Articles

Antares skjuter upp Cygnus-fartyg till ISS

ARCADIA, Kalifornien – En Antares-raket från Orbital ATK sköt framgångsrikt upp ett Cygnus-fartyg till den internationella rymdstationen den 21 maj i ett uppdrag som kan bli företagets svanesång som en oberoende enhet.

Atares raketen lyfte från Pad 0A vid Mid-Atlantic Regional Spaceport på Wallops Island, Virginia, klockan 4:44 på morgonen i östkusten, i slutet av det fem minuter långa uppskjutningsfönstret. Kontrollanterna flyttade uppskjutningen från början till slutet av fönstret på grund av väderförhållanden som lättade i takt med att nedräkningen fortskred.

Raketen placerade rymdfarkosten Cygnus i omloppsbana nio minuter efter uppskjutningen, och Cygnus placerade ut sina dubbla solfångare ungefär en timme senare. Rymdfarkosten är planerad att anlända till ISS i början av den 24 maj.

“Det var helt enkelt en enastående, enastående uppskjutning”, sade Kirk Shireman, NASA:s programchef för ISS, vid en briefing efter uppskjutningen. “Jag är mycket nöjd med hur uppdraget startade och hur det fortskrider.”

Rymdfarkosten Cygnus, som av Orbital ATK döptes till “S.S. J.R. Thompson” efter den avlidne företagsledaren, bär 3 350 kilo last till ISS. Det inkluderar en blandning av hårdvara för ISS, vetenskaplig nyttolast och förnödenheter för besättningen.

Den vetenskapliga nyttolasten på rymdfarkosten inkluderar Cold Atom Lab, ett experiment som använder lasrar för att bromsa atomer tills de är nästan orörliga, vilket kyler dem till temperaturer långt under vad som är möjligt på jorden. Ett annat, experimentet Biomolecule Extraction and Sequencing Technology, kommer att testa utrustning som gör det lättare att sekvensera DNA som stöder forskningen om effekterna av tyngdlösa och långvariga rymdfärder.

NASA planerar också att använda Cygnus för att testa dess förmåga att öka stationens omloppsbana. Rymdfarkostens huvudpropeller kommer att utföra en bränning sent under sin vistelse på ISS, vilket ändrar stationens banhastighet med 0,06 meter per sekund.

Testet, sade Shireman, är tänkt att visa om Cygnus kan användas senare för att öka stationen igen eller, så småningom, avorbitera den i slutet av stationens livslängd. “Det öppnar definitivt möjligheter för oss i framtiden”, sade han.

Lanseringen kan vara den sista för Orbital ATK som ett oberoende företag. Northrop Grumman tillkännagav i september förra året ett avtal om att förvärva Orbital ATK för 9,2 miljarder dollar. Northrops chefer sade i april att de förväntade sig att affären skulle slutföras under första halvåret i år, när den väl har fått myndighetsgodkännande från den amerikanska federala handelskommissionen. Orbitals nästa uppskjutning, av ett rymdforskningsuppdrag från NASA med en Pegasus-raket, är planerad till mitten av juni.

Orbital ATK:s tjänstemän säger att de inte förväntar sig några förändringar i Antares- eller Cygnus-verksamheten när fusionen väl är klar. “Vi förväntar oss att bygga, testa och driva dem på samma sätt som vi har gjort tidigare”, sade Frank DeMauro, vice vd och general manager för divisionen för avancerade program vid Orbital ATK, vid en briefing före uppskjutningen den 20 maj. “Jag förväntar mig inga förändringar framöver.”

Detta uppdrag är det nionde inom ramen för Orbital ATK:s ursprungliga CRS-avtal (Commercial Resupply Services) med NASA. Ytterligare två uppdrag återstår enligt det kontraktet, ett planerat till slutet av året och det andra i början av 2019. Företaget kommer sedan att övergå till det efterföljande CRS-2-kontraktet, som omfattar minst sex Cygnus-uppdrag med början under andra halvåret 2019.