l’île au XVIIe siècle, constituaient la majorité de la main-d’œuvre des plantations de sucre et de cacao de l’île. Avec une loi du Parlement de 1838 abolissant l’esclavage dans tous les territoires britanniques, l’économie agricole de Trinidad vacillait au bord de l’effondrement ; les Africains nouvellement affranchis refusaient de travailler davantage dans les plantations et quittaient les champs en masse (Niehoff & Niehoff 1960:14).

Pour empêcher la désintégration complète des industries du sucre et du chocolat, des expériences avec de nouvelles sources de main-d’œuvre ont commencé. Des Chinois, des Portugais, des Afro-Américains et, surtout, des Indiens d’Asie furent envoyés à Trinidad comme travailleurs sous contrat pour relancer l’économie anémique de l’île. Ces nouvelles populations allaient modifier irrévocablement la phylogénie culturelle de l’île. Les Indiens de l’Est se sont avérés être les travailleurs les plus résistants et les plus prêts ; un des premiers rapports décrit les Indiens de l’Est comme des “travailleurs stables de valeur” (Gamble 1866:33, cité par Niehoff & Niehoff 1960:14). Ils ont donc été recrutés en plus grand nombre que ceux de tout autre pays, et en 1891, la population indienne de l’île dépassait déjà les 45 800 personnes (East Indian Immigration& Indentureship Records ). De 1845 à 1917, il y eut une migration continue vers Trinidad jusqu’à ce que l’Assemblée législative indienne abolisse le système de l’indenture.

Au début de la Seconde Guerre mondiale, l’accueil par Trinidad des bases militaires américaines de Chaguaramas et de Cumuto a accru son rôle dans les affaires mondiales. Alors qu’elle n’était auparavant connue que comme fournisseur de sucre et de cacao sur les marchés mondiaux, elle est devenue partie intégrante d’un plan plus large visant à étendre l’empire américain. Pour une île aussi petite, l’établissement d’une présence américaine dans la colonie britannique a profondément modifié la nature et la composition de la société trinidadienne, donnant une “saveur américaine” à la nation créole. Dans Caliban and the Yankees (2007), Harvey Neptune soutient que la présence des États-Unis à Trinidad a offert des alternatives culturelles et politiques au système colonial britannique. Les années qui ont suivi la Seconde Guerre mondiale ont été marquées par la décolonisation. Trinité-et-Tobago a reçu sa pleine indépendance du Royaume-Uni le 31 août 1962.

Depuis l’indépendance, Trinité-et-Tobago a dû faire face à bon nombre des mêmes problèmes que ceux rencontrés par d’autres nations postcoloniales : corruption, chômage, politique fracturée et problèmes persistants de sous-développement économique. Cependant, contrairement à de nombreuses nations, la république insulaire s’est montrée remarquablement résistante. Trinidad reste stable grâce à ses exportations de pétrole et s’impose comme l’économie la plus robuste des Caraïbes. Dans les années 1970 (73-74) et actuellement, Trinidad connaît un boom économique grâce à l’expansion de ses industries pétrolières et gazières. Cependant, depuis l’indépendance, Trinidad a été témoin de nombreuses luttes politiques intestines et d’impasses. En 2011, le premier ministre Kamala Pressad-Bissessar a déclaré l’état d’urgence en raison des niveaux élevés de criminalité qui sévissent dans le pays et du rôle que les îles jouent dans le commerce mondial de la drogue, ce qui a conduit de nombreux experts à spéculer sur la stabilité actuelle et future de Trinidad.

Histoire de la diaspora indienne

“Le soleil ne se couche jamais sur la diaspora indienne” Shundall Prasad Once More Removed

La diaspora indienne moderne a commencé au 19e siècle avec l’importation de travailleurs sous contrat des Indes orientales comme main-d’œuvre bon marché et stable dans diverses colonies impériales. L’immigration indienne sous contrat a commencé à l’île Maurice en 1834 et, en 1845, le premier navire est arrivé à Port-of-Spain, à Trinidad, transportant 217 travailleurs indiens, ce qui a marqué le début de la migration massive des Sud-Asiatiques à travers le monde (Leonce 2007, Lal 1998). Plus de 1,5 million d’Indiens sont arrivés sur le sol étranger en tant que travailleurs asservis pendant les 87 ans du système colonial d’indenture (Lal 1998). Nombre de ces immigrants ont choisi de rester à la fin de leur contrat, établissant des communautés dynamiques, perpétuant les traditions tout en modifiant radicalement leur propre identité de Sud-Asiatiques. Aujourd’hui, le gouvernement indien estime que plus de 20 millions de personnes d’origine indienne constituent la diaspora. Cela comprend les citoyens indiens vivant à l’étranger, ainsi que les citoyens du Canada, des Fidji, de la Guyane, de la Jamaïque, de la Malaisie, de l’île Maurice, de Trinidad, de Singapour, de l’Afrique du Sud, du Royaume-Uni et des États-Unis.

Tirés entièrement de la paysannerie, la majorité des Indiens de Trinidad sont arrivés du Gangetic Heartland de l’Inde (les provinces actuelles de Bihar, Uttar Pradesh et Bengale) via les ports de Calcutta (Kolkata) et Madras (Chennai) (Niehoff & Niehoff 1960:17).


La majorité des migrants à Trinidad provenaient des zones marquées en rouge : les États d’Uttar Pradesh (à gauche) et de Bihar (à droite).
(Avec l’aimable autorisation de Wikipédia)

Sous le coup de famines dévastatrices et confrontés à des systèmes d’exploitation oppressifs, à des loyers en hausse, à des économies artisanales locales chancelantes et à un avenir généralement misérable, les paysans étaient attirés hors des campagnes, souvent par des agents de recrutement sans scrupules, puis expédiés vers divers territoires de la couronne (Vertovec 1992:6-8, Lal 1998). Les colonies des Caraïbes qui ont accueilli le plus grand nombre d’Indiens d’Orient sont la Guyane britannique (240 000) et Trinidad (144 000), ce qui a conduit le romancier barbadien George Lamming à écrire : “Il ne peut y avoir d’histoire de Trinidad et de la Guyane qui ne soit pas aussi une histoire de l’humanisation de ces paysages par la main-d’œuvre indienne” (1994).

Pour de nombreux travailleurs asservis, la vie dans les plantations trinidadiennes n’était en rien meilleure que celle laissée en Inde – “Les ‘coolies’ sous contrat étaient des demi-esclaves, liés corps et âme par cent et un règlements” (Joshi 1942:44). Après une traversée en mer de trois mois, à laquelle beaucoup n’ont pas survécu, les coolies (une insulte désobligeante appliquée aux Asiatiques du Sud) étaient liés par un contrat de travail de cinq ans, les girmityas (une corruption du mot accord), où leurs libertés individuelles étaient considérablement réduites. Les Indiens étaient tenus de vivre sur les terres d’un domaine, de respecter un quota de travail défini et de travailler de longues et pénibles heures à la récolte de la canne à sucre. Tout migrant qui résidait dans la colonie pendant une période de dix ans se voyait accorder un passage de retour en Inde, fourni en partie par le propriétaire de la plantation. Cette pratique, bien que populaire dans les premières années avec un pourcentage élevé d’Indiens et d’autres groupes asiatiques retournant chez eux, a considérablement diminué avec le temps, probablement en raison de l’établissement de communautés dans leurs nouveaux pays d’origine (Vertovec 1992). Plus tard, une loi accordant des terres de la couronne aux travailleurs au lieu d’un passage de retour a été instituée, une subvention que de nombreux Indiens ont accepté, s’enracinant ainsi dans leur nouvelle maison d’adoption (Niehoff & Niehoff 1960:19).

De nombreux Indo-Trinidadiens sont restés désespérément pauvres, isolés et analphabètes jusque dans les années 1960. Des efforts précoces ont été menés pour éduquer et occidentaliser les populations migrantes, les plus anciens commençant en 1875 par la Mission presbytérienne canadienne. La Mission a converti de nombreuses personnes au christianisme et a créé des écoles de langue hindi dans les communautés indiennes. Par la suite, les communautés indiennes ont adopté l’anglais créole, l’habillement et les coutumes occidentales (beaucoup ont abandonné le végétarisme strict pour devenir omnivores). Au début du XXe siècle, les Indiens sont devenus des acteurs actifs de l’économie et de la politique de leurs communautés locales. Bien que toujours symboliquement positionnés à la périphérie de la société dans les années 1960, les Indiens ont créé des organisations politiques cohésives qui ont contribué à transformer le gouvernement et les politiques de Trinidad

Pendant la durée du système d’indenture (1845-1917), les Indiens ont travaillé et établi des communautés dans les colonies britanniques du Natal (Afrique du Sud), de l’Ouganda, de la Jamaïque, de la Guyane britannique, de Trinidad, de la Grenade, de St. Lucie, Fidji, Ceylan (Sri Lanka), Malaya (Malaisie), Saint-Kitts et Saint-Vincent. D’autres empires impériaux ont également sous-traité la main-d’œuvre indienne, notamment le Danemark (Sainte-Croix), la Hollande (Suriname) et la France (Maurice, Réunion, Martinique, Guadeloupe et Guyane française) (British National Archives)

L’Assemblée législative indienne et le gouvernement britannique ont imposé un moratoire sur la migration indienne en 1838, après la découverte d’abus flagrants dans le système d’indenture de Maurice. L’interdiction fut abrogée en 1842, mais sera à nouveau imposée à toutes les colonies françaises en 1888, où des cas d’abus chroniques persistaient (The National Archives, London).