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The Harvard Gazette

“Black Man Given Nation’s Worst Job”. Questo è stato il modo in cui The Onion ha notoriamente annunciato l’elezione di Barack Obama a presidente nel 2008.

Piuttosto che una storia di buonumore che strombazzava la storica occasione, la pubblicazione satirica descriveva sarcasticamente il casino economico e politico che Obama avrebbe ereditato (e che ci si aspettava di pulire) dal suo primo giorno in carica. È stata un’inaspettata e sfacciata inversione degli eventi della giornata, giocata per ridere, che ha anche evidenziato la sobria realtà che la nazione doveva ancora affrontare anche dopo che la celebrazione momentanea era finita. Implicita era anche la preoccupazione che l’ascesa di un afro-americano a una posizione di potere globale precedentemente irraggiungibile potesse rivelarsi una vittoria vuota.

Nonostante sia la lingua franca di Internet, il sarcasmo non è noto come una forma sofisticata di arguzia o uno stile di conversazione che conquista gli amici. Dal greco e dal latino per “strappare la carne”, il sarcasmo è stato chiamato “ostilità travestita da umorismo”, il discorso carico di disprezzo favorito dai furbi e dalle ragazze cattive che è meglio evitare.

Ma una nuova ricerca di Francesca Gino della Harvard Business School, Adam Galinsky, il Vikram S. Pandit Professor of Business alla Columbia Business School, e Li Huang dell’INSEAD, la business school europea, scopre che il sarcasmo è molto più sfumato, e in realtà offre alcuni importanti e trascurati benefici psicologici e organizzativi.

“Per creare o decodificare il sarcasmo, sia chi lo esprime che chi lo riceve ha bisogno di superare la contraddizione (cioè la distanza psicologica) tra l’espressione letterale e il contenuto, distanza psicologica) tra i significati letterali e reali delle espressioni sarcastiche. Questo è un processo che attiva ed è facilitato dall’astrazione, che a sua volta promuove il pensiero creativo”, ha detto Gino via e-mail.

Mentre i praticanti del sarcasmo hanno creduto a lungo intuitivamente che la “ginnastica mentale” che richiede indica “processi cognitivi superiori” al lavoro, gli autori dicono, non è stato chiaro fino ad ora in quale direzione il legame causale scorreva, o che il sarcasmo ha aumentato la creatività in coloro che lo ricevono, non solo quelli che lo distribuiscono.

“Non solo abbiamo dimostrato l’effetto causale dell’espressione del sarcasmo sulla creatività ed esplorato il costo relazionale che chi esprime e riceve sarcasmo deve sopportare, ma abbiamo anche dimostrato, per la prima volta, il beneficio cognitivo che chi riceve sarcasmo potrebbe trarre. Inoltre, per la prima volta, la nostra ricerca ha proposto e dimostrato che per ridurre al minimo il costo relazionale, pur beneficiando in modo creativo, il sarcasmo è meglio usato tra persone che hanno un rapporto di fiducia”, ha detto Gino.

In una serie di studi, i partecipanti sono stati assegnati in modo casuale a condizioni etichettate come sarcastiche, sincere o neutre. Come parte di un compito di conversazione simulata, hanno poi espresso qualcosa di sarcastico o sincero, hanno ricevuto una risposta sarcastica o sincera, o hanno avuto uno scambio neutro.

“Quelli nelle condizioni di sarcasmo hanno successivamente eseguito meglio i compiti di creatività di quelli nelle condizioni sincere o la condizione di controllo. Questo suggerisce che il sarcasmo ha il potenziale per catalizzare la creatività in tutti”, ha detto Galinsky via e-mail. “Detto questo, anche se non è l’obiettivo della nostra ricerca, è possibile che le persone naturalmente creative siano anche più propense a usare il sarcasmo, rendendolo un risultato invece che una causa in questa relazione.”

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Ovviamente, usare il sarcasmo al lavoro o in situazioni sociali non è senza rischi. È uno stile di comunicazione che può facilmente portare a malintesi e confusione o, se è particolarmente duro, ego ferito o acrimonia. Ma se quelli impegnati nel sarcasmo hanno sviluppato una fiducia reciproca, c’è meno possibilità di sentimenti feriti, i ricercatori hanno trovato, e anche se il conflitto sorge, non deragliare i guadagni creativi per entrambe le parti.

“Mentre la maggior parte delle ricerche precedenti sembra suggerire che il sarcasmo è dannoso per una comunicazione efficace perché è percepito come più sprezzante della sincerità, abbiamo scoperto che, a differenza del sarcasmo tra parti che non si fidano l’una dell’altra, il sarcasmo tra individui che condividono un rapporto di fiducia non genera più disprezzo della sincerità”, ha detto Galinsky.

Si deve lavorare ancora per capire meglio come il tono e il contenuto di specifici tipi di sarcasmo – come la critica sarcastica, i complimenti sarcastici e le battute sarcastiche – influenzano la comunicazione nelle relazioni e i processi cognitivi degli individui, aggiunge Huang.

“Speriamo che la nostra ricerca ispiri le organizzazioni e gli allenatori di comunicazione a dare un nuovo sguardo al sarcasmo”, ha detto Gino. “Invece di scoraggiare completamente il sarcasmo sul posto di lavoro, come hanno fatto, potrebbero aiutare a educare gli individui sulle circostanze appropriate in cui il sarcasmo può essere usato. Così facendo, sia gli individui coinvolti in conversazioni sarcastiche che le organizzazioni a cui appartengono ne trarrebbero un beneficio creativo.”

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