Articles

Antares lanceert Cygnus-vrachtruimteschip naar ISS

ARCADIA, Californië – Een Orbital ATK Antares-raket lanceerde met succes een Cygnus-vrachtruimteschip naar het internationale ruimtestation op 21 mei op een missie die de zwanenzang kan zijn voor het bedrijf als een onafhankelijke entiteit.

De Antares steeg op van Pad 0A op de Mid-Atlantic Regional Spaceport op Wallops Island, Virginia, om 4:44 uur Eastern, aan het einde van zijn vijf minuten durende lanceervenster. Controllers verschoven de lancering van het begin naar het einde van het venster vanwege weersomstandigheden, die afnamen naarmate het aftellen vorderde.

De raket bracht het Cygnus-ruimtevaartuig in een baan om de aarde negen minuten na de lancering, en de Cygnus ontplooide zijn dubbele zonnepanelen ongeveer een uur later. Het ruimtevaartuig is gepland om begin 24 mei bij het ISS aan te komen.

“Het was gewoon een uitstekende, uitstekende lancering,” zei Kirk Shireman, NASA ISS programmamanager, tijdens een briefing na de lancering. “Ik ben erg blij met hoe de missie begon en hoe de missie vordert.”

Het Cygnus-ruimtevaartuig, door Orbital ATK “S.S. J.R. Thompson” genoemd naar de overleden bedrijfsleider, vervoert 3.350 kilo lading voor het ISS. Dat omvat een mix van hardware voor het ISS, wetenschappelijke payloads en bemanningsbenodigdheden.

De wetenschappelijke payloads op het ruimtevaartuig omvatten het Cold Atom Lab, een experiment dat lasers gebruikt om atomen te vertragen tot ze bijna bewegingsloos zijn, waardoor ze afkoelen tot temperaturen ver onder wat op aarde mogelijk is. Een ander, het Biomolecule Extraction and Sequencing Technology-experiment, zal apparatuur testen die het gemakkelijker maakt om DNA te sequencen dat onderzoek ondersteunt naar de effecten van gewichtloze en langdurige ruimtevluchten.

NASA is ook van plan om de Cygnus te gebruiken om zijn vermogen te testen om de baan van het station op te voeren. De belangrijkste stuwraket van het ruimtevaartuig zal laat in zijn verblijf op het ISS een burn uitvoeren, waarbij de baansnelheid van het station met 0,06 meter per seconde wordt veranderd.

De test, zei Shireman, is bedoeld om aan te tonen of Cygnus later kan worden gebruikt om het station opnieuw op te krikken of, uiteindelijk, het te deorbiteren aan het einde van het leven van het station. “Het opent zeker opties voor ons in de toekomst,” zei hij.

De lancering zou de laatste kunnen zijn voor Orbital ATK als een onafhankelijk bedrijf. Northrop Grumman kondigde afgelopen september een deal aan om Orbital ATK over te nemen voor $ 9,2 miljard. Northrop-managers zeiden in april dat ze verwachtten dat de deal in de eerste helft van dit jaar zou worden gesloten, zodra het goedkeuring van de Amerikaanse Federal Trade Commission had gekregen. Orbital’s volgende lancering, van een NASA-ruimtewetenschapsmissie op een Pegasus-raket, is gepland voor medio juni.

Orbital ATK-functionarissen zeiden dat ze geen veranderingen verwachten in Antares of Cygnus-operaties zodra de fusie wordt gesloten. “We verwachten ze te bouwen en te testen en te exploiteren op dezelfde manier waarop we het eerder hebben gedaan,” zei Frank DeMauro, vice-president en algemeen directeur van de geavanceerde programma’s divisie van Orbital ATK, tijdens een pre-launch briefing 20 mei. “Ik verwacht geen veranderingen in de toekomst.”

Deze missie is de negende onder Orbital ATK’s oorspronkelijke Commercial Resupply Services (CRS) contract met NASA. Er blijven nog twee missies onder dat contract, een gepland voor eind dit jaar en de andere in het begin van 2019. Het bedrijf zal dan overgaan op zijn vervolg CRS-2-contract, dat ten minste zes Cygnus-missies omvat die beginnen in de tweede helft van 2019.