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Les responsables : Ne touchez pas ou ne ramassez pas les bébés phoques

SEATTLE — Alors que les phoques communs naissent dans le Nord-Ouest du Pacifique à cette période de l’année, les défenseurs des mammifères marins de toute la côte Ouest exhortent les gens à ne pas toucher ou ramasser les bébés qui viennent se reposer sur les plages et les rivages.

Au moins cinq fois cette saison, des personnes bien intentionnées ont ramassé illégalement des bébés phoques dans l’Oregon et dans l’État de Washington, pensant qu’ils étaient abandonnés ou avaient besoin d’aide, mais cette interférence a finalement entraîné deux décès, a déclaré Michael Milstein, un porte-parole de la National Oceanic and Atmospheric Administration.

La montée des phoques devient un problème sur la côte de Cape Cod
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Les responsables de la faune de l’État ont dû euthanasier un bébé phoque commun le mois dernier après qu’une femme l’ait ramassé sur une plage de Westport, dans l’État de Washington, et l’ait apparemment ramené chez elle dans un cabas. Il a ensuite été déterminé que l’animal ne réagissait pas et était léthargique, a dit Milstein.

Un autre couple a trouvé un bébé phoque sur la plage de Garibaldi, dans l’Oregon, et craignant que l’animal soit seul ou abandonné, a enveloppé le phoque dans une serviette de plage, l’a mis dans leur voiture et l’a placé dans leur douche à la maison, a déclaré Kristin Wilkinson, coordinatrice régionale des échouages de la NOAA.

Les agents de la faune ont ramené ce phoque sur la plage où il a été trouvé mais l’animal a été retrouvé mort le lendemain, a-t-elle précisé. Ce couple a reçu un avertissement écrit.

“C’est un problème permanent sur toute la côte ouest”, a déclaré Justin Greenman, coordinateur adjoint des échouages de la NOAA pour la Californie. Ces dernières années, avec des taux de mortalité et d’échouage élevés pour les otaries et les otaries à fourrure au large de la côte californienne, il y a eu quelques cas de personnes voulant ramasser et sauver des otaries, a-t-il dit.

“Nous essayons de faire passer le message de les laisser tranquilles”, a-t-il ajouté. Les selfies avec des phoques ou des otaries sont également un problème croissant.

L’impulsion des gens est de se précipiter pour aider, mais il vaut mieux laisser la nature suivre son cours, a-t-elle dit. Le risque de retirer ces animaux de la plage est que les phoques adultes abandonnent leurs petits. “La meilleure chance qu’ils ont de survivre est de rester sauvages”, a déclaré Wilkenson.

Un éléphant de mer se fait prendre en train de tenter de se faufiler sur un bateau
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Le mois dernier, dans une affaire qui a attiré l’attention nationale, un Canadien et son fils ont chargé un bison dans leur SUV au parc national de Yellowstone parce qu’ils pensaient que c’était un nouveau-né abandonné qui mourrait sans leur aide. Le veau a dû être tué parce qu’il ne pouvait pas être réuni avec son troupeau après avoir été manipulé.

“C’est notre version du Nord-Ouest, apparemment”, a déclaré Milstein.

La NOAA a lancé une campagne “Share the Shore” pour rappeler aux plagistes de laisser les mammifères marins tranquilles, de rester à au moins 100 mètres et de réduire les autres perturbations, comme tenir les chiens en laisse. Il est illégal de harceler, de déranger ou d’essayer de déplacer des jeunes phoques ou d’autres mammifères marins.

Wilkinson dit qu’ils voient généralement six à dix cas de manipulation illégale d’animaux par an, mais la tendance cette année est inquiétante car ils se produisent plus tôt dans la saison et dans une zone plus large.

Les bébés phoques du port naissent le long de la côte ouest, généralement de février à mai en Californie et de la fin du printemps à l’été dans le Nord-Ouest. Ils utilisent les plages, les quais et d’autres zones du littoral pour se reposer, réguler leur température corporelle ou attendre leurs mères, qui sont généralement à proximité mais peuvent ne pas s’approcher des petits s’il y a trop de gens ou d’autres perturbations.

En avril, le Seaside Aquarium de Portland a déclaré à la chaîne affiliée KOIN de CBS qu’il y avait deux rapports d’observation de bébés phoques sur les plages de l’Oregon. Les responsables ont déclaré que si un bébé phoque est seul sur la plage, il ne fait probablement que se reposer pendant que sa mère chasse pour se nourrir.

“Ce qui se passe, c’est qu’elles laissent les bébés sur la plage et vont se nourrir et reviennent et allaitent”, a déclaré Keith Chandler de l’Aquarium à KOIN. “Parfois, ils les ont dans des endroits où il y a zone beaucoup de gens et c’est là que nous avons des problèmes, lorsque les humains essaient d’interagir avec eux.”

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Les chiots sont adorables, sont amicaux et s’approchent des humains, mais toucher un bébé phoque nuit aux chances qu’il retrouve sa mère, a déclaré Chandler. Il a souligné que les gens devraient se sentir libres de prendre des photos à distance, mais de donner de l’espace à l’animal et de le laisser tranquille.

Jeff Boehm, directeur exécutif du Marine Mammal Center en Californie du Nord, a déclaré que jusqu’à présent cette année 18 mammifères marins ont été amenés à son centre parce qu’ils ont été harcelés ou ramassés illégalement. La plupart ont finalement été relâchés dans la nature après avoir été traités, mais trois sont morts.

“Ces animaux ont un charme inné. Quand vous en voyez un sur la plage, ils vous attirent tout simplement. Ils sont petits. Ils sont vulnérables”, a-t-il dit, mais les gens devraient vraiment faire une pause, prendre du recul et appeler les autorités locales qui savent mieux que quiconque ce qu’il faut faire avec eux.

Les agents de la faune de la NOAA à Washington enquêtent sur un certain nombre de cas, dont un dans lequel un bébé phoque né prématurément s’est garé sur la plage et un propriétaire a placé l’animal dans un fourre-tout et l’a retiré, inquiet de voir les pygargues à tête blanche s’en prendre au phoque et faire des dégâts sur la plage, a dit Wilkinson.

Le mois dernier, un phoque n’a pas été ramassé illégalement mais le petit a été tué après que les responsables de la faune aient déterminé que trop de trafic et de personnes sur la plage signifiaient que la mère n’avait aucune chance de retrouver son petit.

Dans un autre cas, une femme a ramassé un phoque et l’a brièvement mis dans sa voiture avant que quelqu’un d’autre lui dise de remettre l’animal sur la plage, a déclaré Marc Myrsell, qui dirige l’aquarium de Westport et dont le personnel a répondu à cet incident. Ce chiot est retourné à l’eau par ses propres moyens.

La semaine dernière, un chiot a été manipulé de manière si intensive tout au long de la journée par des personnes avec des chiens dans un parc de plage que les intervenants de la faune ont déterminé que l’interaction humaine constante a séparé définitivement le chiot de sa mère. Les gens ont tenu le chiot sur leurs genoux, l’ont câliné et ont caressé l’animal pendant de nombreuses heures, a-t-elle ajouté.

Ce phoque a finalement été emmené dans un établissement de PAWS à Lynnwood, mais les experts disent que la meilleure chance de survie d’un animal est dans la nature.

Avec la réhabilitation, “vous leur donnez un second départ, mais vous ne leur donnez peut-être pas tous les outils dont ils ont besoin”, a déclaré Joe Gaydos, un vétérinaire de la faune avec SeaDoc Society. “Ils ont probablement une bien meilleure chance s’ils restent avec leur mère”.