Articles

The Harvard Gazette

“Black Man Given Nation’s Worst Job.” Zo kondigde The Onion de verkiezing van Barack Obama tot president in 2008 aan.

In plaats van een feelgoodverhaal over de historische gebeurtenis, beschreef de satirische publicatie sarcastisch de economische en politieke puinhoop die Obama zou erven (en die hij geacht werd op te ruimen) vanaf zijn eerste dag in functie. Het was een onverwachte en brutale omdraaiing van de gebeurtenissen van de dag, die werd gespeeld om te lachen, maar die ook de ontnuchterende realiteit benadrukte waarmee de natie nog steeds werd geconfronteerd, zelfs nadat de kortstondige viering voorbij was. Impliciet was er ook de zorg dat de opkomst van een Afro-Amerikaanse man in een voorheen onbereikbare positie van wereldmacht wel eens een holle overwinning zou kunnen blijken te zijn.

Ondanks dat sarcasme de lingua franca van het internet is, staat het niet bekend als een verfijnde vorm van gevatheid of een stijl van converseren waarmee je vrienden maakt. Van het Grieks en Latijn voor “vlees verscheuren”, wordt sarcasme “vijandigheid vermomd als humor” genoemd, de minachtende toespraak van slimmeriken en gemene meisjes die je beter kunt vermijden.

Maar nieuw onderzoek door Francesca Gino van de Harvard Business School, Adam Galinsky, de Vikram S. Pandit Professor of Business aan de Columbia Business School, en Li Huang van INSEAD, de Europese business school, vindt dat sarcasme veel genuanceerder is, en eigenlijk een aantal belangrijke, over het hoofd geziene psychologische en organisatorische voordelen biedt.

“Om sarcasme te creëren of te decoderen, moeten zowel de uitdragers als de ontvangers van sarcasme de tegenstrijdigheid (d.w.z., psychologische afstand) tussen de letterlijke en de werkelijke betekenissen van de sarcastische uitdrukkingen. Dit is een proces dat wordt geactiveerd en vergemakkelijkt door abstractie, die op haar beurt creatief denken bevordert,” zei Gino via e-mail.

Terwijl beoefenaars van sarcasme al lang intuïtief geloofden dat de “mentale gymnastiek” die het vereist duidt op “superieure cognitieve processen” aan het werk, zeggen de auteurs, was het tot nu toe niet duidelijk in welke richting het oorzakelijk verband vloeide, of dat sarcasme de creativiteit stimuleerde bij degenen die het ontvingen, niet alleen bij degenen die het uitdeelden.

“We hebben niet alleen het causale effect van het uiten van sarcasme op creativiteit aangetoond en de relationele kosten onderzocht die sarcasme-uiters en -ontvangers moeten doorstaan, maar we hebben ook, voor het eerst, het cognitieve voordeel aangetoond dat ontvangers van sarcasme kunnen oogsten. Bovendien, voor de eerste keer, heeft ons onderzoek voorgesteld en aangetoond dat om de relationele kosten te minimaliseren en toch creatief te profiteren, sarcasme beter gebruikt kan worden tussen mensen die een vertrouwensrelatie hebben,” zei Gino.

In een reeks studies, werden deelnemers willekeurig toegewezen aan condities met het label sarcastisch, oprecht, of neutraal. Als onderdeel van een gesimuleerde gesprekstaak uitten ze vervolgens iets sarcastisch of oprecht, kregen een sarcastisch of oprecht antwoord, of hadden een neutrale uitwisseling.

“Degenen in de sarcasme-condities presteerden vervolgens beter op creativiteitstaken dan degenen in de oprechte condities of de controleconditie. Dit suggereert dat sarcasme de potentie heeft om creativiteit bij iedereen te katalyseren,” zei Galinsky via e-mail. “Dat gezegd hebbende, hoewel niet de focus van ons onderzoek, is het mogelijk dat van nature creatieve mensen ook meer kans hebben om sarcasme te gebruiken, waardoor het een gevolg is in plaats van een oorzaak in deze relatie.”

The Daily Gazette

Teken in voor dagelijkse e-mails voor het laatste Harvard-nieuws.

Het gebruik van sarcasme op het werk of in sociale situaties is natuurlijk niet zonder risico. Het is een communicatiestijl die gemakkelijk kan leiden tot misverstanden en verwarring of, als het bijzonder hard is, tot gekrenkte ego’s of bitterheid. Maar als degenen die zich bezighouden met sarcasme wederzijds vertrouwen hebben ontwikkeld, is er minder kans op gekwetste gevoelens, vonden de onderzoekers, en zelfs als er een conflict ontstaat, zal het de creatieve winsten voor beide partijen niet doen ontsporen.

“Terwijl het meeste eerdere onderzoek lijkt te suggereren dat sarcasme schadelijk is voor effectieve communicatie, omdat het wordt gezien als meer minachtend dan oprechtheid, vonden we dat, in tegenstelling tot sarcasme tussen partijen die elkaar wantrouwen, sarcasme tussen individuen die een vertrouwensrelatie delen niet meer minachting genereert dan oprechtheid,” zei Galinsky.

Meer werk moet worden gedaan om beter te begrijpen hoe de toon en inhoud van specifieke soorten sarcasme – zoals sarcastische kritiek, sarcastische complimenten en sarcastische scherts – de communicatie in relaties beïnvloeden, evenals de cognitieve processen van individuen, voegt Huang toe.

“We hopen dat ons onderzoek organisaties en communicatiecoaches zal inspireren om opnieuw naar sarcasme te kijken,” zei Gino. “In plaats van sarcasme op de werkvloer volledig te ontmoedigen, zoals ze tot nu toe deden, zouden ze kunnen helpen individuen te onderwijzen over de juiste omstandigheden waarin sarcasme kan worden gebruikt. Door dit te doen, zouden zowel de individuen die betrokken zijn bij sarcastische gesprekken als de organisaties waartoe zij behoren, er creatief van profiteren.”