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Regione polare meridionale del Cretaceo

Come oggi in Australia, il Gondwana orientale ospitava molti animali endemici, che includevano molte specie relitte di famiglie che si erano estinte nel resto del Cretaceo. È possibile che le regioni polari del tardo Cretaceo siano state abitate da gruppi di piante e animali la cui ascendenza può essere fatta risalire all’Ordoviciano. Il graduale isolamento dell’Antartide nel tardo Cretaceo ha creato un gruppo distinto di creature acquatiche chiamato Provincia Weddelliana.

DinosauriModifica

UccelliModifica

I primi pinguini (Waimanu sopra) potrebbero essere esistiti nel tardo Cretaceo.

I resti dell’antenato degli uccelli moderni, i Neornithes, sono poco comuni nel Mesozoico, con una grande radiazione avvenuta nel Neogene dell’Antartide. Tuttavia, la scoperta del tardo Cretaceo Vegavis, un uccello simile a un’oca, sull’isola Vega indica che i principali gruppi di uccelli moderni erano già comuni nel Cretaceo. Sull’isola Vega è stato scoperto anche un femore appartenente a un uccello non identificato simile a un seriema. Impronte di uccelli sono state conservate a Dinosaur Cove e, essendo più grandi della maggior parte delle specie di uccelli del Cretaceo, indicano un’abbondanza di grandi uccelli enantiorniti o orniturini durante il primo Cretaceo.

Due uccelli subacquei, possibili loon primitivi, sono stati scoperti nel tardo Cretaceo in Cile e Antartide: Neogaeornis e Polarornis. Polarornis potrebbe essere stato capace sia di immergersi che di volare. I primi pinguini, Crossvallia e Waimanu, sono noti da 61-62 Ma nel Paleocene, tuttavia i dati molecolari suggeriscono che i pinguini si sono evoluti nel tardo Cretaceo. Dato che questi pinguini sono stati datati così vicino all’evento di estinzione Cretaceo-Paleogene, il gruppo o si è evoluto prima dell’evento o molto rapidamente dopo.

Non-avianEdit

Australovenator è il teropode più completo trovato in Australia.

I fossili di dinosauro sono rari dalla regione polare meridionale, e le principali località portatrici di fossili sono il gruppo delle isole James Ross; il ghiacciaio Beardmore in Antartide; Roma, Queensland; il torrente Mangahouanga in Nuova Zelanda; e Dinosaur Cove in Victoria, Australia. I resti di dinosauro di questa regione, come quelli trovati nel Victoria, consistono solo in pezzi frammentari, rendendo l’identificazione controversa. Per esempio, sono state fatte identificazioni controverse di un allosauride che potrebbe rappresentare un abelisauride, il ceratopsiano Serendipaceratops che potrebbe essere un anchilosauro, e il teropode Timimus, difficile da classificare.

Il supercontinente Pangea del Giurassico ha permesso ai principali cladi di dinosauri di raggiungere una distribuzione globale prima di rompersi, e diversi cognati strettamente correlati esistevano tra forme del Polo Sud e forme trovate altrove nonostante la separazione dall’Oceano Tetide. Tuttavia, i gruppi di dinosauri che hanno raggiunto una distribuzione pan-gondwanese nel corso del Cretaceo avrebbero dovuto utilizzare il ponte di terra che collega l’Australia al Sud America attraverso l’Antartide nella regione polare meridionale. L’iguanodontiano polare meridionale Muttaburrasaurus è più strettamente legato ai rabdodontidi europei, che erano il gruppo dominante in Europa durante il tardo Cretaceo. Il Kunbarrasaurus del Cretaceo polare meridionale è identificato come l’anchilosauro più basale (primitivo), il che è significativo perché gli anchilosauri sono noti sia dal Gondwana che dalla Laurasia. I Dromaeosauridae sono noti dall’Antartide, e rappresentano una popolazione relitta da una precedente distribuzione mondiale. Nonostante queste apparenti migrazioni intercontinentali, è improbabile che i dinosauri del Polo Sud migrassero fuori dalle foreste polari durante l’inverno, poiché erano o troppo massicci – come gli anchilosauri – o troppo piccoli – come i troodontidi – per percorrere lunghe distanze, e un grande mare tra il Gondwana orientale e gli altri continenti impediva tali migrazioni nel tardo Cretaceo. È possibile che, per far fronte alle condizioni invernali, alcuni dinosauri siano andati in letargo, come il teropode Timimus.

Illustrazione del Diluvicursor simile all’ipsilopodonte

Il gruppo più comune e diversificato trovato finora sono i dinosauri simili all’ipsilopodonte, che costituiscono la metà dei taxa di dinosauri trovati nel sud-est dell’Australia, cosa che non si vede in regioni più tropicali, forse indicando una sorta di vantaggio rispetto ad altri dinosauri nei poli. Essendo piccoli e con una dentizione molata, probabilmente si nutrivano di vegetazione a bassa quota come licopodi e baccelli di semi di podocarpo. L’ipsilopodonte Leaellynasaura aveva grandi orbite oculari, più grandi dei dinosauri ipsilopodonti più tropicali, e potrebbe aver avuto una visione notturna acuta, suggerendo che Leaellynasaura, e forse altri dinosauri ipsilopodonti, vivevano nelle aree polari per tutto l’anno o la maggior parte dell’anno, compresi gli inverni polari. La crescita delle ossa era continua per tutta la vita, indicando che non andava in letargo, essendo possibile che fosse endotermico o poikilotermico, o che scavasse tane. Tuttavia, è possibile che i grandi occhi siano semplicemente dovuti all’ontogenesi, vale a dire che le cavità oculari relativamente grandi possono essere state una caratteristica vista solo nei giovani o forse era un difetto di nascita, dato che c’è solo un esemplare conosciuto.

Anche se i resti sono scarsi e, di conseguenza, le descrizioni tassonomiche possono essere dubbie, i resti del teropode vittoriano sono stati assegnati a sette diversi cladi: Ceratosauria, Spinosauria, Tyrannosauroidea, Maniraptora, Ornithomimosauria e Allosauroidea. Tuttavia, i tirannosauroidi non sono noti da altri continenti Gondwani, e sono più noti dalla Laurasia settentrionale. A differenza degli altri continenti Gondwani i cui predatori apicali erano abelisauridi e carcharodontosauridi, la scoperta di Australovenator, Rapator e una specie senza nome in Australia suggerisce che i megaraptorani erano i predatori principali del Gondwana orientale. Le vertebre della coda di un teropode sconosciuto, soprannominato “teropode di Joan Wiffen”, sono state scoperte nelle rocce del tardo giurassico/inizio cretaceo della Nuova Zelanda.

Wintonotitan probabilmente abitava la regione polare meridionale.

Tre titanosauri – Savannasaurus, Diamantinasaurus e Wintonotitan – e un macronario – Austrosaurus – scoperti nella Formazione Winton compongono l’assemblaggio di sauropodi del Cretaceo australiano, anche se queste creature probabilmente evitavano le regioni polari poiché i loro resti sono completamente assenti nel sud-est dell’Australia che nel Cretaceo si trovava nella regione polare meridionale. Tuttavia, è probabile che almeno i titanosauri siano migrati in Australia dal Sud America, il che avrebbe richiesto loro di passare attraverso l’Antartide, poiché i titanosauri si sono evoluti nel Cretaceo dopo la rottura della Pangea. È possibile che l’evento Bonarelli nel Cretaceo medio abbia reso l’Antartide più caldo e quindi più ospitale per i sauropodi. Questi dinosauri probabilmente si nutrivano dei semi carnosi degli alberi di podocarpo e di tasso, così come delle banali felci biforcate dell’epoca. Austrosaurus può rappresentare un relitto dei sauropodi del Giurassico medio, essendo apparentemente più primitivo dei sauropodi del Cretaceo; non si sa perché i sauropodi più primitivi abbiano superato i sauropodi più derivati. È possibile che i dinosauri, dopo essersi estinti localmente all’equatore, abbiano preferito le regioni polari.

PaleoceneModifica

Articolo principale: Dinosauri del Paleocene

Dopo l’impatto di un asteroide, si pensa che il conseguente inverno da impatto abbia ucciso i dinosauri insieme a gran parte della vita mesozoica nell’evento di estinzione Cretaceo-Paleogene. Tuttavia, la mancanza di un brusco orizzonte di estinzione nei sedimenti antartici o australiani per i fossili di piante e bivalvi durante questo periodo indica un impatto meno potente nella regione polare meridionale. Dato che i dinosauri e l’altra fauna delle regioni polari del Cretaceo erano ben adattati a vivere in lunghi periodi di tempo buio e freddo, è stato postulato che questa comunità potrebbe essere sopravvissuta all’evento.

Fiumi e laghiModifica

Gli ultimi temnospondili – un gruppo di anfibi giganti che si sono estinti principalmente dopo il Triassico – hanno abitato la regione polare meridionale nel primo Cretaceo. Il Koolasuchus, forse l’ultimo dei temnospondili, si pensa sia sopravvissuto in regioni dove era troppo freddo per i loro concorrenti, i neosuchi – un gruppo di rettili che contiene i moderni coccodrilli – che sono inattivi in acqua sotto i 10 °C (50 °F), per sopravvivere. Anche se i neosuchi sono noti dall’Australia cretacea, si pensa che siano rimasti lontani dalla regione polare, arrivando in Australia via mare piuttosto che via terra.

Isisfordia era un neosuchiano che viveva nel mare interno di Eromanga del primo Cretaceo.

È probabile che i temnospondili abitassero i sistemi d’acqua dolce dell’Australia polare fino a quando l’evento Bonarelli nel Cretaceo medio intorno al 100 mya aumentò le temperature e permise ai neosuchi di abitare l’Antartide. Questi neosuchi, con una dimensione adulta di non più di 2,5 metri di lunghezza, hanno probabilmente portato all’estinzione dei temnospondili in tandem con pesci a pinne raggiate più sviluppati che forse hanno preso di mira le loro larve. La migrazione dei neosuchi nella regione suggerisce che le temperature medie invernali erano superiori a 5,5 °C (41,9 °F), con una temperatura media annuale di oltre 14,2 °C (57,6 °F). Tuttavia, i neosuchi polari sono noti solo da uno scheletro quasi completo di Isisfordia, e altri resti di neosuchi sono di specie indeterminate.

I plesiosauri abitavano sistemi di fiumi ed estuari d’acqua dolce, data la posizione dei loro resti, probabilmente colonizzando l’Australia nel primo e medio Giurassico. I loro resti, principalmente denti, sono stati documentati dal sud-est dell’Australia derivanti dal tardo Cretaceo, anche se non sono mai stati descritti perché i resti sono troppo scarsi per farlo. I denti condividono una certa affinità con i pliosauri, in particolare i rhomaleosauridi e Leptocleidus, che si sono estinti nel Cretaceo superiore, indicando che i sistemi di acqua dolce polari possono essere stati un rifugio per i pliosauri del Cretaceo. In contrasto con i rettili marini moderni, questi plesiosauri del Polo Sud avevano probabilmente una migliore tolleranza delle acque più fredde.

OceansEdit

Il Woolungasaurus australiano attaccato da un Kronosaurus

I resti di rettili marini del Cretaceo medio dell’Australia meridionale comprendono cinque famiglie di plesiosauri-Cryptoclididae, Elasmosauridae, Polycotylidae, Rhomaleosauridae e Pliosauridae e la famiglia di ittiosauri Ophthalmosauridae. La scoperta di diversi resti giovanili di plesiosauri suggerisce che usavano le acque ricche di nutrienti della costa come zone riparate per il parto, il freddo scoraggiava i predatori come gli squali. La maggior parte dei plesiosauri scoperti avevano una distribuzione cosmopolita, tuttavia esistevano forme endemiche come Opallionectes e una possibile nuova specie di criptoclide. Una specie dubbia di elasmosaurid Woolungasaurus, fu nominata nel 1928, una delle prime descrizioni di un rettile marino australiano. Sono stati recuperati anche diversi molluschi, gasteropodi, ammoniti, pesci ossei, chimeridi e resti di belemniti simili a calamari. L’area costiera può aver sperimentato il congelamento invernale, e questi rettili, in risposta, possono aver migrato a nord durante l’inverno, hanno avuto un metabolismo più attivo rispetto ai rettili tropicali, sono andati in letargo in aree di acqua dolce molto simile all’alligatore americano dei giorni nostri (Alligator mississippiensis), o sono stati endotermici simili alle tartarughe marine dei giorni nostri (Dermochelys coriacea). Il minor numero di plesiosauri e il maggior numero di ittiosauri e tartarughe marine nelle zone più settentrionali dell’Australia indica una preferenza dei plesiosauri per le zone più fredde.

Restauro del Kaiwhekea della Nuova Zelanda

Diversi plesiosauri e mosasauri oceanici del tardo Cretaceo sono stati scoperti in Nuova Zelanda e Antartide, con alcuni, come Mauisaurus, che sono endemici, mentre altri, come Prognathodon, hanno una distribuzione cosmopolita. Elasmosauri e pliosauri sono noti da una a tre specie di questa zona. La scoperta di tre criptoclidi nell’emisfero meridionale – Morturneria dall’Antartide, Aristonectes dal Sud America e Kaiwhekea dalla Nuova Zelanda – indica una diversificazione della famiglia nel tardo Cretaceo di questa regione e forse un aumento della produttività del primo Oceano del Sud.

PterosauriModifica

Pterosauri simili all’Anhanguera brasiliana (sopra) abitavano la regione del Mare Eromanga

Due cladi di pterosauri sono rappresentati nel primo Cretaceo in Australia, Pteranodontoidea e Ctenochasmatoidea, i resti provengono principalmente dalla Formazione Toolebuc e dalle aree del Queensland e del Nuovo Galles del Sud. Si pensa che almeno sei taxa di pterosauri siano esistiti nel Cretaceo australiano, tuttavia, data la natura frammentaria dei resti, molti fossili recuperati provengono da pterosauri non determinati. I fossili sono stati trovati in ambienti di acque poco profonde e lagune, indicando una dieta di pesci e altra vita acquatica. I ctenochasmatidi furono gli unici archeopterodattiloidi a sopravvivere nel Cretaceo. Gli unici resti di denti di pterosauro scoperti in Australia derivanti dal primo Cretaceo appartengono a Mythunga e ad un possibile anhangueride del tardo Cretaceo. Si stima che Mythunga avesse un’apertura alare di 4,5 metri (15 piedi), molto più grande di qualsiasi altro archeopterodattiloide scoperto, anche se è possibile che lo pterosauro sia più legato agli Anhangueridae o Ornithocheiridae. Tuttavia, i resti di pterosauro esistenti in quelle che erano le regioni non polari dell’Australia, data la loro capacità di migrare per via aerea, forse non avevano bisogno di attraversare un ponte di terra attraverso le regioni polari per arrivarci, il che significa che non hanno mai abitato la regione polare meridionale.

Degli pterosauri del tardo Cretaceo, solo i resti appartenenti alla famiglia Azhdarchidae – trovati nei bacini di Carnarvon e Perth in Australia occidentale – sono stati assegnati a un taxon. Un possibile rappresentante di Ornithocheiridae è stato trovato nel tardo Cretaceo dell’Australia occidentale, anche se la famiglia era precedentemente ritenuta estinta nel primo Cretaceo.

MammiferiModifica

Restauro di Steropodon

Sono stati scoperti sette mammiferi dall’Australia del primo Cretaceo: un ornitorinchide non descritto, Kryoryctes, Kollikodon, Ausktribosphenos, Bishops, Steropodon, e Corriebaatar; tutti endemici dell’Australia in questo periodo. È probabile che i mammiferi abbiano attraversato il ponte di terra antartico tra l’Australia e il Sud America nel primo Cretaceo, e probabilmente gli antenati dei mammiferi endemici dell’Australia sono arrivati durante il Giurassico attraverso il supercontinente Pangea.

InvertebratiModifica

Diversi fossili di insetti e crostacei sono noti dai sedimenti del Cretaceo polare meridionale della Nuova Zelanda. Il conglomerato Monro del tardo Cretaceo Mangaotanean era situato a 68°S e ha fornito fossili di Helastia sp., e il granchio Hemioon novozelandicum è stato trovato nella Swale Siltstone, situata a 76°S durante il tardo Albian. Diversi esemplari di insetti sono stati trovati anche nella Formazione Tupuangi delle Isole Chatham ad una latitudine di 79°S durante il Cenomaniano fino al Turoniano.