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È giusto per i ragazzi piangere?

Keith Negley per NPR

Keith Negley per NPR

Keith Negley per NPR

Alcune settimane fa in una partita di calcio che stavo allenando, la mia squadra è stata battuta. Hanno 7 anni e non sono abituati a perdere. Non appena ho chiamato la partita e hanno capito cosa era appena successo, due dei ragazzi sono scoppiati a piangere.

Il primo ha pianto forte, e disperatamente. Era arrabbiato perché non aveva corso abbastanza, o passato abbastanza, o segnato abbastanza gol. Era il grido di un comandante di battaglia che aveva deluso le sue truppe, e suo padre lo abbracciò con orgoglio. Il secondo ragazzo piangeva a causa di una piccola ferita e di un senso generale di stanchezza. Sua madre gli ha fatto una faccia severa e lo ha portato via in macchina.

Ci importa se i nostri figli piangono? Quando ho posto questa domanda su Twitter, una manciata di mamme mi ha immediatamente risposto per dire: Certo! Voglio che mio figlio pianga! Ma sospetto che questo valga solo per il tipo di genitori che mi seguono su Twitter, e ancora meno per i papà. La risposta più fulminea e forse onesta che ho ricevuto (da un papà) è stata: “Non mi dispiace affatto quando mio figlio di 11 anni piange quando è sopraffatto dall’emozione. Mi dispiace invece quando piange per piccole ferite”

La mia conclusione: Penso che ci preoccupiamo molto meno dei ragazzi che piangono rispetto al passato, ma più di quanto ammettiamo. O per dirla in un altro modo: i ragazzi possono piangere, se lo fanno nel modo giusto.

La ricerca accademica sui ragazzi e il pianto – o più precisamente, la vulnerabilità – mostra che la società è proprio ora in un posto precario. Un corpo di ricerca mostra che i ragazzi rimarranno ancora più indietro a scuola e in una società sempre più complessa se non insegniamo loro come essere emotivamente aperti e onesti, in grado di riconoscere e navigare i loro sentimenti piuttosto che soffocarli. Ma un altro corpo di ricerca mostra che insegnare ai ragazzi ad accettare la propria vulnerabilità è più difficile di quanto pensiamo. Nonostante le nostre migliori intenzioni, i nostri istinti progressisti, e una società sempre più gender-fluid – lo stigma del mammone muore duro.

La nuova norma

Le norme sociali determinano molto del nostro comportamento – come ci vestiamo, parliamo, mangiamo e persino cosa proviamo. Alix Spiegel e la nuova co-conduttrice Hanna Rosin esaminano gli esperimenti che tentano di spostare queste norme nel primo episodio del podcast Invisibilia di NPR.

In effetti, siamo stati bloccati in questo punto per un po’. Quasi 20 anni fa The Atlantic ha pubblicato una storia di copertina sulla crisi dei ragazzi nelle scuole. I ragazzi stavano rimanendo indietro nei punteggi di matematica e lettura, nei tassi di laurea e di diploma. Per gli uomini della classe operaia questo si traduceva in una possibilità molto sottile di una vita facile nella classe media, come ho scritto nel mio libro del 2012 The End of Men. Inizialmente i ricercatori pensavano che ciò di cui i ragazzi avevano bisogno era più… mascolinità, più gioco rude e tumultuoso, più storie d’avventura!

Ma ora sembra che abbiano bisogno del contrario. In un rapporto del 2013, i sociologi Thomas Di Prete e Claudia Buchmann hanno scritto che “il rendimento scolastico insufficiente dei ragazzi ha più a che fare con le norme della società sulla mascolinità che con l’anatomia, gli ormoni o la struttura del cervello”. I ragazzi che fanno attività extracurricolari come la musica, l’arte e il teatro tendono ad avere voti più alti, hanno trovato, ma queste cose sono spesso denigrate come “non maschili”, scrivono. E hanno trovato molti esempi di ragazzi che si sforzano di ottenere buoni voti chiamati “fighette” o “froci” dai loro coetanei.

Perché in un momento in cui il comportamento accettabile per le donne si è ampliato, gli uomini rimangono bloccati? Dopo tutto, gli studi sui neonati e sui bambini piccoli mostrano che i neonati e i ragazzi molto giovani sono altrettanto emotivi delle bambine. Allora perché li socializziamo? La sociologa Stephanie Coontz chiama questa l’era della mistica maschile. Negli anni ’50 e nei primi anni ’60 erano le donne ad essere bloccate in una scatola. Ma ora sono gli uomini ad essere intrappolati in uno stretto stereotipo di genere che “impedisce loro di esplorare l’intera gamma delle loro capacità individuali”, scrive.

Ho un libro del 1958 intitolato Il declino del maschio americano. Mostra l’immagine di una donna dea malvagiamente indifferente che tira i fili delle marionette di un ragazzo. Il primo capitolo si chiama “Perché le donne lo dominano?”. La paura della dominazione femminile è profonda. La si può vedere nel Gamergate, in Donald Trump, nella cultura dei fratelli nei campus. In effetti, è un ceppo di misoginia che corre insieme alla parità di genere. Fate la domanda: “I ragazzi possono piangere?” e si rischia solo di infiammarla, di confermare la paura che i ragazzi siano costretti a conformarsi a un mondo femminile.

Io credo che ci sia sempre stata una categoria accettabile di vulnerabilità maschile e che sia sempre stata diversa da quella femminile. Lo si può vedere nell’eterna attrazione dei ragazzi per i supereroi, che sono contemporaneamente invincibili e teneri. Lo si può vedere nell’amore imperituro dei ragazzi per Bruce Springsteen. I ragazzi sembrano magnetizzati da uomini che esprimono l’intera gamma di emozioni. Ma abbiamo perso questo lungo la strada, o almeno è diventato perverso. Nel suo libro del 1999 Stiffed: The Betrayal of the American Man, Susan Faludi dice che in questi giorni i ragazzi si modellano su quella che lei chiama “mascolinità ornamentale” – la versione appiattita e grezza del macho che domina la TV e la musica e il porno.

Per me gli sforzi più promettenti sono quelli che affrontano la vulnerabilità maschile in termini propri, o almeno in termini neutri rispetto al genere. Si dà il caso che alcune delle tendenze più eccitanti nell’educazione in questo momento sono quelle che i ragazzi possono seguire. Le nuove ricerche sulla motivazione incoraggiano i ragazzi a fallire. Il nuovo concetto alla moda di grinta implica una vita di corse a ostacoli senza fine e durezza, qualcosa che i ragazzi possono anche possedere. E il mio preferito, il programma dello psichiatra Jonathan Shay per alleviare il trauma da combattimento con i classici greci. Shay vede che i classici hanno capito qualcosa che abbiamo dimenticato – che gli uomini che tornano dalla guerra, o che hanno appena perso una partita di calcio, o che sono semplicemente stanchi, vorrebbero naturalmente piangere. Ma vede anche che il messaggio è più facile da prendere da un eroe greco.

Hanna Rosin è una co-conduttrice del podcast Invisibilia della NPR. Ha scritto per The Atlantic e Slate, ed è l’autrice di The End of Men.