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Antares lança nave espacial de carga Cygnus para a ISS

ARCADIA, Califórnia – Um foguete Orbital ATK Antares lançou com sucesso uma nave espacial de carga Cygnus para a Estação Espacial Internacional 21 de Maio numa missão que pode ser o canto do cisne para a empresa como entidade independente.

O Antares descolou do Pad 0A no Porto Espacial Regional Mid-Atlantic em Wallops Island, Virginia, às 4:44 a.m. Eastern, no final da sua janela de lançamento de cinco minutos. Os controladores moveram o lançamento do início ao fim da janela por causa das restrições meteorológicas, que diminuíram com o progresso da contagem regressiva.

O foguete colocou a nave espacial Cygnus em órbita nove minutos após a descolagem, e o Cygnus implantou as suas matrizes solares gémeas cerca de uma hora depois. A nave está programada para chegar à ISS no início de maio 24.

“Foi apenas um lançamento extraordinário, extraordinário”, disse Kirk Shireman, gerente do programa ISS da NASA, em um briefing pós-lançamento. “Estou muito satisfeito com a forma como a missão começou e como a missão está a progredir”

A nave espacial Cygnus, chamada “S.S. J.R. Thompson” pela Orbital ATK depois do falecido executivo da empresa, transporta 3.350 quilos de carga para a ISS. Isso inclui uma mistura de hardware para a ISS, cargas científicas e suprimentos da tripulação.

As cargas científicas na nave espacial incluem o Laboratório de Átomo Frio, uma experiência que usa lasers para retardar átomos até que estejam quase sem movimento, resfriando-os a temperaturas muito abaixo do que é possível na Terra. Outro, o experimento de Tecnologia de Extração e Sequenciamento de Biomoleculas, testará equipamentos que permitem um sequenciamento mais fácil do DNA que suporta a pesquisa dos efeitos de vôo espacial sem peso e de longa duração.

NASA também planeja usar o Cygnus para testar sua capacidade de aumentar a órbita da estação. O propulsor principal da espaçonave realizará uma queimadura no final da sua permanência no ISS, alterando a velocidade orbital da estação em 0,06 metros por segundo.

O teste, disse Shireman, pretende demonstrar se o Cygnus pode ser usado mais tarde para reiniciar a estação ou, eventualmente, deorbitá-la no final da vida útil da estação. “Ele definitivamente abre opções para nós no futuro”, disse ele.

O lançamento poderia ser o último para o Orbital ATK como uma empresa independente. Northrop Grumman anunciou um acordo em setembro passado para adquirir a Orbital ATK por 9,2 bilhões de dólares. Os executivos da Northrop disseram em abril que esperavam que o negócio fosse fechado no primeiro semestre deste ano, uma vez que receba aprovação regulatória da Comissão Federal de Comércio dos Estados Unidos. O próximo lançamento da Orbital, de uma missão de ciência espacial da NASA em um foguete Pegasus, está programado para meados de junho.

Os funcionários da Orbital ATK disseram que não esperam mudanças nas operações da Antares ou Cygnus uma vez que a fusão seja fechada. “Esperamos construí-los, testá-los e operá-los da mesma forma que já fizemos antes”, disse Frank DeMauro, vice-presidente e gerente geral da divisão de programas avançados da Orbital ATK, em um briefing pré-lançamento no dia 20 de maio. “Não espero quaisquer mudanças no futuro”

Esta missão é a nona sob o contrato original dos Serviços de Resuprimento Comercial (CRS) da Orbital ATK com a NASA. Mais duas missões permanecem sob esse contrato, uma programada para o final deste ano e a outra para o início de 2019. A empresa fará então a transição para o seu contrato CRS-2 seguinte, que inclui pelo menos seis missões Cygnus a partir da segunda metade de 2019.