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Lavorare sotto luci forti e indossare camici pesanti può rendere la chirurgia scomodamente calda per medici e infermieri. Le sale operatorie, quindi, sono tradizionalmente mantenute piuttosto fredde. Questo rende anche il paziente chirurgico piuttosto freddo, persino leggermente ipotermico. La temperatura corporea può scendere di 4 gradi. I medici pensavano che una lieve ipotermia fosse effettivamente un bene per il paziente perché il freddo ritarda la crescita dei batteri nell’aria. Ma secondo un nuovo studio, le temperature fredde nelle sale operatorie in realtà triplicano il rischio di infezione.

Ciò che causa l’infezione della ferita non è davvero i batteri che galleggiano nell’aria, ma la diminuita resistenza del paziente ai batteri sulla pelle o all’interno del corpo, dice Daniel Sessler, un anestesista presso l’Università della California a San Francisco e l’Università di Vienna. Per scoprire come le temperature della sala operatoria influenzano quella resistenza, Sessler e i suoi colleghi hanno studiato 200 pazienti sottoposti a chirurgia colorettale. In 104 pazienti, il fluido endovenoso riscaldato e le coperte ad aria forzata (che sono come trapunte con aria calda soffiata attraverso di esse) hanno mantenuto la temperatura corporea normale. Gli altri 96 pazienti non sono stati riscaldati durante l’intervento, e la loro temperatura corporea è scesa a una media di 94,5 gradi.

Le infezioni delle ferite, ha scoperto Sessler, si sono verificate nel 19 per cento dei pazienti lasciati diventare ipotermici, ma solo nel 6 per cento dei pazienti riscaldati. I pazienti non riscaldati sono anche rimasti in ospedale quasi tre giorni in più.

L’ipotermia probabilmente abbassa la resistenza del corpo in due modi, dice Sessler. In primo luogo, la bassa temperatura corporea riduce il flusso di sangue – e il suo carico di ossigeno – alla ferita. L’ossigeno è essenziale per combattere le infezioni, dice. Il sistema immunitario del corpo scompone l’ossigeno molecolare in ossigeno atomico altamente reattivo. Le cellule immunitarie rilasciano questo ossigeno vicino ai batteri. Questo è ciò che li uccide, dice Sessler. L’ipotermia inibisce anche direttamente molte funzioni del sistema immunitario. Le cellule e gli enzimi responsabili dell’immunità semplicemente non funzionano bene quando il corpo è freddo, dice Sessler.

Penso che il riscaldamento diventerà lo standard di cura in poco tempo, dice Sessler. Niente di tutto questo è difficile, e niente di tutto questo è costoso. Mantenere le persone al caldo costa meno di 30 dollari, che non è niente nello schema di un’operazione. Ma fa una grande differenza in termini di risultato, è essenzialmente privo di rischi e riduce i costi. Quindi è una specie di “no-brainer” che si dovrebbe tenere la gente al caldo.