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Joseph Marie Jacquard

La povertà porta alla rivoluzione

Purtroppo, questa nuova crescita economica e la crescita di una nuova classe imprenditoriale ha avuto un costo. I cittadini di Lione, così come di altre città industriali, erano sovraccarichi di lavoro, ma ancora poveri e senza cibo. La “maledizione” della Rivoluzione Industriale fu che i proprietari di fabbriche dell’alta borghesia approfittarono dell’aumento del commercio estero, mentre le classi inferiori soffrivano di condizioni di vita affollate e di scarsa retribuzione.

Quando Jacquard era diventato adulto, la Francia stava entrando in uno dei periodi più tumultuosi della sua storia: la Rivoluzione Francese. E a Lione, una delle città più densamente abitate del paese, questa agitazione – in particolare quella causata dallo spostamento del potere politico dalla ricca nobiltà nelle mani delle masse – era sentita da tutti. I cambiamenti nello status quo stavano avvenendo a tutti i livelli, comprese le aree politiche, sociali, economiche e tecnologiche.

Già nel 1775, il controllore generale francese Anne-Robert Turgot aveva incoraggiato il libero commercio inibendo il restrittivo sistema delle corporazioni e sovvenzionando le innovazioni in quelle industrie che credeva avrebbero un giorno reso la Francia una rivale economica della sua nemesi, la Gran Bretagna. Dopo l’esecuzione del datore di lavoro di Turgot, il re Luigi XVI, e l’ascesa di un governo rivoluzionario, le innovazioni tra i cittadini francesi continuarono ad essere incoraggiate e lo spirito inventivo fu premiato con sovvenzioni governative. Questa tendenza sarebbe continuata dopo la Rivoluzione, quando l’imperatore Napoleone Bonaparte stesso incoraggiò i progressi tecnologici nella sua repubblica in continua crescita.

Questo incoraggiamento da parte del governo attirò l’interesse di giovani uomini come Jacquard, che era cresciuto e avanzato alla posizione di meccanico di mulino a Lione. Riflettendo sul suo lavoro d’infanzia, Jacquard si mise a cercare un’alternativa alla posizione di garzone nell’industria della seta.

Un concetto sviluppato dal collega francese Jacques de Vaucanson nel 1745, che utilizzava un rotolo di carta perforato per controllare il processo di tessitura, servì come punto di partenza per Jacquard. Dato uno dei telai di Vaucanson da restaurare, Jacquard si mise al lavoro per correggere il progetto inattuabile di Vaucanson. Assorbito dal suo progetto per diversi anni, Jacquard creò un prototipo operativo del suo telaio nel 1790.

Nel 1793, la Rivoluzione era in pieno svolgimento, costringendo Jacquard ad abbandonare il suo progetto; invece si unì alle classi inferiori repubblicane nel montare il loro storico attacco alla nobiltà francese. Dopo aver combattuto a fianco dei suoi concittadini in difesa della nuova repubblica francese, Jacquard riprese il suo lavoro nel 1801, poco dopo l’ascesa al potere di Napoleone. Il suo telaio migliorato, esposto quello stesso anno ad una mostra industriale al Louvre di Parigi, fece guadagnare a Jacquard una medaglia di bronzo.

Tre anni dopo, nell’autunno del 1803, l’inventore fu nuovamente convocato a Parigi, questa volta per dimostrare una seconda versione del suo disegno originale del telaio. Questa versione aveva attaccato alla parte superiore del suo telaio il “meccanismo Jacquard” o “attacco Jacquard”, che era un dispositivo che collegava il telaio di legno a un rotolo continuo intercambiabile di schede perforate collegate. Questo metodo straordinariamente innovativo di “programmare” una macchina permise al telaio Jacquard di produrre arazzi, broccati, damaschi e altri tessuti di seta intricati molto più velocemente di quanto avesse fatto la tecnologia manuale del passato.