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Antares lancia Cygnus cargo spacecraft alla ISS

ARCADIA, California – Un razzo Antares di Orbital ATK ha lanciato con successo una navicella cargo Cygnus alla Stazione Spaziale Internazionale il 21 maggio in una missione che può essere il canto del cigno per la società come entità indipendente.

L’Antares è decollato dal Pad 0A al Mid-Atlantic Regional Spaceport a Wallops Island, in Virginia, alle 4:44 del mattino orientale, alla fine della sua finestra di lancio di cinque minuti. I controllori hanno spostato il lancio dall’inizio alla fine della finestra a causa dei vincoli meteorologici, che si sono attenuati man mano che il conto alla rovescia progrediva.

Il razzo ha messo la navicella Cygnus in orbita nove minuti dopo il decollo, e la Cygnus ha dispiegato i suoi due array solari circa un’ora dopo. La navicella dovrebbe arrivare alla ISS all’inizio del 24 maggio.

“È stato un lancio eccezionale, eccezionale”, ha detto Kirk Shireman, responsabile del programma ISS della NASA, in un briefing post-lancio. “

La navicella Cygnus, chiamata “S.S. J.R. Thompson” da Orbital ATK in onore del defunto dirigente dell’azienda, sta trasportando 3.350 chilogrammi di carico per la ISS. Questo include un mix di hardware per la ISS, carichi utili scientifici e forniture per l’equipaggio.

I carichi utili scientifici sulla navicella includono il Cold Atom Lab, un esperimento che utilizza il laser per rallentare gli atomi fino a renderli quasi immobili, raffreddandoli a temperature molto inferiori a quelle possibili sulla Terra. Un altro, l’esperimento Biomolecule Extraction and Sequencing Technology, testerà l’attrezzatura che permette un più facile sequenziamento del DNA che supporta la ricerca sugli effetti del volo spaziale senza peso e di lunga durata.

NASA prevede anche di utilizzare il Cygnus per testare la sua capacità di aumentare l’orbita della stazione. Il propulsore principale del veicolo spaziale eseguirà una bruciatura alla fine del suo soggiorno sulla ISS, cambiando la velocità orbitale della stazione di 0,06 metri al secondo.

Il test, ha detto Shireman, è destinato a dimostrare se Cygnus può essere utilizzato più tardi per rilanciare la stazione o, eventualmente, deorbitare alla fine della vita della stazione. “Sicuramente apre opzioni per noi in futuro”, ha detto.

Il lancio potrebbe essere l’ultimo per Orbital ATK come azienda indipendente. Northrop Grumman ha annunciato un accordo lo scorso settembre per acquisire Orbital ATK per 9,2 miliardi di dollari. I dirigenti della Northrop hanno detto in aprile che si aspettavano che l’affare si chiudesse nella prima metà di quest’anno, una volta che avesse ricevuto l’approvazione normativa dalla Federal Trade Commission degli Stati Uniti. Il prossimo lancio di Orbital, di una missione spaziale della NASA su un razzo Pegasus, è previsto per la metà di giugno.

I funzionari di Orbital ATK hanno detto che non si aspettano cambiamenti nelle operazioni Antares o Cygnus una volta che la fusione si chiuderà. “Ci aspettiamo di costruire, testare e operare nello stesso modo in cui lo abbiamo fatto prima”, ha detto Frank DeMauro, vice presidente e direttore generale della divisione programmi avanzati di Orbital ATK, in un briefing pre-lancio il 20 maggio. “

Questa missione è la nona sotto il contratto originale Commercial Resupply Services (CRS) di Orbital ATK con la NASA. Altre due missioni rimangono sotto quel contratto, una prevista per la fine di quest’anno e l’altra all’inizio del 2019. L’azienda passerà poi al suo successivo contratto CRS-2, che comprende almeno sei missioni Cygnus a partire dalla seconda metà del 2019.