Articles

Geschiedenis van Trinidad

Er is weinig bekend over de geschiedenis van Trinidad of Tobago voordat Christoffel Columbus er in 1498 aan land ging. In de jaren 1300 was het eiland grotendeels bevolkt door Arawak- en Carib-Indianen, waarvan weinig fysieke sporen zijn overgebleven. Deze bevolkingsgroepen werden grotendeels weggevaagd door het Spaanse encomienda-systeem, waarbij de Indianen onder druk werden gezet om zich tot het Christendom te bekeren en als slaven te werken op de Spaanse missielanden in ruil voor “bescherming”. In 1700 behoorde Trinidad, een dunbevolkt jungle-eiland, tot het Viceroyalty van Nieuw-Spanje, dat in die tijd Mexico, Centraal-Amerika en het zuidwesten van de Verenigde Staten omvatte. In een poging om het eiland te bevolken, vaardigde Koning Carlos III in 1783 de Cedula de Poblacion uit, die gratis land ter beschikking stelde aan buitenlandse kolonisten en hun slaven in ruil voor een gezworen trouw aan de Spaanse kroon. Als gevolg daarvan vestigden talrijke Creoolse planters uit Martinique zich in Trinidad. Het waren deze Franse planters, en andere Europeanen die werden aangetrokken door de belofte van gratis land, die Trinidad’s uiterst winstgevende suikerriet- en cacao-industrie ontwikkelden.

Trinidad maakte deel uit van het Spaanse Rijk tot 1796, toen Sir Ralph Abercromby en zijn 18 oorlogsschepen het eiland omsingelden en de Spaanse gouverneur Don Jose Maria Chacon dwongen het eiland over te geven aan de Britse strijdkrachten. In 1802 werd het gebied aan de Britse kroon overgedragen en werd het een officieel koloniaal filiaal. De suikerindustrie van Trinidad, die Engelse investeerders graag wilden uitbreiden, bleek buitengewoon winstgevend. Afrikaanse slaven, die in de 17e eeuw onder dwang naar het eiland waren gebracht, vormden de meerderheid van de arbeidskrachten op de suiker- en cacaoplantages van het eiland. Toen in 1838 de slavernij in alle Britse gebieden werd afgeschaft, stond de landbouweconomie van Trinidad op instorten; de pas bevrijde Afrikanen weigerden nog langer op de plantages te werken en verlieten massaal de velden (Niehoff & Niehoff 1960:14).

Om te voorkomen dat de suiker- en chocolade-industrie volledig zou desintegreren, werd er geëxperimenteerd met nieuwe arbeidsbronnen. Chinezen, Portugezen, Afro-Amerikanen en vooral Oost-Indiërs werden als contractarbeiders naar Trinidad verscheept om de zwakke economie van het eiland nieuw leven in te blazen. Deze nieuwe bevolkingsgroepen zouden de culturele fylogenie van het eiland onherroepelijk veranderen. Oost-Indiërs bleken de meest veerkrachtige en bereidwillige arbeiders; een vroeg rapport beschrijft Oost-Indiërs als “waardevolle vaste arbeiders” (Gamble 1866:33, geciteerd door Niehoff & Niehoff 1960:14). Zij werden dan ook in grotere aantallen gerekruteerd dan die uit enig ander land, en in 1891 bedroeg de Indiase bevolking van het eiland al meer dan 45.800 (East Indian Immigration& Indentureship Records ). Van 1845 tot 1917 was er een voortdurende migratie naar Trinidad, totdat de Indiase Wetgevende Vergadering het systeem van indentureship afschafte.

Met het begin van de Tweede Wereldoorlog groeide de rol van Trinidad in mondiale aangelegenheden door de huisvesting van de militaire bases van de Verenigde Staten in Chaguaramas en Cumuto. Voorheen was Trinidad alleen bekend als leverancier van suiker en cacao aan de wereldmarkten, maar nu werd het onderdeel van een breder plan om het Amerikaanse imperium uit te breiden. Voor zo’n klein eiland veranderde de Amerikaanse aanwezigheid in de Britse kolonie de aard en samenstelling van de Trinidadiaanse samenleving ingrijpend, waardoor de Creoolse natie een “Amerikaans tintje” kreeg. In Caliban and the Yankees (2007), betoogt Harvey Neptune dat de aanwezigheid van de Verenigde Staten in Trinidad culturele en politieke alternatieven bood voor het Britse koloniale systeem. De jaren na de Tweede Wereldoorlog stonden in het teken van dekolonisatie. Trinidad en Tobago werden op 31 augustus 1962 volledig onafhankelijk van het Verenigd Koninkrijk.

Sinds de onafhankelijkheid hebben Trinidad en Tobago te kampen gehad met veel van dezelfde problemen als andere postkoloniale naties: corruptie, werkloosheid, gebroken politiek, en aanhoudende problemen van economische onderontwikkeling. In tegenstelling tot veel andere landen is de eilandrepubliek echter opmerkelijk veerkrachtig gebleken. Trinidad blijft stabiel dankzij de export van aardolie en is de meest robuuste economie van het Caribisch gebied. Zowel in de jaren ’70 (’73-’74) als nu kent Trinidad een economische boom dankzij de expansie van zijn olie- en gasindustrie. Sinds de onafhankelijkheid is Trinidad echter getuige geweest van veel politieke onenigheid en patstellingen. In 2011 riep premier Kamala Pressad-Bissessar de noodtoestand uit vanwege de hoge criminaliteit in het land en de rol die de eilanden spelen in de wereldwijde drugshandel, waardoor veel deskundigen speculeerden over de huidige en toekomstige stabiliteit van Trinidad.

Geschiedenis van de Indiase diaspora

“The Sun Never Sets on the Indian Diaspora” Shundall Prasad Once More Removed

De moderne Indiase diaspora begon in de 19e eeuw met de import van Oost-Indiase contractarbeiders als goedkope en vaste arbeidskrachten in verschillende keizerlijke kolonies. De Indische contractarbeiders immigratie begon op Mauritius in 1834, en in 1845 arriveerde het eerste schip in Trinidad’s Port-of-Spain, met 217 Indische arbeiders aan boord, waarmee de massale migratie van Zuid-Aziaten over de hele wereld begon (Leonce 2007, Lal 1998). Meer dan 1,5 miljoen Indiërs kwamen op vreemde bodem aan als dwangarbeiders tijdens het 87 jaar durende koloniale systeem van contractarbeid (Lal 1998). Veel van deze immigranten kozen ervoor om te blijven nadat hun contracten waren beëindigd, en stichtten levendige gemeenschappen, zetten tradities voort en veranderden radicaal hun eigen identiteit als Zuid-Aziaten. Vandaag de dag schat de Indiase regering dat meer dan 20 miljoen mensen van Indiase afkomst de diaspora vormen. Hiertoe behoren burgers van India die in het buitenland wonen, maar ook burgers van Canada, Fiji, Guyana, Jamaica, Maleisië, Mauritius, Trinidad, Singapore, Zuid-Afrika, het Verenigd Koninkrijk en de Verenigde Staten.

Het merendeel van de Indiërs van Trinidad, geheel afkomstig van de boerenbevolking, arriveerde uit India’s Gangetic Heartland (de hedendaagse provincies Bihar, Uttar Pradesh, en Bengalen) via de havens van Calcutta (Kolkata) en Madras (Chennai) (Niehoff & Niehoff 1960:17).


Het merendeel van de migranten naar Trinidad kwam uit de rood gemarkeerde gebieden: de staten Uttar Pradesh (links) en Bihar (rechts).
(Met dank aan Wikipedia)

Terneergeslagen door verwoestende hongersnoden en geconfronteerd met onderdrukkende systemen van uitbuiting, stijgende huurprijzen, kwijnende lokale ambachtseconomieën en een over het algemeen miserabele toekomst, werden boeren van het platteland gelokt, vaak door gewetenloze rekruteringsagenten, en vervolgens verscheept naar verschillende kroongebieden (Vertovec 1992:6-8, Lal 1998). De Caraïbische kolonies die het grootste aantal Oost-Indiërs ontvingen waren Brits Guyana (240.000) en Trinidad (144.000), wat de Barbadiaanse schrijver George Lamming ertoe bracht te schrijven: “Er kan geen geschiedenis van Trinidad en Guyana zijn die niet ook een geschiedenis is van de vermenselijking van die landschappen door Indiaanse arbeid” (1994).

Voor veel slavenarbeiders was het leven op de plantages van Trinidad geenszins beter dan het leven dat ze in India achterlieten: “De indentured ‘coolies’ waren halve slaven, gebonden aan lichaam en ziel door honderd en één voorschriften” (Joshi 1942:44). Na een zeereis van drie maanden, waarbij velen de overtocht niet overleefden, werden de koelies (een denigrerend scheldwoord voor Zuid-Aziaten) gebonden aan een vijfjarig arbeidscontract, girmityas (een verbastering van het woord overeenkomst), waarbij hun individuele vrijheden aanzienlijk werden ingeperkt. De Indiërs moesten op landgoederen wonen, een bepaald werkquotum halen en lange en belastende uren maken om suikerriet te oogsten. Elke migrant die gedurende tien jaar in de kolonie verbleef, kreeg een retourticket naar India, dat gedeeltelijk door de plantage-eigenaar werd verstrekt. Deze praktijk, die in de beginjaren populair was met een hoog percentage Indiërs en andere Aziatische groepen die naar huis terugkeerden, nam mettertijd sterk af, waarschijnlijk als gevolg van de vestiging van gemeenschappen in hun nieuwe thuislanden (Vertovec 1992). Later werd een wet ingesteld die kroonlanden toekende aan arbeiders in plaats van retourpassage, een toelage die veel Indianen accepteerden en zich zo vastwortelden in hun nieuw geadopteerde thuisland (Niehoff & Niehoff 1960:19).

Veel Indo-Trinidadianen bleven wanhopig arm, geïsoleerd en ongeletterd tot de jaren 1960. De eerste pogingen werden ondernomen om de migrantenbevolking op te voeden en te verwesteren. De eerste pogingen werden ondernomen in 1875 door de Canadese Presbyteriaanse Missie. De missie bekeerde velen tot het christendom en richtte Hindi-scholen op in Indiaanse gemeenschappen. Uiteindelijk namen de Indiaanse gemeenschappen Creools Engels, Westerse kleding en algemene gewoonten over (velen verlieten het strikte vegetarisme en werden omnivoren). Tegen het begin van de 20e eeuw waren de Indiërs actieve spelers geworden in de economie en het bestuur van hun lokale gemeenschappen. Hoewel ze in de jaren 1960 nog steeds symbolisch aan de rand van de samenleving stonden, richtten Indianen samenhangende politieke organisaties op die hebben geholpen om de regering en het beleid van Trinidad te transformeren

Tijdens de duur van het contractsysteem (1845-1917) hebben Indianen gewerkt en gemeenschappen gesticht in de Britse kolonies Natal (Zuid-Afrika), Uganda, Jamaica, Brits Guyana, Trinidad, Grenada, St. Lucia, Fiji, Ceylon (Sri Lanka), Malaya (Maleisië), St. Kitts, en St. Ook andere keizerrijken besteedden Indiase arbeidskrachten uit, zoals Denemarken (St. Croix), Nederland (Suriname) en Frankrijk (Mauritius, Réunion, Martinique, Guadeloupe en Frans Guyana) (British National Archives)

De Indiase Wetgevende Vergadering en de Britse regering stelden in 1838 een moratorium in op Indiase migratie, nadat er grove misstanden waren ontdekt in het contractsysteem op Mauritius. Het verbod werd in 1842 ingetrokken, maar zou in 1888 opnieuw worden opgelegd aan alle Franse kolonies, waar gevallen van chronische mishandeling bleven bestaan (The National Archives, Londen).