Articles

Luis Jiménez Biografia

Le grandi sculture pubbliche dell’artista americano Luis Jiménez (1940-2006)- mitiche, violente, politiche, sgargianti, sexy, divertenti e spesso profonde – riflettevano la visione del loro creatore della cultura messicano-americana e la sua visione spesso critica della più ampia cultura sud-occidentale e americana in cui i messicani americani vivono.

Jiménez lavorò nel mezzo industriale e smaccatamente commerciale della fibra di vetro, e attinse a tradizioni artistiche comuni come le stampe dei calendari murali messicani, le immagini dei cowboy e la decorazione dei camion “lowrider”. Eppure il suo lavoro rifletteva una conoscenza dettagliata delle tradizioni artistiche messicane ed europee. Realizzava sculture per luoghi pubblici, destinate a essere viste e comprese dalle migliaia di persone comuni, in molti casi di origine latina, che vi passavano davanti ogni giorno, ma aveva anche un forte seguito tra i sofisticati collezionisti d’arte. L’arte di Jiménez aveva molti aspetti, ma forse la sua caratteristica più distintiva era il modo in cui era strutturata per fare appello a una varietà di pubblico. “Le mie radici operaie hanno molto a che fare con questo; voglio creare un’arte popolare con cui la gente comune possa relazionarsi così come le persone che hanno una laurea in arte”, ha spiegato Jiménez a Chiori Santiago dello Smithsonian. “Questo non significa che debba essere annacquato. La mia filosofia è quella di creare un pezzo multistrato, come Il vecchio e il mare di Hemingway. La prima volta che l’ho letto, era un’emozionante storia di avventura sulla pesca. L’ultima volta, mi ha commosso profondamente”.

Cresciuto da un fabbricante di insegne e da un artista frustrato

Luis Alfonso Jiménez Jr. è nato a El Paso, Texas, il 30 luglio 1940, ed è cresciuto nel quartiere Segundo Barrio della città. Suo nonno era stato un soffiatore di vetro in Messico, e suo padre, immigrato senza documenti, Luis Sr., gestiva un negozio di insegne e sperava di diventare lui stesso un artista professionista. Aveva vinto un concorso d’arte nazionale negli anni ’30, ma il premio in denaro promesso cadde vittima dei tagli dell’epoca della Depressione presso l’organizzazione promotrice e non fu mai consegnato. Invece, ha riversato la sua creatività in cartelli che sono apparsi intorno a El Paso. “Proprio qui c’era il Fiesta Drive-In”, disse Jiménez a Santiago mentre le mostrava El Paso. “C’era un’insegna al neon che lui aveva fatto con una donna che ballava in una gonna di flamenco davanti a due ragazzi seduti per terra che indossavano sombreri. Ad ogni lampo di luce nel circuito, il suo vestito sembrava andare sempre più in alto, finché alla fine i cappelli dei ragazzi volavano in aria. Questo era tipico dei cartelli di mio padre: molta azione e colore”.

Jiménez iniziò a lavorare in negozio all’età di sei anni, acquisendo familiarità con materiali industriali come la fibra di vetro e le vernici che potevano essere utilizzate su di essi. La famiglia apprezzava l’arte dove la trovava. A volte, durante i viaggi in Messico, visitavano musei o edifici pubblici con giganteschi dipinti storici di José Orozco o di uno degli altri grandi muralisti del paese. Jiménez, tuttavia, vedeva poche prospettive per se stesso a El Paso, la cui atmosfera per i messicani era paragonabile a quella del Sudafrica dell’epoca dell’apartheid per i neri. Ha colto al volo la possibilità di frequentare l’Università del Texas ad Austin nel 1960. “Il college è stato davvero una grande esperienza per me, perché se non fossi andato ad Austin, non avrei mai avuto il tipo di esposizione al mondo che ho finito per avere”, ha detto in un’intervista al Texas Alcalde citata nell’Austin American-Statesman. Suo padre era furioso quando ha cambiato la sua specializzazione da architettura ad arte, ma ha persistito e ha ricevuto una laurea in belle arti nel 1964.

Dopo due anni passati a studiare arte a Città del Messico, Jiménez si diresse a New York. Lì sentì un nuovo senso di libertà: in una città con persone e artisti provenienti da tutto il mondo, la sua etnia chicana non spiccava. Come artista sconosciuto in competizione con centinaia o migliaia di altri, tuttavia, si trovò di fronte a grandi difficoltà. Ottenne un lavoro come assistente dello scultore Seymour Lipton e lavorò anche dal 1966 al 1969 per la città di New York come coordinatore del programma artistico. Il suo matrimonio con sua moglie, Vicky, che era iniziato nel 1961 e ha prodotto una figlia, Elisa, si è rotto nel 1966. Si sposò di nuovo l’anno seguente con Mary Wynn, ma anche questo matrimonio finì con un divorzio dopo tre anni. Jiménez visitò numerose gallerie, cercando di interessarle al suo lavoro, ma non ottenne nulla.

Infine, nel 1969, Jiménez parcheggiò il suo camion davanti alla prestigiosa galleria Leo Castelli, che aveva sentito che presentava opere di artisti emergenti. Questa volta, invece di affidarsi alle vendite verbali, trascinò tre grandi sculture attraverso la porta d’ingresso. Il direttore della galleria Ivan Karp fu dapprima indignato, ma poi impressionato. Ha mandato Jiménez alla Graham Gallery, che ha allestito la prima mostra personale dell’artista. Il personale lì espresse sorpresa quando le sculture di Jiménez trovarono un mercato pronto tra gli acquirenti d’arte, e la carriera di Jiménez accelerò quando il potente e notoriamente irritabile critico d’arte del New York Times Hilton Kramer elogiò le opere di Jiménez esposte in una seconda mostra alla Graham Gallery.

Ha lavorato in fibra di vetro

Da quel momento, Jiménez ha iniziato a creare opere con la caratteristica immaginazione cross-culturale che lo ha reso famoso. “Man on Fire” (1969) era una scultura di un uomo in fiamme che suggeriva sia i monaci buddisti che si davano fuoco per protestare contro la guerra del Vietnam sia la storia dell’imperatore azteco Cuauhtemoc, che subì la tortura del fuoco per mano dei conquistadores spagnoli. American Dream (1967) di Jiménez, ora conservato all’Hirshhorn Museum di Washington, D.C., rappresentava un accoppiamento sessuale tra una donna e un maggiolino Volkswagen. Più controverso fu Barfly (1969), un ritratto della Statua della Libertà come un bevitore di birra sovrappeso. Jiménez lavorò in vetroresina, che per lui aveva un tocco più popolare del marmo o del bronzo.

Era anche un materiale con cui aveva lavorato fin dall’infanzia, ma all’epoca era usato solo da una manciata di artisti. L’arte di Jiménez era radicata in quelle prime esperienze. “Forse a causa dell’esperienza del lavoro nel negozio di insegne, ho capito presto che volevo fare tutto: dipingere, disegnare, lavorare con il legno, il metallo, l’argilla”, ha detto a Santiago. Anche se la sua carriera stava volando alto, si sentiva disconnesso dalle sue radici. Tornò temporaneamente a El Paso nei primi anni ’70, e poi nel 1972 andò a Roswell, New Mexico, e mostrò le sue opere al collezionista d’arte Donald Anderson, che offrì a Jiménez un lavoro nel suo museo privato. Jiménez si trasferì lì e avrebbe vissuto nel Nuovo Messico per il resto della sua vita. Più tardi si trasferì nella città rurale di Hondo, vivendo in un edificio scolastico convertito e cacciando piccoli animali nelle aride valli circostanti, mangiando sempre le sue prede. Nel 1985 Jiménez sposò Susan Brockman ed ebbe un altro figlio, un maschio.

Jiménez continuò a creare piccole sculture, dipinti e disegni, alcuni dei quali furono acquistati da istituzioni come il Museum of Modern Art e il Metropolitan Museum of Art di New York e l’Art Institute di Chicago. Vivendo nel sud-ovest, cominciò a concentrarsi su temi occidentali e sud-occidentali. La sua serie Progress del 1974, insieme ad altre opere, ha esplorato la realtà violenta dietro le convenzionali storie occidentali; Progress I mostrava un cacciatore indiano che trafiggeva un bufalo con una freccia mentre la saliva sanguinante gocciolava dalla bocca dell’animale. A causa del suo crescente prestigio e della sua nuova attenzione regionale, Jiménez cominciò ad ottenere commissioni per grandi sculture da montare in spazi pubblici nelle città in espansione del sud-ovest. La sua prima commissione pubblica fu per una scultura chiamata Vaquero, da installare nel Tranquility Park di Houston, vicino al municipio.

Le opere suscitarono polemiche

Le sculture pubbliche, con il loro grande pubblico, spesso diventano parafulmini per le polemiche, e le opere di Jiménez, con il loro ruvido realismo e i loro taglienti programmi sociali, erano forse più controverse della maggior parte. Il cowboy mostrato in Vaquero era messicano, e agitava anche una pistola mentre andava a cavallo. Entrambe le immagini erano storicamente accurate; Jiménez intendeva la scultura come una correzione all’immaginario tradizionale dei cowboy che generalmente rappresentava i cowboy come anglo-americani e sanava la violenza inerente alla vita occidentale. Ma i funzionari della città si rifiutarono di installare la scultura nella sua posizione originale e suggerirono invece una posizione a Moody Park, in un quartiere prevalentemente latino. Anche lì la scultura ha incontrato delle critiche. Jiménez ha incontrato gli attivisti locali per discutere l’opera, tuttavia, e il risultato è stato un forte sostegno della comunità per mantenere la scultura. Lo schema della disapprovazione ufficiale seguita dal sostegno della base si sarebbe ripetuto diverse volte nel corso della carriera di Jiménez. Un calco di Vaquero fu poi installato di fronte al Museo d’Arte Americana della Smithsonian Institution a Washington, D.C.

Tra le sculture più famose di Jiménez c’è Southwest Pietà (1984), che fonde l’immaginario cristiano con quello dei nativi americani. Mostrava gli amanti mitologici Popocatepetl e Ixtacihuatl da cui prendono il nome i due grandi vulcani vicino a Città del Messico; la defunta Ixtacihuatl giace sulle ginocchia del suo amante, in una posa che ricorda la famosa scultura di Michelangelo della Vergine Maria che tiene il corpo senza vita di Gesù. Le figure sono incastrate nella schiena di un’aquila calva. Anche questa scultura ha incontrato le critiche degli attivisti. “I critici, che dicono che raffigura le conseguenze dello stupro di una fanciulla indiana da parte di un conquistador spagnolo, dicono che è offensiva per quelli di origine spagnola”, ha notato un articolo dell’Albuquerque Journal citato da Santiago. La scultura è stata spostata nel quartiere Martineztown di Albuquerque.

Alcune delle sculture di Jiménez hanno affrontato direttamente le esperienze messicano-americane, come Border Crossing (1989), che mostra un uomo che porta la sua famiglia sulle spalle mentre attraversa il Rio Grande (Rí Bravo del Norte) negli Stati Uniti. Ma man mano che la fama di Jiménez cresceva, cominciò a ricevere commissioni in parti del paese con piccole popolazioni ispaniche. Sodbuster , che fu montato per molti anni a Fargo, nel Nord Dakota, mostrava un contadino muscoloso dietro due buoi massicci. Una scultura di Pittsburgh, Pennsylvania, chiamata Hunky-Steel Worker (Lavoratore d’acciaio muscoloso) ancora una volta suscitò polemiche dopo che alcuni obiettarono che il termine “Hunky” era un insulto etnico a quelli di origine europea orientale. Jiménez aveva i suoi sostenitori anche a Pittsburgh, ma alla fine accettò di togliere la parola dalla scultura, che fu poi spostata all’Università del Massachusetts a Boston. Jiménez ha presentato un ricco sguardo alla musica country e alla sua cultura con Honky Tonk, una grande interpretazione in parte compensata di un bar e delle interazioni tra i suoi clienti.

Nonostante le controversie che accompagnarono le sue sculture, Jiménez divenne ampiamente riconosciuto nei suoi ultimi anni come uno dei più importanti scultori americani. I suoi vari onori includevano un invito a cena alla Casa Bianca con il presidente George W. Bush, che secondo quanto riferito ammirava il suo lavoro. Jiménez si presentò con un paio di stivali rossi da cowboy. Tuttavia, l’infelicità personale ha perseguitato gli ultimi anni dell’artista; il suo terzo matrimonio si stava dissolvendo e soffriva di problemi di salute. Un occhio ferito in un incidente d’infanzia con una pistola a pallini dovette essere sostituito con uno di vetro. Jiménez ha lottato per finire un’enorme scultura di cavallo in vetroresina e acciaio chiamata Mustang che era stata commissionata nel 1992 dalla città di Denver per il suo nuovo aeroporto; era in ritardo con i tempi ed era stata oggetto di controversie legali. Il 14 giugno 2006, la scultura è scivolata da un paranco e ha oscillato fuori controllo, bloccando Jiménez contro una trave e recidendo un’arteria principale. A 28 miglia dall’ospedale più vicino, è morto in ambulanza per la conseguente perdita di sangue. “Conoscere Luis significa sapere che, per lui, il lavoro era la vita”, ha detto al Rocky Mountain News la sua estranea moglie, Susan. “Qualcuno ha detto che non avrebbe potuto andarsene in altro modo. Questo era il Mustang dell’allevamento; Luis è morto in battaglia, la battaglia della creazione”.