Articles

Région polaire sud du Crétacé

Un peu comme en Australie aujourd’hui, le Gondwana oriental a accueilli de nombreux animaux endémiques, qui comprenaient de nombreuses espèces reliques de familles qui s’étaient éteintes dans le reste du monde crétacé. Il est possible que les régions polaires de la fin du Crétacé aient été habitées par des groupes de plantes et d’animaux dont l’ascendance remonte à l’Ordovicien. L’isolement progressif de l’Antarctique au Crétacé supérieur a créé un groupe distinct de créatures aquatiques appelé la province de Weddellian.

DinosauresEdit

OiseauxEdit

Les premiers manchots (Waimanu ci-dessus) ont pu exister au Crétacé supérieur.

Les restes de l’ancêtre des oiseaux modernes, les Neornithes, sont peu fréquents au Mésozoïque, une importante radiation ayant eu lieu au Néogène de l’Antarctique. Cependant, la découverte sur l’île Vega du Vegavis, un oiseau ressemblant à une oie, datant du Crétacé supérieur, indique que les principaux groupes d’oiseaux modernes étaient déjà communs au Crétacé. Un fémur appartenant à un oiseau non identifié de type seriema a également été découvert sur l’île Vega. Des empreintes d’oiseaux ont été conservées à Dinosaur Cove et, étant plus grandes que la plupart des espèces d’oiseaux du Crétacé, elles indiquent une abondance d’oiseaux énantiornithes ou ornithurines plus grands au cours du Crétacé précoce.

Deux oiseaux plongeurs, peut-être des plongeons primitifs, ont été découverts au Chili et en Antarctique au Crétacé tardif : Neogaeornis et Polarornis. Polarornis était peut-être capable à la fois de plonger et de voler. Les manchots les plus anciens, Crossvallia et Waimanu, datent de 61-62 Ma au Paléocène, mais les données moléculaires suggèrent que les manchots ont commencé à évoluer au Crétacé supérieur. Étant donné que ces pingouins ont été datés si près de l’événement d’extinction Crétacé-Paléogène, le groupe a soit évolué avant l’événement ou très rapidement après.

Non-avianEdit

Australovenator est le théropode le plus complet trouvé en Australie.

Les fossiles de dinosaures sont rares dans la région polaire sud, et les principaux lieux fossilifères sont le groupe d’îles James Ross ; le glacier Beardmore en Antarctique ; Roma, dans le Queensland ; le ruisseau Mangahouanga en Nouvelle-Zélande ; et Dinosaur Cove dans le Victoria, en Australie. Les restes de dinosaures de cette région, comme ceux trouvés à Victoria, ne sont constitués que de morceaux fragmentaires, ce qui rend leur identification controversée. Par exemple, des identifications contestées d’un allosauridé qui pourrait représenter un abélisauridé, du cératopsien Serendipaceratops qui pourrait être un ankylosaure, et du théropode Timimus difficile à classer ont par conséquent été faites.

Le supercontinent Pangée du Jurassique a permis aux principaux clades de dinosaures d’atteindre une distribution mondiale avant de se briser, et plusieurs cognats étroitement liés existaient entre les formes du pôle Sud et les formes trouvées ailleurs malgré la séparation par l’océan Téthys. Cependant, les groupes de dinosaures qui ont atteint une distribution pan-gondwanaise au cours du Crétacé auraient dû utiliser le pont terrestre reliant l’Australie à l’Amérique du Sud via l’Antarctique dans la région polaire sud. L’iguanodontien Muttaburrasaurus de la région polaire sud est le plus étroitement apparenté aux rhabdodontides européens, qui étaient le groupe dominant en Europe au Crétacé supérieur. Le Kunbarrasaurus du Crétacé sud polaire est identifié comme étant l’ankylosaure le plus basal (primitif), ce qui est significatif puisque les ankylosaures sont connus à la fois au Gondwana et en Laurasie. Les Dromaeosauridae sont connus de l’Antarctique, et représentent une population relique d’une distribution mondiale antérieure. Malgré ces migrations transcontinentales apparentes, il est peu probable que les dinosaures du pôle Sud aient migré hors des forêts polaires pendant l’hiver, car ils étaient soit trop massifs – comme les ankylosaures – soit trop petits – comme les troodontides – pour parcourir de longues distances, et une grande mer entre le Gondwana oriental et les autres continents empêchait toute migration de ce type au Crétacé supérieur. Il est possible, pour faire face aux conditions hivernales, que certains dinosaures aient hiberné, comme le théropode Timimus.

Illustration du Diluvicursor de type hypsilophodont

Le groupe le plus commun et le plus diversifié trouvé jusqu’à présent sont les dinosaures de type hypsilophodont, constituant la moitié des taxons de dinosaures trouvés dans le sud-est de l’Australie, ce qui est inédit dans les régions plus tropicales, indiquant peut-être une sorte d’avantage sur les autres dinosaures dans les pôles. De petite taille et dotés d’une dentition de broyage, ils se nourrissaient probablement de végétation de basse altitude, comme les lycopodes et les gousses de graines de podocarpes. Le Leaellynasaura, de type hypsilophodonte, avait de grandes orbites, plus grandes que celles des dinosaures de type hypsilophodonte plus tropicaux, et pouvait avoir une vision nocturne aiguë, ce qui suggère que le Leaellynasaura, et peut-être d’autres dinosaures de type hypsilophodonte, vivaient dans les régions polaires toute l’année ou presque, y compris pendant les hivers polaires. La croissance osseuse était continue tout au long de sa vie, ce qui indique qu’il n’a pas hiberné, ce qui est possible en étant peut-être endothermique ou poikilothermique, ou en creusant des terriers. Cependant, il est possible que les grands yeux soient simplement dus à l’ontogenèse, c’est-à-dire que les orbites relativement grandes peuvent avoir été une caractéristique uniquement observée chez les juvéniles ou peut-être était un défaut de naissance, puisqu’il n’y a qu’un seul spécimen connu.

Bien que les restes soient peu nombreux et, par conséquent, les descriptions taxonomiques peuvent être douteuses, les restes de théropodes victoriens ont été attribués à sept clades différents : Ceratosauria, Spinosauria, Tyrannosauroidea, Maniraptora, Ornithomimosauria, et Allosauroidea. Cependant, les tyrannosauroïdes ne sont pas connus des autres continents gondwaniens, et sont plutôt connus du nord de la Laurasie. Contrairement aux autres continents du Gondwana dont les prédateurs suprêmes étaient les abélisauridés et les carcharodontosauridés, la découverte de l’Australovenator, du Rapator et d’une espèce sans nom en Australie suggère que les megaraptorans étaient les prédateurs suprêmes du Gondwana oriental. Les vertèbres caudales d’un théropode inconnu, surnommé “le théropode de Joan Wiffen”, ont été découvertes dans les roches du Jurassique supérieur/Crétacé précoce de Nouvelle-Zélande.

Le Wintonotitan habitait probablement la région polaire sud.

Trois titanosaures-Savannasaurus, Diamantinasaurus, et Wintonotitan-et un macronarien-Austrosaurus-découverts dans la formation de Winton constituent l’assemblage de sauropodes de l’Australie crétacée, cependant, ces créatures ont probablement évité les régions polaires car leurs restes sont complètement absents dans le sud-est de l’Australie qui se trouvait dans la région polaire sud au Crétacé. Cependant, il est probable qu’au moins les titanosaures aient migré vers l’Australie depuis l’Amérique du Sud, ce qui les aurait obligés à passer par l’Antarctique, puisque les titanosaures ont évolué au Crétacé après la rupture de la Pangée. Il est possible que l’événement de Bonarelli, au Crétacé moyen, ait rendu l’Antarctique plus chaud et donc plus accueillant pour les sauropodes. Ces dinosaures se nourrissaient probablement de graines charnues de podocarpes et d’ifs, ainsi que de fougères fourchues banales à l’époque. L’Austrosaurus pourrait représenter une relique des sauropodes du Jurassique moyen, étant apparemment plus primitif que les sauropodes du Crétacé ; on ignore pourquoi les sauropodes plus primitifs ont survécu aux sauropodes plus dérivés. Il est possible que les dinosaures, après s’être éteints localement à l’équateur, aient davantage préféré les régions polaires.

PaléocèneEdit

Article principal : Dinosaures du paléocène

Après l’impact d’un astéroïde, l’hiver d’impact qui s’ensuit aurait tué les dinosaures ainsi qu’une grande partie de la vie mésozoïque lors de l’événement d’extinction Crétacé-Paléogène. Cependant, l’absence d’un horizon d’extinction abrupt dans les sédiments de l’Antarctique ou de l’Australie pour les fossiles de plantes et de bivalves pendant cette période indique un impact moins puissant dans la région polaire sud. Étant donné que les dinosaures et d’autres faunes des régions polaires du Crétacé étaient bien adaptés pour vivre dans de longues périodes d’obscurité et de froid, il a été postulé que cette communauté pourrait avoir survécu à l’événement.

Fleuves et lacsModification

Les derniers temnospondyles – un groupe d’amphibiens géants qui se sont principalement éteints après le Trias – ont habité la région polaire sud jusqu’au début du Crétacé. On pense que Koolasuchus, peut-être le dernier des temnospondyles, a survécu dans des régions où il faisait trop froid pour que ses concurrents, les néosuchiens – un groupe de reptiles comprenant les crocodiliens modernes – qui sont inactifs dans une eau à moins de 10 °C (50 °F), puissent survivre. Bien que les néosuchiens soient connus en Australie au Crétacé, on pense qu’ils sont restés à l’écart de la région polaire, arrivant en Australie par voie maritime plutôt que terrestre.

Isisfordia était un néosuchien qui vivait dans la mer intérieure d’Eromanga du Crétacé précoce.

Il est probable que les temnospondyls habitaient les systèmes d’eau douce de l’Australie polaire jusqu’à ce que l’événement de Bonarelli au Crétacé moyen vers 100 mya augmente les températures et permette aux néosuchiens d’habiter l’Antarctique. Ces néosuchiens, dont la taille adulte ne dépassait pas 2,5 mètres (8,2 pieds), ont probablement conduit à l’extinction des temnospondyles en même temps que des poissons à nageoires rayonnées plus développés qui ont peut-être ciblé leurs larves. La migration des néosuchiens dans la région suggère que les températures hivernales moyennes étaient supérieures à 5,5 °C (41,9 °F), avec une température annuelle moyenne de plus de 14,2 °C (57,6 °F). Cependant, les néosuchiens polaires ne sont connus que par un squelette presque complet d’Isisfordia, et les autres restes de néosuchiens sont d’espèces indéterminées.

Les plésiosaures habitaient des systèmes de rivières et d’estuaires d’eau douce, étant donné les emplacements de leurs restes, colonisant probablement l’Australie au Jurassique inférieur à moyen. Leurs restes, principalement des dents, ont été documentés dans le sud-est de l’Australie dérivant du Crétacé supérieur, bien qu’ils n’aient jamais été décrits car les restes sont trop rares pour le faire. Les dents ont une certaine affinité avec les pliosaures, notamment les rhomaléosauridés et les Leptocleidus, qui se sont éteints au début du Crétacé, ce qui indique que les systèmes d’eau douce polaires ont pu servir de refuge aux pliosaures du Crétacé. Contrairement aux reptiles marins modernes, ces plésiosaures du pôle Sud avaient probablement une meilleure tolérance aux eaux plus froides.

OceansEdit

Le Woolungasaurus australien attaqué par un Kronosaurus

Les restes de reptiles marins du Crétacé précoce à moyen d’Australie du Sud comprennent cinq familles de plésiosaures-Cryptoclididae, Elasmosauridae, Polycotylidae, Rhomaleosauridae, et Pliosauridae-et la famille d’ichtyosaures Ophthalmosauridae. La découverte de plusieurs restes de plésiosaures juvéniles suggère qu’ils utilisaient les eaux riches en nutriments de la côte comme lieux de mise bas abrités, le froid dissuadant les prédateurs tels que les requins. La plupart des plésiosaures découverts avaient une distribution cosmopolite, mais il existait des formes endémiques comme Opallionectes et une nouvelle espèce possible de cryptoclidés. Une espèce douteuse d’élasmosaure, Woolungasaurus, a été nommée en 1928, l’une des premières descriptions d’un reptile marin australien. Plusieurs restes de mollusques, de gastéropodes, d’ammonites, de poissons osseux, de chimérides et de bélemnites ressemblant à des calmars ont également été retrouvés. La zone côtière a pu connaître un gel hivernal, et ces reptiles, en réponse, ont pu migrer vers le nord pendant l’hiver, avoir un métabolisme plus actif que les reptiles tropicaux, avoir hiberné dans des zones d’eau douce comme l’alligator américain actuel (Alligator mississippiensis), ou avoir été endothermes comme les tortues luth actuelles (Dermochelys coriacea). Le nombre plus faible de plésiosaures et le nombre plus élevé d’ichtyosaures et de tortues de mer dans les régions plus septentrionales de l’Australie indique une préférence pour les régions plus froides chez les plésiosaures.

Restauration du Kaiwhekea de Nouvelle-Zélande

Plusieurs plésiosaures et mosasaures océaniques du Crétacé supérieur ont été découverts en Nouvelle-Zélande et en Antarctique, certains, comme le Mauisaurus, étant endémiques, tandis que d’autres, comme le Prognathodon, ont une distribution cosmopolite. On connaît de une à trois espèces d’élasmosaures et de pliosaures dans cette région. La découverte de trois cryptoclidés dans l’hémisphère sud – Morturneria de l’Antarctique, Aristonectes de l’Amérique du Sud et Kaiwhekea de la Nouvelle-Zélande – indique une diversification de la famille au Crétacé supérieur de cette région et peut-être une augmentation de la productivité de l’océan Austral primitif.

PtérosauresModifié

Des ptérosaures similaires à l’Anhanguera brésilien (ci-dessus) habitaient la région de la mer Eromanga

Deux clades de ptérosaures sont représentés au Crétacé précoce en Australie, Pteranodontoidea et Ctenochasmatoidea, les restes provenant principalement de la formation Toolebuc et des régions du Queensland et de la Nouvelle-Galles du Sud. On pense qu’au moins six taxons de ptérosaures existaient en Australie au Crétacé, cependant, étant donné la nature fragmentaire des restes, de nombreux fossiles récupérés proviennent de ptérosaures indéterminés. Les fossiles ont été trouvés dans des environnements d’eau peu profonde et des lagunes, ce qui indique un régime alimentaire composé de poissons et d’autres formes de vie aquatique. Les cténochasmatides étaient les seuls archéoptérodactyloïdes à survivre au Crétacé. Les seuls restes de dents de ptérosaures découverts en Australie et provenant du Crétacé précoce appartiennent à Mythunga et à un possible anhanguerid du Crétacé tardif. On estime que Mythunga avait une envergure de 4,5 mètres (15 pieds), bien plus grande que celle de tout autre archéoptérodactyloïde découvert, bien qu’il soit possible que le ptérosaure soit plus apparenté aux Anhangueridae ou aux Ornithocheiridae. Cependant, les restes de ptérosaures existant dans ce qui était les régions non polaires de l’Australie, étant donné leur capacité à migrer par voie aérienne, n’ont peut-être pas eu besoin de traverser un pont terrestre à travers les régions polaires pour y arriver, ce qui signifie qu’ils n’ont jamais habité la région polaire sud.

Parmi les ptérosaures du Crétacé tardif, seuls les restes appartenant à la famille des Azhdarchidae – trouvés dans les bassins de Carnarvon et de Perth en Australie occidentale – ont été attribués à un taxon. Un représentant possible des Ornithocheiridae a été trouvé au Crétacé tardif en Australie occidentale, bien que l’on pensait auparavant que la famille s’était éteinte au Crétacé précoce.

MammifèresModification

Rétablissement du Steropodon

Sept mammifères ont été découverts au Crétacé précoce en Australie : un ornithorhynchide non décrit, Kryoryctes, Kollikodon, Ausktribosphenos, Bishops, Steropodon et Corriebaatar ; tous endémiques de l’Australie à cette époque. Il est probable que les mammifères aient traversé le pont terrestre antarctique entre l’Australie et l’Amérique du Sud au Crétacé précoce, et que les ancêtres des mammifères endémiques d’Australie soient arrivés au cours du Jurassique à travers le supercontinent Pangée.

InvertébrésModifié

Plusieurs fossiles d’insectes et de crustacés sont connus dans les sédiments du Crétacé polaire sud de la Nouvelle-Zélande. Le conglomérat Monro du Mangaotanean du Crétacé tardif, situé à 68°S, a fourni des fossiles d’Helastia sp. et le crabe Hemioon novozelandicum a été trouvé dans le Swale Siltstone, situé à 76°S pendant l’Albien tardif. Plusieurs spécimens d’insectes ont également été trouvés dans la formation Tupuangi des îles Chatham, à une latitude de 79°S, durant le Cénomanien à Turonien.