Articles

Luis Jiménez Biografi

De storskaliga offentliga skulpturerna av den amerikanska konstnären Luis Jiménez (1940-2006)-mytiska, våldsamma, politiska, grälla, sexiga, roliga och ofta djupsinniga – återspeglade skaparens vision av den mexikansk-amerikanska kulturen och hans ofta kritiska syn på de bredare sydvästliga och amerikanska kulturer där mexikanska amerikaner lever.

Jiménez arbetade med glasfiber som ett industriellt, oförställt kommersiellt medium, och han använde sig av så vanliga konsttraditioner som mexikanska väggkalendertryck, cowboybilder och “lowrider”-lastbilsdekorationer. Ändå återspeglade hans arbete en detaljerad kunskap om mexikanska och europeiska konstnärliga traditioner. Han gjorde skulpturer för offentliga platser, avsedda att ses och förstås av de tusentals vanliga människor, i många fall av latinamerikansk härkomst, som passerade dem varje dag, men han hade också en stark anhängare bland sofistikerade konstsamlare. Jiménez’ konst hade många aspekter, men det kanske mest utmärkande kännetecknet var det sätt på vilket den var strukturerad för att tilltala en mängd olika publikgrupper. “Mina rötter i arbetarklassen har mycket att göra med det; jag vill skapa en populär konst som vanliga människor kan relatera till såväl som människor som har examen i konst”, förklarade Jiménez för Chiori Santiago från Smithsonian . “Det betyder inte att den måste vara urvattnad. Min filosofi är att skapa ett mångbottnat verk, som Hemingways Old Man and the Sea . Första gången jag läste den var det en spännande äventyrsberättelse om fiske. Den sista gången blev jag djupt rörd.”

Uppfostrad av skyltmakare och frustrerad konstnär

Luis Alfonso Jiménez Jr. föddes i El Paso, Texas, den 30 juli 1940 och växte upp i stadsdelen Segundo Barrio. Hans farfar hade varit glasblåsare i Mexiko, och hans pappa, Luis Sr., som var papperslös invandrare, drev en skyltbutik och hade hoppats på att själv bli professionell konstnär. Han hade vunnit en rikstäckande konsttävling på 1930-talet, men de utlovade prispengarna föll offer för depressionens nedskärningar hos den sponsrande organisationen och levererades aldrig. Istället använde han sin kreativitet till skyltar som dök upp runt om i El Paso. “Precis här fanns Fiesta Drive-In”, berättade Jiménez för Santiago när han visade henne runt i El Paso. “Den hade en neonskylt som han gjorde av en kvinna som dansade i flamencokjol framför två killar som satt på marken och bar sombreros. Med varje ljusblixt i kretsen tycktes hennes klänning gå högre och högre, tills killarnas hattar i slutet flög upp i luften. Det var typiskt för min pappas skyltar – mycket action och färg.”

Jiménez började arbeta i verkstaden vid sex års ålder och blev bekant med industriella material som glasfiber och de färger som kunde användas på dem. Familjen uppskattade konst där de hittade den. Ibland besökte de på resor till Mexiko museer eller offentliga byggnader med gigantiska historiska målningar av José Orozco eller någon av landets andra stora muralmålare. Jiménez såg dock få framtidsutsikter för sig själv i El Paso, vars atmosfär för mexikaner han jämförde med den som rådde i Sydafrika under apartheidtiden för svarta. Han tog chansen att gå på University of Texas i Austin 1960. “College var verkligen en stor erfarenhet för mig, för om jag inte hade åkt till Austin skulle jag aldrig ha fått den typ av exponering för världen som jag till slut fick”, sade han i en intervju med Texas Alcalde som citerades i Austin American-Statesman. Hans far blev rasande när han bytte huvudämne från arkitektur till konst, men han framhärdade och tog en examen i konst 1964.

Efter två års konststudier i Mexico City begav sig Jiménez till New York. Där kände han en ny frihetskänsla – i en stad med människor och konstnärer från hela världen stod hans chicano-etnicitet inte ut. Som okänd konstnär som tävlade mot hundratals eller tusentals andra stod han dock inför stora odds. Han fick ett jobb som assistent åt skulptören Seymour Lipton och arbetade också 1966-1969 för staden New York som samordnare för konstprogrammen. Hans äktenskap med hustrun Vicky, som hade inletts 1961 och gett honom en dotter, Elisa, bröt samman 1966. Han gifte sig på nytt året därpå med Mary Wynn, men även det äktenskapet slutade med skilsmässa efter tre år. Jiménez besökte många gallerier och försökte intressera dem för hans verk, men han kom ingen vart.

Slutligen, 1969, parkerade Jiménez sin lastbil framför det prestigefyllda Leo Castelli Gallery, som han hade hört att det fanns verk av nya konstnärer. Den här gången, i stället för att förlita sig på verbal försäljning, släpade han tre stora skulpturer genom ytterdörren. Gallerichefen Ivan Karp blev först upprörd, men sedan imponerad. Han skickade Jiménez till Graham Gallery, som ordnade konstnärens första separatutställning. Personalen där uttryckte sin förvåning när Jiménez skulpturer hittade en färdig marknad bland konstköpare, och Jiménez karriär tog fart när den mäktige och notoriskt grälsjuke konstkritikern Hilton Kramer från New York Times berömde Jiménez verk som visades i en andra utställning på Graham Gallery.

Arbetade i glasfiber

Vid den tiden hade Jiménez börjat skapa verk med den karakteristiska tvärkulturella fantasi som gjort honom berömd. “Man on Fire” (1969) var en skulptur av en brinnande man som anspelade både på de buddhistiska munkar som satte eld på sig själva i protest mot Vietnamkriget och på berättelsen om den aztekiske kejsaren Cuauhtemoc, som genomgick eldtortyr i händerna på spanska conquistadorer. Jiménez’ American Dream (1967), som nu finns på Hirshhorn-museet i Washington, D.C., föreställer en sexuell koppling mellan en kvinna och en Volkswagen Beetle. Mer kontroversiell var Barfly (1969), en skildring av frihetsgudinnan som en överviktig öldrickare. Jiménez arbetade i glasfiber, som för honom bar på en mer populär touch än marmor eller brons.

Det var också ett material som han hade arbetat med sedan barndomen, men vid den tiden användes det bara av en handfull konstnärer. Jiménez konst hade sina rötter i dessa tidiga erfarenheter. “Kanske på grund av erfarenheten av att arbeta i skyltbutiken insåg jag tidigt att jag ville göra allt – måla, rita, arbeta med trä, metall och lera”, berättade han för Santiago. Även om hans karriär flög högt, kände han sig avkopplad från sina rötter. Han återvände tillfälligt till El Paso i början av 1970-talet, och 1972 körde han till Roswell, New Mexico, och visade sina verk för konstsamlaren Donald Anderson, som erbjöd Jiménez ett jobb i sitt privata museum. Jiménez flyttade dit och skulle komma att bo i New Mexico resten av sitt liv. Han flyttade senare till den lantliga staden Hondo, bodde i en ombyggd skolbyggnad och jagade små djur i de torra omgivande dalarna och åt alltid upp sina byten. År 1985 gifte sig Jiménez med Susan Brockman och fick ytterligare ett barn, en son.

Jiménez fortsatte att skapa små skulpturer, målningar och teckningar, varav några köptes av institutioner som Museum of Modern Art och Metropolitan Museum of Art i New York samt Art Institute of Chicago. Han bodde i sydväst och började koncentrera sig på västerländska och sydvästliga teman. Hans Progress-serie från 1974, tillsammans med andra verk, utforskade den våldsamma verkligheten bakom konventionella västernberättelser; Progress I visade en indiansk jägare som genomborrar en buffel med en pil medan blodig saliv droppar ur djurets mun. På grund av sin växande prestige och sitt nya regionala fokus började Jiménez få beställningar på stora skulpturer som skulle monteras på offentliga platser i de expanderande städerna i sydväst. Hans första offentliga uppdrag var en skulptur kallad Vaquero , som skulle installeras i Houstons Tranquility Park, intill stadshuset.

Verken väckte kontroverser

Offentliga skulpturer, med sin stora publik, blir ofta åskledare för kontroverser, och Jiménez verk, med sin grova realism och skarpa sociala agendor, var kanske mer kontroversiella än de flesta. Cowboyen som visas i Vaquero var mexikansk, och han viftade dessutom med en pistol när han red till häst. Båda bilderna var historiskt korrekta; Jiménez menade att skulpturen var en korrigering av den traditionella cowboybilden som i allmänhet avbildade cowboys som angloamerikaner och sanerade det våld som fanns i västerns liv. Men stadens tjänstemän motsatte sig att installera skulpturen på den ursprungliga platsen och föreslog i stället en placering i Moody Park, i ett område med övervägande latinamerikanska invånare. Även där stötte skulpturen på kritik. Jiménez träffade dock lokala aktivister för att diskutera verket, och resultatet blev ett starkt stöd från samhället för att behålla skulpturen. Mönstret med officiellt ogillande följt av stöd från gräsrötterna skulle upprepas flera gånger under Jiménez’ karriär. En avgjutning av Vaquero installerades senare framför Smithsonian Institution’s Museum of American Art i Washington, D.C.

Bland Jiménez mest kända skulpturer var Southwest Pietà (1984), där kristet och indianskt bildspråk smälte samman. Den visade de mytologiska älskarna Popocatepetl och Ixtacihuatl efter vilka de två stora vulkanerna nära Mexico City är uppkallade; den avlidna Ixtacihuatl ligger i sin älskares knä, i en pose som påminner om Michelangelos berömda skulptur av Jungfru Maria som håller Jesu livlösa kropp. Figurerna är inbäddade i ryggen på en kala örn. Även denna skulptur mötte kritik från aktivister. “Kritiker, som säger att den skildrar efterdyningarna av en spansk conquistadors våldtäkt på en indiansk jungfru, säger att den är stötande för dem med spanskt ursprung”, står det i en artikel i Albuquerque Journal som citeras av Santiago. Skulpturen flyttades till stadsdelen Martineztown i Albuquerque.

Några av Jiménez’ skulpturer tog direkt upp mexikansk-amerikanska erfarenheter, t.ex. Border Crossing (1989), som visade en man som bar sin familj på sina axlar när han korsade Rio Grande (Rí Bravo del Norte) till USA. Men i takt med att Jiménez’ rykte växte började han få uppdrag i delar av landet med liten spansktalande befolkning. Sodbuster , som monterades i många år i Fargo, North Dakota, visade en muskulös bonde bakom två massiva oxar. En skulptur i Pittsburgh, Pennsylvania, som kallades Hunky-Steel Worker väckte återigen kontroverser efter att vissa protesterade mot termen “Hunky” som ett etniskt skällsord på personer av östeuropeisk härkomst. Jiménez hade sina anhängare även i Pittsburgh, men han gick till slut med på att slipa bort ordet från skulpturen, som senare flyttades till University of Massachusetts i Boston. Jiménez presenterade en riklig titt på countrymusiken och dess kultur med Honky Tonk , en stor, delvis i plywood utförd återgivning av en bar och samspelet mellan dess gäster.

Trots de kontroverser som följde hans skulpturer blev Jiménez under sina senare år allmänt erkänd som en av USA:s viktigaste skulptörer. Hans olika utmärkelser inkluderade en inbjudan till middag i Vita huset med president George W. Bush, som enligt uppgift beundrade hans verk. Jiménez dök upp i ett par röda cowboystövlar. Personlig olycka förföljde dock konstnärens sista år; hans tredje äktenskap höll på att upplösas och han led av hälsoproblem. Ett öga som skadades i en olycka med en luftpistol i barndomen måste ersättas med ett glasöga. Jiménez kämpade för att slutföra en enorm hästskulptur i glasfiber och stål, Mustang, som 1992 beställdes av staden Denver för dess nya flygplats; den var försenad och hade varit föremål för rättsliga tvister. Den 14 juni 2006 halkade skulpturen av från en hiss och svängde utom kontroll, varvid Jiménez klämdes fast mot en balk och fick en större artär avskuren. Han dog i ambulansen på grund av den blodförlust som uppstod på grund av den 28 mil från närmsta sjukhus. “Att känna Luis är att veta att för honom var arbetet livet”, säger hans fru Susan, som han inte längre är släkt med, till Rocky Mountain News . “Någon sa att han inte kunde ha slutat på något annat sätt. Detta var uppfödningen av Mustang; Luis dog i strid, kampen om att skapa.”