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The Harvard Gazette

“Un homme noir se voit confier le pire emploi de la nation”. C’est ainsi que The Onion a annoncé de manière célèbre l’élection de Barack Obama à la présidence en 2008.

Au lieu d’une histoire feel-good claironnant l’occasion historique, la publication satirique a détaillé de manière sarcastique le désordre économique et politique dont Obama hériterait (et devrait éponger) dès son premier jour de mandat. Il s’agissait d’une inversion inattendue et insolente des événements de la journée, jouée pour rire, qui mettait également en évidence la sombre réalité à laquelle la nation était confrontée, même après la fin de la célébration momentanée. Implicite, aussi, était l’inquiétude que l’ascension d’un homme afro-américain à une position de pouvoir mondial auparavant inaccessible pourrait s’avérer être une victoire creuse.

Malgré le fait qu’il soit la lingua franca de l’Internet, le sarcasme n’est pas connu comme une forme sophistiquée d’esprit ou un style conversationnel qui gagne des amis. Du grec et du latin pour “déchirer la chair”, le sarcasme a été appelé “hostilité déguisée en humour”, le discours chargé de mépris favorisé par les petits malins et les méchantes filles qu’il vaut mieux éviter.

Mais de nouvelles recherches menées par Francesca Gino de la Harvard Business School, Adam Galinsky, le Vikram S. Pandit de la Columbia Business School, et Li Huang de l’INSEAD, l’école de commerce européenne, constate que le sarcasme est beaucoup plus nuancé, et offre en fait des avantages psychologiques et organisationnels importants et négligés.

“Pour créer ou décoder le sarcasme, tant ceux qui l’expriment que ceux qui le reçoivent doivent surmonter la contradiction (c’est-à-dire, distance psychologique) entre les significations littérales et réelles des expressions sarcastiques. C’est un processus qui active et est facilité par l’abstraction, qui à son tour favorise la pensée créative”, a déclaré Gino par courriel.

Bien que les praticiens du sarcasme aient longtemps cru intuitivement que la “gymnastique mentale” qu’il nécessite indique des “processus cognitifs supérieurs” à l’œuvre, les auteurs disent, il n’était pas clair jusqu’à présent dans quelle direction le lien de causalité s’écoulait, ou que le sarcasme stimulait la créativité chez ceux qui le recevaient, pas seulement chez ceux qui le disaient.

“Non seulement nous avons démontré l’effet causal de l’expression du sarcasme sur la créativité et exploré le coût relationnel que doivent endurer ceux qui expriment le sarcasme et ceux qui le reçoivent, mais nous avons également démontré, pour la première fois, le bénéfice cognitif que les destinataires du sarcasme pouvaient récolter. En outre, pour la première fois, notre recherche a proposé et démontré que pour minimiser le coût relationnel tout en bénéficiant de la créativité, le sarcasme est mieux utilisé entre les personnes qui ont une relation de confiance”, a déclaré Gino.

Dans une série d’études, les participants ont été affectés au hasard à des conditions étiquetées sarcastiques, sincères ou neutres. Dans le cadre d’une tâche de conversation simulée, ils ont ensuite exprimé quelque chose de sarcastique ou de sincère, ont reçu une réponse sarcastique ou sincère, ou ont eu un échange neutre.

“Ceux qui se trouvaient dans les conditions de sarcasme ont ensuite obtenu de meilleurs résultats dans les tâches de créativité que ceux qui se trouvaient dans les conditions sincères ou dans la condition de contrôle. Cela suggère que le sarcasme a le potentiel de catalyser la créativité chez tout le monde”, a déclaré Galinsky par courriel. “Cela étant dit, bien que ce ne soit pas l’objet de notre recherche, il est possible que les personnes naturellement créatives soient également plus susceptibles d’utiliser le sarcasme, ce qui en fait un résultat plutôt qu’une cause dans cette relation.”

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Bien sûr, utiliser le sarcasme au travail ou dans des situations sociales n’est pas sans risque. C’est un style de communication qui peut facilement conduire à des malentendus et à la confusion ou, s’il est particulièrement dur, à des égos meurtris ou à l’acrimonie. Mais si les personnes engagées dans le sarcasme ont développé une confiance mutuelle, il y a moins de risques de sentiments blessés, ont constaté les chercheurs, et même si un conflit survient, il ne fera pas dérailler les gains créatifs de l’une ou l’autre partie.

“Alors que la plupart des recherches antérieures semblent suggérer que le sarcasme nuit à une communication efficace parce qu’il est perçu comme plus méprisant que la sincérité, nous avons constaté que, contrairement au sarcasme entre des parties qui se méfient les unes des autres, le sarcasme entre des individus qui partagent une relation de confiance ne génère pas plus de mépris que de sincérité”, a déclaré Galinsky.

Des travaux supplémentaires doivent être effectués pour mieux comprendre comment le ton et le contenu de types spécifiques de sarcasme – tels que la critique sarcastique, les compliments sarcastiques et le badinage sarcastique – affectent la communication dans les relations ainsi que les processus cognitifs des individus, ajoute Huang.

“Nous espérons que notre recherche inspirera les organisations et les coachs en communication à porter un regard renouvelé sur le sarcasme”, a déclaré Gino. “Au lieu de décourager complètement le sarcasme au travail comme ils l’ont fait, ils pourraient aider à éduquer les individus sur les circonstances appropriées dans lesquelles le sarcasme peut être utilisé. Ce faisant, tant les personnes impliquées dans les conversations sarcastiques que les organisations auxquelles elles appartiennent en bénéficieraient de manière créative.”